Microplásticos são generalizados nos mares e oceanos, e seus efeitos nocivos em muitos animais marinhos diferentes são bem conhecidos. No entanto, sabemos relativamente pouco sobre os microplásticos em nossos rios de água doce, córregos e lagos.

Ainda não sabemos exatamente de onde vêm, para onde vão – e o que é essential – que danos podem causar se entrarem nas cadeias alimentares.

Até agora, a fragmentação do plástico foi amplamente atribuída a processos como a luz photo voltaic ou a ação das ondas, que podem levar anos ou décadas. Mas acontece que uma minúscula criatura parecida com um camarão pode fazer o mesmo trabalho muito mais rápido.

Sou um pesquisador especializado em microplásticos no meio ambiente. Em meu último estudo, colegas e eu mostramos que microplásticos (pedaços de plástico menores que 5 mm) em água doce estão sendo quebrados em nanoplásticos ainda menores (menores que um micrômetro, pelo menos cinco mil vezes menor em tamanho) por um tipo de água doce animal invertebrado, e que isso pode acontecer muito mais rápido do que o estimado anteriormente.

Esquerda: dois microplásticos fragmentados no intestino de um anfípode.  À direita: um fragmento nanoplástico.  (Alicia Mateos Cardenas)Microplásticos fragmentados em um anfípode (à esquerda); um fragmento nanoplástico (direita). (Alicia Mateos Cardenas)

Nossos resultados, recentemente publicados na revista Nature Relatórios Científicos, destacam o papel da fragmentação biológica dos microplásticos, que tem sido pouco estudada até o momento.

O animal em questão é um crustáceo de 2 cm de comprimento, o anfípode de água doce Gammarus duebeni. Esta espécie específica vive em riachos irlandeses, mas pertence a um grupo maior de invertebrados que são comuns tanto em água doce quanto nos oceanos de todo o mundo.

Nossa descoberta, portanto, tem grandes consequências sobre como entendemos o destino ambiental dos microplásticos.

Nossos primeiros experimentos foram realizados para entender os potenciais efeitos negativos (se houver) dos microplásticos nos anfípodes. No entanto, alguns resultados iniciais surpreendentes me levaram a realizar novos experimentos focados na coleta de evidências para mostrar que os microplásticos estavam sendo fragmentados biologicamente – por G. duebeni si mesmos.

Para saber mais sobre isso, expus os anfípodes em laboratório a um certo tipo de microplástico que tem uma cor específica. Em seguida, dissecar os tratos digestivos dos anfípodes e visualizá-los em um microscópio de fluorescência, que é capaz de rastrear o microplástico tingido em tecido animal.

Concluímos então que Gammarus duebeni é capaz de fragmentar microplásticos em diferentes formas e tamanhos, incluindo nanoplásticos, em menos de quatro dias.

Fomos capazes de rastrear essa fragmentação porque os microplásticos que usamos eram originalmente “microesferas” com um formato esférico perfeito. Qualquer plástico com formas irregulares, portanto, deve ter sido fragmentado pelos animais, e quase 66 por cento dos microplásticos encontrados nas vísceras foram de fato fragmentados dessa forma.

Notavelmente, a proporção de fragmentos plásticos menores foi maior quando os anfípodes foram “purgados” no laboratório em um ambiente limpo, sem plástico, mas com sua comida. Esse achado indica que a fragmentação biológica pode estar intimamente relacionada ao processo de alimentação.

Também executamos algumas verificações de controle de qualidade, vários experimentos paralelos para ter certeza de que o plástico estava realmente sendo fragmentado pelos anfípodes e não por alguma outra fonte, e que estávamos visualizando com precisão as partículas de fluorescência.

Gammarus duebeni vive em água doce, como este riacho em County Cork, Irlanda.  (Alicia Mateos Cardenas)Gammarus duebeni vive em água doce, como este riacho em County Cork, Irlanda. (Alicia Mateos Cardenas)

Microplásticos na cadeia alimentar

Por que isso importa? Já sabemos que microplásticos podem se acumular no intestino de aves marinhas e peixes, e nosso entendimento atual é que as partículas nanoplásticas menores podem até penetrar em células e tecidos, onde seus efeitos podem ser muito mais difíceis de prever.

Portanto, a descoberta de que um animal tão comum pode produzir rapidamente um grande número de nanoplásticos é particularmente preocupante. Como os crustáceos que examinamos são comidos por peixes e pássaros, quaisquer fragmentos nanoplásticos que eles produzam também podem estar entrando na cadeia alimentar.

Por exemplo, cientistas da Universidade de Cardiff recentemente mostraram pela primeira vez que microplásticos foram transferidos para cima na cadeia alimentar em um rio, de pequenos invertebrados a mergulhadores, os únicos pássaros canoros que podem nadar debaixo d’água. Eles examinaram os regurgitados das conchas e pelotas fecais de adultos e filhotes e encontraram microplásticos em todos eles.

Ainda não sabemos exatamente que efeito essa transferência microplástica terá nas aves, especialmente nos primeiros estágios de suas vidas. Mas nossos resultados sobre a fragmentação biológica dos microplásticos nos ajudarão a entender o papel que os animais podem ter na determinação do destino dos plásticos em nossas águas. A conversa

Alicia Mateos Cárdenas, Pesquisador pós-doutorado, college school Cork.

Este artigo foi republicado de A conversa sob uma licença inventive Commons. Leia o artigo original.

Este artigo foi baseado em uma publicação em inglês. Clique aqui para acessar o conteúdo originário.