ELWHA RIVER, Clallam County – Os castores estão de volta. Não é difícil dizer.

As placas estão por toda parte: árvores e galhos derrubados, com marcas de dentes reveladoras. Prados de junco macios ondulados com faixas de barriga de castores que andam de um lado para o outro. E em matagais de jovens amieiros e salgueiros – um café castor 24 horas por dia, 7 dias por semana – várias barragens, construídas em um canal lateral desse rio renascido.

As barragens são sutis, apenas paus empurrados em uma fileira, margem a margem, e um pouco de lama. Mas as represas fazem o truque em que esses engenheiros ecológicos são tão bons, criando piscinas para facilitar suas viagens nadando, em vez de caminhar, até o local preferido de lanches.

Também criado na construção de suas barragens, há um impulso para o salmão: essas piscinas são locais perfeitos para o juvenil descansar e se alimentar.

A vida entrelaçada de castores e salmões emergindo aqui é mais um sinal de que a restauração em escala ecossistêmica de Elwha, com a maior projeto de remoção de barragens do mundo, iniciado em 2011 e concluído em 2014, está em andamento.

Embora o salmão sempre tenha sido a espécie de marquise dessa recuperação, à medida que o rio das montanhas para o mar retorna a um estado mais natural, todos os tipos de outros animais também estão se beneficiando, incluindo os castores.

Em 2010, era esperado que a foz do Elwha mudasse quando as barragens saíssem e mais de 24 milhões de metros cúbicos de sedimentos apreendidos atrás das barragens fossem liberados. (Anne Shaffer e CWI)
Em 2010, era esperado que a foz do Elwha mudasse quando as barragens saíssem e mais de 24 milhões de metros cúbicos de sedimentos apreendidos atrás das barragens fossem liberados. (Anne Shaffer e CWI)

Duas barragens foram derrubadas no rio Elwha a partir de 2011 no maior projeto de remoção de barragens do mundo. Nos cinco anos seguintes, o rio não transportou pedras, areia, silte e até árvores rio abaixo, remodelando mais de 21 quilômetros do rio e construindo um grande delta no Estreito de Juan de Fuca. (Anne Shaffer e CWI)
Duas barragens foram derrubadas no rio Elwha a partir de 2011 no maior projeto de remoção de barragens do mundo. Nos cinco anos seguintes, o rio não transportou pedras, areia, silte e até árvores rio abaixo, remodelando mais de 21 quilômetros do rio e construindo um grande delta no Estreito de Juan de Fuca. (Anne Shaffer e CWI)

Duas barragens hidrelétricas, Elwha e Glines Canyon, foram construídas no Elwha no início de 1900 para abastecer Port Angeles e dar à indústria um pontapé inicial na Península Olímpica. Mas derrubar as represas deu aos castores a chance de construir suas próprias represas no delta de Elwha, uma potência natural da empresa, cheia de vida nova.

Milhões de toneladas de sedimentos que estava preso atrás das barragens fluíram para a costa, construindo o que é hoje a mais nova praia de Washington. o Coastal Watershed Institute, uma organização sem fins lucrativos de Port Angeles, também vem trabalhando para remover a blindagem da costa perto da foz do rio – mais de 43% de toda a remoção de blindagem da costa em Puget Sound em 2015-2017. Milhares de pés lineares de velho asfalto, concreto e rocha foram transportados para fora da praia para mais uma vez deixar a água salgada encontrar a terra.

Não apenas criaturas de água doce, os castores também têm um lugar importante no habitat recém-emergente, na foz do Elwha e sua planície de inundação com influência das marés, além de pântanos e pântanos suculentos, cheios de tritões e juncos nativos.

Anne Shaffer, do Instituto de Bacias Hidrográficas da Costa, tem acompanhado sua equipe de parceiros documentando as condições no litoral antes e depois da remoção da barragem. A piscina que ela monitorou no delta com maior diversidade e maior número de peixes é aquela à qual o canal lateral usado pelos castores se conecta, disse Shaffer. "É um relacionamento benéfico", disse ela.

E não apenas no Elwha.

Greg Hood é um cientista pesquisador da Cooperativa de Sistemas do Rio Skagit em La Conner, que fornece serviços de gerenciamento de recursos naturais para as tribos Swinomish e Sauk-Suiattle. Hood trabalha no delta do rio Skagit desde 2000 e 10 anos atrás, surpreendeu-se ao procurar uma fábrica no delta e, em vez disso, descobriu toda uma nova compreensão dos castores.

O retorno de castores e suas represas ao rio Elwha sinaliza uma recuperação do ecossistema após a remoção das represas hidrelétricas de Elwha e Glines Canyon em 2014. (Cortesia do Coastal Watershed Institute)

Pensado para ser apenas animais de água doce, Hood descobriu castores estavam usando a zona de arbusto das marés. Essas zonas úmidas foram as primeiras a serem diques, drenadas e cheias quase inexistentes no país de Puget Sound, à medida que a região se desenvolvia. Mas um lugar que é apenas um ótimo habitat para castores das marés. Não é uma espécie nova, mas os castores que vivem em um lugar onde as pessoas não as esperam.

“Fiquei realmente surpreso, o que está acontecendo aqui? Castores em pântanos? – perguntou Hood. O papel dele publicado em 2009 foi o primeiro de seu tipo a expor e explicar algo que estava oculto à vista de todos, porque ninguém pensou em procurá-lo. "As pessoas estavam procurando castores onde esperavam encontrá-los", disse Hood.

No Skagit, assim como no Elwha, os castores faziam represas que criavam piscinas que alimentavam o salmão – e mantinham os predadores afastados. Garças-reais que atacam salmão-bebê não podem navegar por um patamar nas piscinas. E as piscinas criam um ambiente nutritivo e rico em alimentos para os peixes.

Ele aprendeu que as densidades de salmão jovem eram cinco vezes maiores nas piscinas do que as áreas do estuário sem elas. O que emergiu de seu trabalho foi uma nova compreensão de uma relação entre rios, salmão e castores que havia sido completamente esquecida, em uma espécie de "amnésia ecológica" – sua bela frase.

Mas no Skagit, e agora no Elwha, essa memória está voltando, afiada como paus mastigados por castores.



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