Mudança climática e consumo econômico

Como muitos ambientalistas, estou impressionado e inspirado por Greta Thunberg. Sua mensagem direta e clara sobre a necessidade de responder às mudanças climáticas é uma lição para todos nós. Embora eu concorde com a maioria de sua mensagem, discordo de parte dela. Vamos considerar uma parte de sua recente conversa na ONU, cuja mensagem se tornou viral:

"Você roubou meus sonhos e minha infância com suas palavras vazias. E, no entanto, sou um dos sortudos. As pessoas estão sofrendo. Pessoas estão morrendo. Ecossistemas inteiros estão entrando em colapso. Estamos no início de uma extinção em massa e tudo o que você pode falar é sobre dinheiro e contos de fadas do eterno crescimento econômico. Como você ousa!"

O crescimento econômico pode ser um conto de fadas para alguns, mas para os mais de 700 milhões de pessoas em todo o mundo que vivem em condições de extrema pobreza, não é um conto de fadas, mas uma necessidade. E para a estabilidade política de longo prazo do mundo, a eliminação de toda pobreza e a desigualdade de renda reduzida provavelmente dependerão do aumento da tributação da riqueza e do crescimento econômico. Mas o que pode e deve mudar é a natureza dessa atividade econômica e seu impacto no planeta.

Simplificando, comer uma refeição em um restaurante é uma atividade econômica, mas o impacto ambiental de uma salada provavelmente será menor do que um bife. Uma viagem no metrô tem uma pegada de carbono menor do que uma viagem para o mesmo destino em um SUV, a menos que o SUV seja elétrico e compartilhado com outros seis passageiros. Podemos nadar no oceano e sentar na praia ou andar de jet-ski e retornar ao barco. A primeira atividade é ambientalmente benigna, a segunda muito menos. É todo consumo e qualquer estilo de vida de atividade, emoção e aprendizado requer recursos. Mas mesmo que todo consumo e produção possam ser medidos em dólares, o impacto de cada dólar no meio ambiente não é igual.

Uma das minhas preocupações de longo prazo com a política ambiental sempre foi a tendência de alguns ambientalistas se concentrarem no negativo e no que deve ser sacrificado para salvar o planeta. Prefiro me concentrar no positivo e nas vantagens de um estilo de vida sustentável. Politicamente, dizer às pessoas o que elas não podem ter é uma estratégia perdida. Em vez de fazer as pessoas se sentirem culpadas se gostam de comer carne, acho muito mais útil demonstrar como as alternativas podem ser deliciosas.

Existem muitas variedades de consumo e produção e o crescimento econômico não se traduz automaticamente em carga poluente adicional no planeta. Nos Estados Unidos e em outros países desenvolvidos, dissociamos o crescimento do PIB do crescimento da poluição. Fazemos isso aplicando tecnologia para controlar os impactos negativos de outras tecnologias. Também fazemos isso criando tecnologias que executam funções semelhantes com menos impacto ambiental – por exemplo, a tecnologia de streaming de filmes em comparação com a entrega do mesmo produto com fitas de vídeo. Os negócios de controle de poluição, negócios de energia renovável e negócios de eficiência energética são negócios com fins lucrativos. Eles criam um produto de que todos precisamos: ar, água e terra mais limpos.

Precisamos de mais desses negócios, não menos deles e sua existência é muito real e sem fantasia.

À medida que obtivermos proficiência técnica e administrativa, desenvolveremos uma capacidade crescente de fechar o ciclo da produção de materiais do início ao fim. Mais e mais novos bens serão feitos de materiais reciclados, em vez de recém-extraídos ou fabricados. À medida que nossa economia descarboniza, esses processos de reciclagem intensivos em energia terão um impacto cada vez menor nas emissões de gases de efeito estufa. Precisamos de tecnologia, capacidade organizacional, engenhosidade humana e vontade política para fazer isso acontecer. Para afastar uma economia massiva de práticas que prejudicam a qualidade ambiental, precisamos de regulamentação federal adicional e incentivos e desincentivos financeiros para introduzir a gestão da sustentabilidade na vida organizacional. A intensidade ideológica e a disfunção institucional no governo nacional dos Estados Unidos estão dificultando esse esforço, mas, felizmente, existem governos em outras partes do mundo e nos Estados Unidos fora de nossa capital que entendem a crise da sustentabilidade global. Nos Estados Unidos, nossos governos locais devem prestar serviços diários reais e conseguiram manter essa faixa de pragmatismo que ainda parece dominar a cultura de nosso modo de vida. A adaptação às mudanças climáticas pode ser chamada de controle de inundações em alguns lugares, mas o resultado é o mesmo.

