A Baía de Monterey, na Califórnia, é um dos ecossistemas costeiros mais puros e dinâmicos da Terra. A lontra, uma vez caçada quase até a extinção, flutua pelas exuberantes florestas de algas, que se recuperaram graças ao aumento da população de lontras por ouriços-do-mar amantes de algas. As grandes pessoas brancas visitam de tempos em tempos, assim como todos os tipos de baleias e golfinhos. Dito isto, é uma das maiores histórias de sucesso na história da conservação dos oceanos.

No entanto, ele é envenenado por uma ameaça que não pode deixar de preservar: microplásticos. Hoje na revista Relatórios científicos da natureza, os pesquisadores apresentam uma série de descobertas assustadoras sobre a gravidade do problema do plástico. Por um lado, os microplásticos estão girando na coluna d'água de Monterey Bay em todas as profundidades que tentaram, às vezes em concentrações acima da superfície do infame Great Patch Garbage Pacific. Segundo, esses plásticos vêm de terra, não de redes de pesca locais e estão intemperizados, sugerindo que estão flutuando há muito tempo. E três, todos os animais que os pesquisadores descobriram – alguns formando a base da rede de alimentos na baía – estavam carregados de microplásticos.

Para obter sua amostra, os pesquisadores usaram ROVs equipados com amostradores especializados, que bombeavam grandes volumes de água do mar através de um filtro de malha. No entanto, as invenções humanas são plásticos tão onipresentes que eles tiveram que garantir que o próprio ROV não removesse as amostras.

Os pesquisadores descobriram a quantidade de microplásticos capturados na superfície aproximadamente ao mesmo tempo que 3.200 pés. Mas entre 650 e 2.000 pés, as contas subiram.

Os cientistas suspeitam que os plásticos oceânicos não estejam necessariamente concentrados na superfície, ao contrário do que seria de esperar, devido ao grande lixo do Pacífico. Patch. Esta é uma das principais razões eles foram enganados pela idéia do projeto Ocean Cleanup, que é essencialmente um tubo gigante para capturar plásticos de superfície. Ela ele pegou logo após sua implantação no Patch. Mas até agora ninguém coletou bons dados sobre como é a distribuição de plástico na coluna de água.

"Sabemos quanto plástico vai para o oceano e temos uma ideia aproximada do que está na superfície do oceano, mas esses números não correspondem", diz o oceanógrafo Kim Martini, que não participou desse trabalho. "Portanto, do ponto de vista do orçamento, você precisa ir para outro lugar e achamos que está indo para o oceano profundo. Essa é outra peça desse quebra-cabeça".

Uma peça ainda pendente desse quebra-cabeça é de onde vem esse microplástico. Ao realizar testes de laboratório, os pesquisadores descobriram que a maioria das partículas coletadas era de PET, um componente do plástico descartável. Então a pergunta é feita: onde estão coisas como garrafas de plástico que se decompõem em microplásticos no mar? Ocorre na superfície ou as garrafas afundam e depois se decompõem? Como as correntes são varridas? Todas as questões importantes para pesquisas futuras.

O que ficou claro com este trabalho é que os microplásticos foram resistidos, sugerindo que as partículas flutuam há anos. "Assim como um livro na biblioteca circula por 20 a 30 anos na frente de algo que é envolto em contraste que acabou de chegar pelo correio à sua porta, seu status é muito diferente, mesmo que sejam o mesmo livro", diz ele Kyle Van. Houtan, cientista chefe do aquário de Monterey Bay e co-autor do novo artigo.

Esses plásticos velhos não apenas flutuam inofensivamente, mas também estão sendo introduzidos aos animais. Os pesquisadores se concentraram em duas espécies, caranguejos pelágicos e larvas gigantes, estranhos críticos que fazem teias de ranho para comida. Eles descobriram que todas as amostras carregavam microplásticos, sugerindo que tanto as correntes quanto os animais carregam plástico ao redor do ecossistema.

Pegue o caranguejo vermelho pelágico. "É como camarão de pipoca para atum rabilho, baleias, aves migratórias como albatrozes", diz Van Houtan. Quando um caranguejo vermelho pelágico se torna o almoço de alguém, pode trazer microplásticos das profundezas para a superfície.

E as larvas gigantes. Descartar periodicamente as redes de muco e os plásticos que coletaram as redes, que depois afundam. "Este é um veículo para retirar muito plástico da coluna d'água e injetá-lo no fundo do oceano", disse Van Houtan. "Embora a maior parte do plástico encontrado tenha sido muito abaixo da superfície, existem muitos mecanismos para extrair o plástico da coluna d'água e injetá-lo no fundo do mar ou injetá-lo na rede alimentar da superfície".

O que não ajuda é que a Baía de Monterey é um ecossistema extraordinariamente produtivo. "A maior migração do planeta não são os pássaros que voam para o sul das florestas da América do Norte para os trópicos", diz Van Houtan. "É a migração vertical que acontece todos os dias no oceano, onde tudo, do zooplâncton aos respiradouros, sobe e desce a coluna d'água". Durante o dia, organismos menores e mais vulneráveis ​​recuam para a escuridão das profundezas e retornam à superfície sob a cobertura da escuridão. Ao fazer isso, eles estão arrastando a cadeia alimentar pela coluna d'água, sem vontade de espalhar a praga microplástica.

Pesquisadores começaram recentemente a testar o que acontece quando as criaturas ingerem coisas. "Eles relataram efeitos sobre a função renal, função hepática e efeitos reprodutivos, mas estão em grande parte em obras", diz Anela Choy, pesquisadora do Scripps Institution of Oceanography. "Então, como extrapola para o mundo real, ainda não estamos lá".

Os organismos podem não precisar ingerir microplásticos para serem afetados. No mês passado, pesquisadores publicou um trabalho mostrando como os produtos químicos filtrados na água, conhecidos como lixiviados, inibem o crescimento de bactérias marinhas que fornecem talvez 20% do ar que respiramos e também capturam carbono da atmosfera. Mas isso também foi feito no laboratório, por isso é difícil saber se ainda é um problema na natureza.

O que está ficando mais claro é que poucos lugares na Terra parecem deixados intocados pelos plásticos. Até as supostamente inúmeras montanhas montam microplásticos soprando no vento. Na ausência de alguém que invente um ímã que de alguma forma atraia microplásticos, não há como eliminar a doença da baía de Monterey. Mas essa nova análise indica um grande dedo sobre quem podemos assumir a responsabilidade: fabricantes de plástico descartáveis.

"Acho que a limpeza não é o primeiro passo que devemos dar", diz Martini. "O primeiro passo que devemos tomar é tratar o plástico como outro poluente, porque é. Devemos regulamentá-lo dessa maneira e, neste caso, devemos responsabilizar os fabricantes por seus próprios poluentes".

A menos que a humanidade elimine completamente os plásticos, a Baía de Monterey nunca mais será a mesma. Mais uma vez, perdemos um tesouro do mundo natural.

Esta matéria foi traduzida do site original.