Ainda estamos para fazer uma detecção conclusiva de um exomoon. Mas se tais luas estiverem lá fora, orbitando planetas fora do Sistema Solar, um deles poderá ser responsável pelas peculiaridades da KIC 8462852 – a estrela de AKA Tabby.

Novas pesquisas sugerem que as estranhas flutuações de brilho e escurecimento da luz da estrela que foram observadas por anos (e rastreadas a partir de dados de arquivo) poderiam ser o resultado de um exômo em desintegração em órbita ao redor da estrela.

Uma lua tão rebelde – recentemente apelidada de ploonet – lançaria poeira e pedaços de rocha que se movem entre nós e a estrela de Tabby em um disco coalescente.

A estrela do gato malhado, um estrela anã amarelo-branco localizado a cerca de 1.280 anos-luz de distância, foi descoberto em 2015 e desde então tem sido um verdadeiro arranhão na cabeça. Seu escurecimento é completamente aleatório. A profundidade do escurecimento também varia – é escurecido em até 22%, e no ano passado foi detectado escurecimento em apenas 5%.

Esse comportamento praticamente exclui planetas; quando um exoplaneta passa entre uma estrela e a Terra enquanto orbita, diminui a intensidade da estrela em uma pequena quantidade – 1 por cento ou menos – em intervalos regulares.

Além disso, o brilho geral da estrela parece diminuir com o tempo; entre 1890 e 1989, dados arquivados revelados, diminuiu 0,193 magnitude.

As observações de acompanhamento revelaram que alguns comprimentos de onda estão mais bloqueados que outros, o que não seria o caso de um objeto sólido opaco (como, por exemplo, uma megaestrutura alienígena).

Pensa-se que a estrela seja muito antiga para que qualquer resíduo de um disco estelar de acreção ainda esteja orbitando; de qualquer forma, a análise descartou uma alta abundância de material próximo orbitando ou caindo na estrela.

Algum tipo de poeira ou um enxame de cometas que absorve alguns comprimentos de onda com mais eficiência parece ser a explicação mais plausível, mas teria que ser uma quantidade insana de poeira ou cometas.

De onde veio esse material? Segundo pesquisadores da Universidade de Columbia, poderia haver uma resposta adequada: um exomônio órfão, separado de seu planeta e derretendo lentamente, derramando poeira e detritos que acabam orbitando a estrela em uma nuvem desajeitada.

"O exomoon é como um cometa de gelo que está evaporando e expelindo essas rochas para o espaço" disse o astrofísico Brian Metzger, da Columbia University.

"Eventualmente, o exomoon evaporará completamente, mas levará milhões de anos para que a lua seja derretida e consumida pela estrela. Temos muita sorte de ver esse evento de evaporação acontecer".

Ploonets são um resultado hipotético quando um exomoon é separado do exoplaneta que orbita. No início deste ano, os cientistas descreveram um cenário em que esses exomônios são lançados em órbita em torno de gigantes gasosos por interações gravitacionais, à medida que o exoplaneta migra para dentro em direção à estrela.

Algumas dessas exótons colidiriam com a estrela, ou com o planeta, ou seriam completamente expulsas do sistema estelar; mas no cenário deles, pouco menos da metade acabou em órbita ao redor da estrela. Estes são os ploonets.

De acordo com o modelo da equipe de Metzger, os projéteis também podem ser o resultado de um exoplaneta sendo destruído por uma interação com a estrela. Cerca de 90% das vezes, isso destruiria o exomoon; mas 10% do tempo sobrevive para orbitar a estrela.

Isso deixa o projétil vulnerável à radiação destrutiva da estrela, inferiu a equipe. Essa radiação afastaria as camadas externas do projétil, enviando nuvens de poeira para a órbita estelar. Isso poderia explicar o escurecimento intermitente e irregular.

E, se o material estivesse sendo enrolado lentamente e nivelado em um disco orbitando a estrela – como pedaços de lã sendo enrolados em fios uniformes – isso também poderia explicar o desbotamento a longo prazo.

Embora outras estrelas com padrões incomuns de escurecimento tenham sido descobertas, nenhuma delas se parece muito com a estrela de Tabby. Se encontrarmos outra estrela se comportando da mesma forma, isso poderá ajudar a verificar suas hipóteses, disseram os pesquisadores.

"Nós realmente não temos nenhuma evidência de que luas existam fora do nosso Sistema Solar, mas uma lua sendo lançada em sua estrela anfitriã não pode ser tão incomum", Metzger disse.

"Isso é uma contribuição para a ampliação de nosso conhecimento dos acontecimentos exóticos em outros sistemas solares que não teríamos conhecido há 20 ou 30 anos".

A pesquisa foi publicada no Avisos mensais da Royal Astronomical Society.

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