Mais importante do que o que está acontecendo no governo, há evidências de que estamos em uma grande mudança cultural, pois os jovens que entram na vida organizacional e no mundo do trabalho exigem que as organizações prestem atenção ao seu impacto ambiental. Em nossa economia baseada no cérebro, os jovens mais talentosos têm o poder de exigir dos idosos e estão fazendo exatamente isso. Felizmente, não é só a cultura que está mudando, mas a estrutura de custos da redução do impacto ambiental. Como Chris Martin e Millicent Dent observaram recentemente na Bloomberg:

"É hora de parar de creditar os esforços de sustentabilidade corporativa como atos de altruísmo. Para as grandes empresas, proteger o meio ambiente geralmente significa preencher a linha de fundo. A Nike Inc. criou uma maneira de tecer com mais eficiência, reduzindo a matéria-prima e o tempo de trabalho necessário para fabricar cada sapato. Isso impediu que mais de 3,5 milhões de libras de resíduos cheguem a aterros desde 2012. Mas as boas notícias não param com o impacto ambiental. A empresa está gastando menos em transporte, materiais e disposição de resíduos…. Gigantes da tecnologia gastaram bilhões de dólares em energia solar e eólica, cortando emissões de gases de efeito estufa e gastos de energia ao mesmo tempo. Google, Amazon e Facebook Inc. da Alphabet Inc. são agora alguns dos maiores compradores de energia verde nos Estados Unidos. Acontece que não é apenas fácil ser ecológico – também é lucrativo."

A idéia de que podemos crescer nossa economia sem prejudicar o meio ambiente não é aceita por todos, mas mais pessoas estão começando a entender o conceito. A importância desse crescimento é destacada por sua necessidade política. A pobreza e sua desesperança que o acompanha são os campos de criação do extremismo político, da violência política e do terrorismo. Pessoas com uma participação acionária na sociedade não tendem a querer explodir. Quem percebe que tem pouco a perder e mantém um profundo sentimento de queixa é uma fonte de violência política. Outra fonte são os governantes loucos pelo poder que atacam seu próprio povo para preservar sua autoridade. Faço esses dois pontos para indicar que a mudança climática está longe de ser o único problema que a humanidade enfrenta. A dor e o sofrimento da guerra também são um perigo real e presente. A estabilidade política na economia global moderna é reforçada pelo crescimento econômico. A instabilidade política é frequentemente o resultado da ausência desse crescimento.

Precisamos lidar com as mudanças climáticas com cuidado e precisão para garantir que as medidas que tomamos para descarbonizar nossa economia promovam o crescimento e não o impeçam. À medida que a tecnologia de energia renovável, a eficiência energética e o armazenamento de energia avançaram, reduziu seu preço e tornou-se competitivo em termos de custo com combustíveis fósseis. Podemos prever que esses avanços continuarão e que as organizações mais bem-geridas gravitarão em direção a essas fontes de energia por seus benefícios econômicos e ambientais. Esses benefícios não são uma fantasia.

O que eu queria era uma fantasia foram os governos nacionais que Greta Thunberg abordou nas Nações Unidas. Suas banalidades temporárias e insinceras não enganam ninguém. Seria muito melhor se eles explicassem as compensações reais que enfrentam. Aqui na cidade de Nova York, os recursos que usaríamos para descarbonizar ou adaptar-se às mudanças climáticas devem ser negociados com recursos que também são necessários para crianças em situação de rua, educação, assistência médica, serviços para idosos e transporte de massa. Podemos e devemos fazer mais para avançar no ritmo da descarbonização, mas somente atingiremos esse objetivo cortando a retórica simbólica e diminuindo o trabalho diário e árduo de mudar a maneira como operamos nossas casas, bairros e organizações. A mudança climática exige nada menos do que transformar a natureza da produção e consumo econômico: não consumir menos, mas consumir sem destruir o planeta que nos sustenta.


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