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Salamandra gigante: não uma espécie, mas três

Um anfíbio recém-identificado é possivelmente o maior do planeta, de acordo com o DNA de espécimes de museus.

Atingindo quase dois metros de comprimento, a salamandra gigante do sul da China está criticamente ameaçada na natureza.

Os cientistas dizem que são necessários novos esforços de conservação para salvar o animal da extinção.

A colheita para o comércio de alimentos de luxo levou a um colapso nos números em toda a China.

Anteriormente considerada uma única espécie, a análise de espécimes, vivos e mortos, sugere que existem de fato três espécies encontradas em diferentes partes da China.

A salamandra do sul da China é a maior das três, que os pesquisadores suspeitam ser o maior anfíbio vivo atualmente.

O professor Samuel Turvey, da ZSL (Sociedade Zoológica de Londres), disse que o declínio dos números na natureza foi "catastrófico".

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Recursos de imagem de Harry Taylor / NHM

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O espécime no Museu de História Natural de Londres remonta à década de 1920

"Esperamos que esse novo entendimento da diversidade de espécies chegue a tempo de apoiar sua conservação bem-sucedida, mas medidas urgentes são necessárias para proteger quaisquer populações viáveis ​​de salamandras gigantes que possam permanecer", afirmou ele.

A co-pesquisadora Melissa Marr, do Museu de História Natural de Londres, disse que medidas devem ser tomadas para preservar a integridade genética de cada espécie distinta.

"Essas descobertas ocorrem em um momento em que são necessárias intervenções urgentes para salvar salamandras gigantes chinesas na natureza", disse ela.

Qual é a salamandra gigante chinesa?

Salamandras gigantes já foram encontradas em uma grande área do centro, leste e sul da China.

A exploração excessiva aumentou nas últimas décadas, para abastecer um mercado doméstico de alimentos de luxo.

Uma indústria agrícola em larga escala se desenvolveu, o que pode ameaçar populações selvagens através da caça furtiva e disseminação de doenças infecciosas.

O que a pesquisa encontrou?

Os cientistas usaram espécimes de museus para examinar a história genética da salamandra gigante chinesa, uma árvore genealógica tão antiga que o animal é considerado um "fóssil vivo".

A idéia de que a salamandra gigante do sul da China era uma espécie separada foi proposta pela primeira vez na década de 1920 e depois abandonada, com base em um animal incomum que foi mantido no zoológico de Londres.

A equipe usou o mesmo animal, que agora é preservado como espécime no Museu de História Natural, para definir as características das novas espécies.

A pesquisa é publicada na revista Ecologia e Evolução .

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