O efeito prejudicial do lixo plástico no oceano está bem documentado, mas novas pesquisas mostram que esse material poluente também pode tornar os solos significativamente menos férteis.

Os cientistas descobriram que os microplásticos impedem o crescimento de vermes, o que poderia ter sérios impactos em ecossistemas inteiros e inibir o crescimento de culturas que alimentam os seres humanos.

A exposição ao plástico comumente usado na produção de garrafas e sacolas fez com que as minhocas perdessem 3,1% do seu peso ao longo de um período de 30 dias, segundo um novo estudo.

Durante o mesmo período, as minhocas no solo sem plástico aumentaram seu peso em 5,1%.

Isso é preocupante, porque os vermes são "engenheiros do ecossistema" que ingerem matéria orgânica morta e contribuem para a disponibilidade geral de nutrientes. Se eles estão perdendo peso e ficando atrofiados, isso pode prejudicar seriamente a biodiversidade geral.

"Sua atividade de escavação melhora a estrutura do solo, ajudando na drenagem e prevenindo a erosão", disse o co-autor Connor Russell, da Universidade Anglia Ruskin.

"Portanto, é altamente provável que qualquer poluição que afete a saúde da fauna do solo, como minhocas, possa ter efeitos em cascata sobre outros aspectos do ecossistema do solo, como o crescimento das plantas", disse ele.

A pesquisa, publicado em Ciência e Tecnologia Ambiental, é o primeiro a analisar como os microplásticos afetam os vermes endógenos, que vivem no solo superficial.

Os microplásticos incluem embalagens de alimentos quebradas, bolsas, fibras sintéticas e miçangas encontradas em produtos de higiene pessoal.

O risco para as pessoas ainda não é conhecido, mas há preocupações de que eles possam acumular produtos químicos tóxicos e os menores pedaços poderiam até entrar na corrente sanguínea.

Os pesquisadores analisaram os efeitos do ácido polilático biodegradável (PLA), polietileno de alta densidade (HDPE) e fibras microplásticas da roupa (acrílico e nylon) no solo.

Os cientistas descobriram que o HDPE – comumente usado em garrafas e sacos de plástico – levou a uma diminuição no pH do solo. O solo que contém PLA – uma forma biodegradável de plástico – causou o crescimento do azevém. Tanto o PLA quanto as fibras da roupa fizeram com que menos sementes de azevém germinassem.

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Os pesquisadores não sabem as razões específicas pelas quais o plástico faz com que os vermes percam peso.

O autor principal, Dr. Bas Boots, da Universidade Anglia Ruskin, disse: “Pode ser que os mecanismos de resposta aos microplásticos sejam comparáveis ​​em minhocas aos dos lugworms aquáticos, que foram estudados anteriormente.

"Esses efeitos incluem a obstrução e irritação do trato digestivo, limitando a absorção de nutrientes e reduzindo o crescimento".

Os vermes são vitais para o equilíbrio do ecossistema, criando poros na terra através dos quais o oxigênio e a água entram e o dióxido de carbono sai. Suas fezes também são muito importantes e são responsáveis ​​pela estrutura fina das migalhas em alguns solos.

Boots disse: “A contaminação ambiental por microplásticos é agora considerada uma ameaça emergente à biodiversidade e ao funcionamento do ecossistema.

“Os ecossistemas do solo – particularmente as terras agrícolas – foram reconhecidos como um grande reservatório de microplásticos, mas os impactos dos microplásticos nos ecossistemas do solo – como acima e abaixo do solo – permanecem amplamente desconhecidos.

"Este estudo fornece evidências de que os microplásticos fabricados com HDPE e PLA e fibras sintéticas podem afetar o desenvolvimento da grama e a saúde das minhocas e as propriedades cruciais do solo com possíveis impactos adicionais no funcionamento do ecossistema do solo".

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