À beira de um antigo fluxo de lava, onde rochas negras e irregulares se encontram com o Pacífico, pequenas casas fora da grade têm vista para as águas azuis calmas de Papa Bay na Ilha Grande do Havaí – nenhum turista ou hotel à vista . Aqui, um dos recifes de coral mais abundantes e vibrantes das ilhas prospera logo abaixo da superfície.

No entanto, mesmo essa costa remota, longe dos impactos do filtro solar químico, dos pés pisoteados e das águas residuais industriais, está mostrando sinais precoces do que se espera ser uma estação catastrófica para os corais no Havaí.

Apenas quatro anos depois que uma importante onda de calor marinha matou quase metade dos corais do litoral, os pesquisadores federais estão prevendo que outra rodada de água quente causará alguns dos piores alvejantes de corais que a região já experimentou.

"Em 2015, atingimos temperaturas que nunca registramos no Havaí", disse Jamison Gove, oceanógrafo da Administração Nacional Oceânica e Atmosférica. "O que é realmente importante – ou alarmante, provavelmente mais apropriado – sobre esse evento é o fato de estarmos acompanhando acima de onde estávamos neste momento em 2015".

Pesquisadores que usam equipamentos de alta tecnologia para monitorar os recifes do Havaí estão vendo sinais precoces de alvejamento em Papa Bay e em outros lugares causados ​​por uma onda de calor marinha que faz com que as temperaturas subam para recordes por meses. Junho, julho e partes de agosto experimentaram as temperaturas mais quentes do oceano já registradas nas ilhas havaianas. Até agora em setembro, as temperaturas oceânicas estão abaixo apenas das observadas em 2015.

Os meteorologistas esperam que as altas temperaturas no Pacífico norte continuem bombeando calor para as águas do Havaí até outubro.

"As temperaturas estão quentes há muito tempo", disse Gove. "Não é apenas como está quente. É quanto tempo essas temperaturas do oceano ficam quentes. "

Os recifes de coral são vitais em todo o mundo, pois não apenas fornecem um habitat para peixes – a base da cadeia alimentar marinha – mas também alimentos e remédios para os seres humanos. Eles também criam uma barreira essencial da linha costeira que separa grandes ondas do oceano e protege linhas costeiras densamente povoadas de tempestades durante furacões.

No Havaí, os recifes também são uma parte importante da economia: o turismo prospera em grande parte por causa dos recifes de coral que ajudam a criar e proteger praias de areia branca icônicas, oferecem pontos de snorkeling e mergulho e ajudam a formar ondas que atraem surfistas de todo o mundo.

As temperaturas do oceano não são uniformemente quentes em todo o estado, observou Gove. Padrões locais de vento, correntes e até características em terra podem criar pontos quentes na água.

"Você tem coisas como dois vulcões gigantes na Ilha Grande bloqueando os ventos alísios predominantes", criando a costa oeste da ilha, onde fica Papa Bay, uma das partes mais quentes do estado, disse Gove. Ele disse que espera um branqueamento "severo" de coral nesses locais.

"É um branqueamento generalizado e 100% da maioria dos corais", disse Gove. E muitos desses corais ainda estão se recuperando do evento de branqueamento de 2015, o que significa que são mais suscetíveis ao estresse térmico.

Segundo a NOAA, as causas da onda de calor incluem um padrão climático de baixa pressão persistente entre o Havaí e o Alasca, que enfraqueceu os ventos que, de outra forma, poderiam misturar e resfriar as águas superficiais em grande parte do Pacífico Norte. O que está causando isso não é claro: pode refletir o movimento caótico usual da atmosfera, ou pode estar relacionado ao aquecimento dos oceanos e a outros efeitos das mudanças climáticas provocadas pelo homem.

Além deste evento, as temperaturas oceânicas continuarão a subir nos próximos anos, disse Gove. "Não há dúvida de que a mudança climática global está contribuindo para o que estamos vivenciando", disse ele.

Para os corais, a água quente significa estresse, e o estresse prolongado mata essas criaturas e pode deixar os recifes em frangalhos.

O branqueamento ocorre quando os corais estressados ​​liberam algas que fornecem nutrientes vitais. Essas algas também dão ao coral a sua cor; portanto, quando ele é expelido, o coral fica branco.

Gove disse que os pesquisadores têm uma vantagem tecnológica para monitorar e colher insights sobre o branqueamento deste ano, dados que podem ajudar a salvar recifes no futuro.

"Estamos tentando rastrear esse evento em tempo real via satélite, que é a primeira vez que isso é feito", disse Gove.

Na remota Papa Bay, a maioria dos corais se recuperou do evento de branqueamento de 2015, mas os cientistas temem que não se saiam tão bem dessa vez.

"Quase todas as espécies que monitoramos têm pelo menos algum branqueamento", disse o ecologista Greg Asner, diretor do Centro de Descoberta Global e Ciência de Conservação da Universidade Estadual do Arizona, depois de um mergulho na baía no início deste mês.

Asner disse à Associated Press que os sensores mostraram que a baía estava cerca de 3,5 graus Fahrenheit acima do normal nesta época do ano.

Ele usa tecnologia avançada de imagem montada em aeronaves, dados de satélite, sensores subaquáticos e informações do público para fornecer a pesquisadores estaduais e federais como Gove as informações de que precisam.

"O que é realmente importante aqui é que estamos fazendo essas medições (subaquáticas), conectando-as aos dados de nossas aeronaves e depois conectando-as novamente aos dados de satélite", disse Asner. "Isso nos permite ampliar para ver o quadro geral e obter a verdade sobre o que está acontecendo aqui".

Os cientistas usarão as informações para pesquisar, entre outras coisas, por que algumas espécies de corais são mais resistentes ao estresse térmico. Algumas das pesquisas mais recentes sugerem que a exposição lenta de corais ao calor nos laboratórios pode condicioná-los a suportar água mais quente no futuro.

"Depois que a onda de calor terminar, teremos um bom mapa para planejar os esforços de restauração", disse Asner.

Enquanto isso, moradores do Havaí como Cindi Punihaole Kennedy estão participando voluntariamente para educar turistas. Punihaole Kennedy é diretor do Kahalu'u Bay Education Center, uma organização sem fins lucrativos criada para ajudar a proteger a Baía de Kahalu'u, um popular ponto de mergulho próximo ao centro turístico de Kailua-Kona, em Big Island.

A baía e o parque de praia ao redor recebem mais de 400.000 visitantes por ano, disse ela.

"Compartilhamos com eles o que fazer e o que não fazer quando entram na baía", disse ela. "Por exemplo, evite pisar nos corais ou alimentar os peixes."

A baía sofreu branqueamento generalizado e morte de corais em 2015.

"Foi devastador para nós não podermos fazer nada", disse Punihaole Kennedy. "Nós apenas assistimos os corais morrerem."

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