Noite e dia em Saturno, o show do Sistema Solar, é absolutamente devastadoramente lindo. Claro, ele não tem o luzes brilhantes da habitação humana, como a Terra; o que ele tem são seus anéis espetaculares.

No lado noturno de Saturno, sua sombra cai sobre parte de seus anéis, dividindo-os bruscamente em noite e dia com uma linha chamada o Exterminador do Futuro.

Isto é ilustrado na imagem acima, um mosaico de quatro fotos tiradas pela sonda espacial Cassini em 5 de novembro de 2006, apenas alguns anos depois de chegar a Saturno para sua missão de observação de 13 anos.

No topo da imagem, os anéis estão na sombra; o fundo sob a luz do sol, partículas de gelo refletindo a luz intensamente.

terminador de Saturno em linha(NASA / JPL-Caltech / Instituto de Ciências Espaciais)

Esses anéis seguem a mesma direção orbital de Saturno, girando em torno do equador do planeta. Mas o períodos de rotação variam entre os anéis. Saturno completa uma rotação a cada 10 horas e 33 minutos.

A seção mais interna dos anéis é um pouco mais rápida – a borda interna do anel D completa uma rotação a cada 5 horas. Mas quanto mais longe você vai, mais lento fica – a borda externa do anel F completa uma rotação a cada 15 horas, aproximadamente.

E exatamente a quantidade de luz solar que atinge os anéis varia de acordo com as estações de 7,5 anos de Saturno.

No equinócio, que ocorre aproximadamente a cada 15 anos, os anéis estão diretamente voltados para o Sol, o que significa que estão recebendo muito pouca luz direta, e a sombra de Saturno nos anéis é mais longa. Isso dura aproximadamente quatro dias.

anéis de saturnoRingshine! (NASA / JPL-Caltech / Instituto de Ciências Espaciais)

Isso significa que o lado noturno de Saturno está mais escuro durante o equinócio, já que há pouco ou nenhum ringshine – onde a luz do sol salta dos anéis refletivos e ilumina levemente o lado escuro do planeta.

Você pode ver a maior parte de Saturno iluminada apenas pelo ringue na imagem abaixo (apenas o pequeno crescente no canto inferior esquerdo está iluminado pelo sol, o resto é todo iluminado).

14236 PIA10476(NASA / JPL / Instituto de Ciências Espaciais)

No solstícios – novamente uma vez a cada 15 anos ou mais, diretamente entre os equinócios – Saturno está na inclinação axial máxima de 26,75 graus em direção ao Sol, sua sombra curta e não alcançando nem a borda externa do anel A, de modo que os anéis são atingidos com mais luz no ano de Saturno.

Isso pode ser visto na imagem abaixo, tirada em maio de 2004, dois anos após o solstício.

Saturno sombra curta(NASA / JPL / Instituto de Ciências Espaciais)

O ringue durante o solstício, portanto, torna a noite de Saturno mais brilhante no hemisfério norte ou sul, dependendo do que estiver ocorrendo no solstício de verão (o hemisfério de inverno ainda pegue um pouco de ringue, mas não tanto.)

O solstício também é o melhor momento para ver Saturno se você quiser conferir seus anéis, já que é quando eles estão no seu melhor ângulo de visão.

O solstício mais recente foi em maio de 2017, mas os anéis ainda estão em uma inclinação decente (e ainda será por alguns anos) se você quiser chegar lá com seu telescópio!

O próximo equinócio, quando os anéis ficarem na borda, ocorrerá em início de maio de 2025. O solstício a seguir estará em Abril 2032.

Se você deseja experimentar a fotografia de Saturno – e é muito fotogênica -, você pode tente rastrear a mudanças na inclinação do planeta enquanto as estações passam.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.