Titã, a maior lua de Saturno, pode ter um passado mais violento do que os astrônomos imaginavam.

Um novo estude sugere que os lagos de metano líquido que pontilham a superfície de Titã podem ter se formado quando bolsões de nitrogênio aquecido explodiram abaixo da superfície da lua.

Essa idéia resolveria um mistério que surgiu quando a missão Cassini da NASA em Saturno – que foi lançada em outubro de 1997 e terminou quando a sonda mergulhou em Saturno em setembro de 2018 – enviou dados sem precedentes sobre esses lagos.

Perto do pólo norte da lua, os dados mostraram, uma série de pequenos lagos esportivos que se elevam centenas de metros acima do nível do mar. que cientistas surpresos, já que o processo de erosão que formou outros lagos em Titã não poderia ter criado esses penhascos.

Explosões de nitrogênio explosivo, por outro lado, teriam sido poderosas o suficiente para criar crateras com aros altos de detritos – que se tornaram os lagos que vemos agora.

"Esta é uma explicação completamente diferente para as bordas íngremes ao redor desses pequenos lagos, que tem sido um tremendo quebra-cabeça", disse Linda Spilker, cientista da Cassini não afiliada ao novo estudo, em um Comunicado de imprensa.

O estudo, publicado segunda-feira na revista Nature Geoscience, fornece novas evidências de que há milhões de anos a superfície gelada de Titã (180 graus Celsius) era ainda mais fria – fria o suficiente para a existência de nitrogênio líquido.

"Esses lagos com bordas íngremes, muralhas e aros elevados seriam um sinal de períodos na história de Titã, quando houvesse nitrogênio líquido na superfície e na crosta", disse Jonathan Lunine, cientista da Cassini, coautor do estudo. uma lançamento.

Ilustração mostrando as bordas elevadas dos lagos de Titã. (NASA / JPL-Caltech)Ilustração mostrando as bordas elevadas dos lagos de Titã. (NASA / JPL-Caltech)

Aquecimento após as 'eras glaciais' de Titã pode ter causado explosões

Pensa-se que a maioria dos lagos de Titã se formou quando o metano líquido dissolveu a rocha gelada da Lua para esculpir reservatórios – semelhante à maneira como a água dissolveu o calcário para formar lagos na Terra.

Mas os aros imponentes ao redor desses pequenos lagos, com dezenas de quilômetros de largura, eram confusos para os cientistas, já que a erosão desgasta a rocha.

"Na realidade, a morfologia era mais consistente com uma cratera de explosão, onde a borda é formada pelo material ejetado do interior da cratera. É um processo totalmente diferente", disse Giuseppe Mitri, que liderou a equipe internacional por trás do estudo. Comunicado de imprensa.

Os cientistas já sabiam que Titã passou por períodos de resfriamento e aquecimento, à medida que a luz do sol esgotava o metano que retinha o calor em sua atmosfera, e depois o metano se acumulou novamente. (De onde exatamente vem o novo metano ainda é um mistério.)

Durante as "eras glaciais" de Titã, os cientistas pensam que o nitrogênio compôs a maior parte da atmosfera da lua, caiu como chuva líquida e percorreu a crosta gelada do mundo, acumulando-se em piscinas abaixo da superfície. Este processo é semelhante ao ciclo da água na Terra.

Mas o novo estudo sugere que, à medida que a concentração de metano aumentou (hoje é cerca de 5% da atmosfera de Titã), os bolsões subterrâneos de nitrogênio líquido esquentaram e se transformaram em gás nitrogênio altamente explosivo. Esse gás se expandiu rapidamente e explodiu, criando crateras na superfície de Titã.

Usando dados de radar do voo final de Cassini para Titã, a equipe de Mitri descobriu que as formas dos lagos são realmente semelhantes às de crateras produzidas por explosões pela interação da água e magma na Terra.

Eles também fizeram as contas para mostrar que o aquecimento do nitrogênio líquido abaixo da superfície de Titã poderia criar explosões grandes o suficiente para formar os lagos que vemos hoje.

Como o gelo de hidrocarboneto se forma em um mar de hidrocarboneto pode parecer em Titã. (NASA / JPL-Caltech / USGS)Como o gelo de hidrocarboneto se forma em um mar de hidrocarboneto pode parecer em Titã. (NASA / JPL-Caltech / USGS)

Titã poderia abrigar vida em lagos ou abaixo de sua superfície

Além da Terra, Titã é o único corpo planetário em nosso sistema solar que possui líquido estável em sua superfície – embora seja etano líquido e metano, em vez de água.

O planeta também está saturado em compostos orgânicos ricos em carbono, feitos a partir de interações entre metano e nitrogênio. Combinados, esses dois fatores indicam um potencial para a vida existir. (Porém, os lagos, rios e mares de metano e etano sustentariam uma forma de vida muito diferente da da Terra.)

Cassini também revelou um oceano de água líquida 100 milhas abaixo da superfície de Titã, o que poderia fornecer um ambiente habitável, embora muito escuro, para a vida.

A Cassini, que passou 13 anos explorando o sistema de anéis e luas de Saturno, foi a primeira espaçonave a orbitar o gigante gasoso – circulou Saturno 294 vezes. Antes da Cassini, os cientistas não sabiam sobre a água líquida que se esconde sob as superfícies de Titã e sua lua vizinha, Encélado.

Essas descobertas redefiniram a busca dos cientistas por vida extraterrestre. Agora, NASA está planejando uma missão para estudar o oceano de Titã e procurar sinais de vida – passados ​​ou presentes – usando um helicóptero nuclear chamado Dragonfly. Está programado para ser lançado em 2026 e chegar à superfície de Titã em 2034.

Enquanto isso, os cientistas da Terra continuam a investigar a lua usando dados da Cassini.

"À medida que os cientistas continuarem a explorar o tesouro dos dados da Cassini, continuaremos montando mais e mais peças do quebra-cabeça", disse Spilker. "Nas próximas décadas, entenderemos o sistema de Saturno cada vez melhor."

Este artigo foi publicado originalmente por Business Insider.

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