Em uma manobra que desafia a morte da sonda, o Juno da NASA concluiu uma queima do motor sem precedentes e não planejada. O objetivo? Salvar a "vida" da sonda, ou pelo menos o resto de sua missão em Júpiter.

Júpiter lança uma sombra profunda e escura. Escuro o suficiente, de fato, para matar Juno efetivamente se ele voar através dele.

Em vez de deixar a sonda passar 12 horas gastando bateria na sombra de Júpiter e depois tentar uma ressuscitação arriscada do outro lado, a NASA tomou outro curso de ação: uma queimadura de 10,5 horas nos propulsores de reação de Juno que o afastará da vida de Júpiter. drenando sombra.

10,5 horas é uma queima muito longa e consumiu cerca de 73 kg (160 lbs) de combustível. Mas, sem isso, Juno teria mergulhado na profunda sombra escura de Júpiter em 3 de novembro, sua próxima aproximação ao gigante de gás. Teria passado 12 horas na sombra, tempo suficiente para esgotar completamente as baterias.

A temperatura da espaçonave teria caído e, sem energia nas baterias, provavelmente sucumbiria ao frio, para nunca mais despertar.

Felizmente, a gravação foi bem-sucedida e, de acordo com o investigador principal de Juno, Scott Bolton, period uma "solução incrivelmente criativa" para o problema da sombra de Júpiter.

"Com o sucesso dessa queimadura, estamos no caminho de pular a sombra em 3 de novembro", disse Scott Bolton, principal investigador da Juno no Southwest evaluation Institute, em San Antonio.

"Saltar sobre a sombra foi uma solução incrivelmente criativa para o que parecia ser uma geometria lethal. Os eclipses geralmente não são amigos de naves espaciais movidas a energia photo voltaic. Agora, em vez de me preocupar com o congelamento até a morte, estou ansioso pela próxima descoberta científica de Júpiter. na loja para Juno. "

Essa gravação que ilumina as sombras destaca o quão difícil é a órbita de Juno.

Juno está em Júpiter desde julho de 2016. Desde então, realizou uma série de longas órbitas elípticas.

A escuridão não é a única coisa que Juno tem que evitar. A intensa radiação de Júpiter significa que a sonda caminha com muito cuidado pela vizinhança do planeta. Cada órbita pólo a pólo aproxima os intensos cinturões de radiação que circundam Júpiter, onde a sonda mergulha abaixo dos cinturões, para fazer sua melhor ciência.

Trajetória Juno através de cintos de radiação(NASA / JPL)

Mas ele pode gastar apenas um breve período de tempo perto de Júpiter durante cada órbita. A radiação é tão intensa que cada passagem estreita danifica um pouco os eletrônicos e instrumentos das naves espaciais, diminuindo sua vida útil. Eventualmente, mesmo estando alojados em um cofre protetor de titânio, os instrumentos falharão e a missão terminará.

Mas um período de 12 horas passado na sombra de Júpiter teria encerrado a missão prematuramente, com todos os seus instrumentos intactos e operacionais. Esse fim prematuro teria nos privado de muito conhecimento, e incrível Imagens JunoCam.

Então Juno, especialista em evitar riscos, foi instruído a evitar a escuridão. Porém, foram necessários recursos para isso, na forma do propulsor de hidrazina do sistema de controle de reação.

Juno nunca foi projetado para viajar no escuro. De fato, durante toda a sua missão, ele passou apenas 10 minutos no escuro, quando viajou pela sombra da Terra durante um sobrevôo no início da missão.

Isso porque, em vez de um RTG (gerador termoelétrico radioisótopo) comum em outras missões tão distantes do Sol, a Juno conta com energia photo voltaic para suas operações. Juno é a primeira missão a viajar tão longe do Sol com energia photo voltaic.

A espaçonave possui três matrizes solares que produziram até 490 watts no início da missão. Mas com o tempo, a eficiência das matrizes solares é reduzida, de modo que, no closing da missão, eles produzam apenas cerca de 420 watts.

Mas mesmo com eficiência máxima, o sistema de energia photo voltaic de Juno simplesmente não ajuda a sonda a sobreviver 12 horas de escuridão. Falta a capacidade da bateria. E as pilhas são pesadas; você não lança uma espaçonave com baterias extras, "por precaução".

Esta não é a primeira ruga no gerenciamento da órbita de Juno. De fato, essa manobra que evita as sombras é necessária por causa de outra mudança na órbita de Juno.

Quando entrou em órbita pela primeira vez em Júpiter, foram necessários 53 dias para concluir uma órbita. O plano period realizar uma queima de propulsor e mudar a órbita para apenas 14 dias. Mas quando os engenheiros suspeitaram de um problema no fornecimento de combustível, eles mantiveram a órbita de 53 dias.

A órbita mais curta de 14 dias significaria menos tempo entre os sobrevôos da ciência. O Juno ainda completará todas as suas órbitas, mas como o Juno não pôde entrar em sua órbita de 14 dias, a ciência está demorando mais. Portanto, embora o plano inicial da missão nunca tivesse que lidar com as próximas 12 horas de sombra, o plano revisado o fez. Isso é o que exigiu a gravação de 10,5 horas.

Ed Hirst é gerente de projetos da Juno no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA em Pasadena, Califórnia. Em um Comunicado de imprensaEle elogiou a habilidade da equipe em operação e a versatilidade da própria espaçonave.

"O planejamento da missão antes do lançamento não previa um longo eclipse que mergulharia nossa espaçonave movida a energia photo voltaic na escuridão", disse Hirst.

"O fato de podermos planejar e executar a manobra necessária enquanto operamos na órbita de Júpiter é uma prova da ingenuidade e habilidade de nossa equipe, juntamente com a extraordinária capacidade e versatilidade de nossa espaçonave".

A missão Juno a Júpiter é gerenciada pelo Laboratório de Propulsão a Jato da NASA. Foi lançado em 5 de agosto de 2011 e entrou na órbita de Júpiter em 5 de julho de 2016. A missão está prevista para terminar em julho de 2021, quando a sonda mergulhará em sua destruição na atmosfera de Júpiter.

Este artigo foi publicado originalmente por Universe in the present day. Leia o original artigo.

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