REDDING, Califórnia – Se existe um inferno para o salmão, provavelmente se parece com isso.

Havia muito mais bolas de golfe na água do que salmão neste verão, batidas por entusiastas no Aqua Golf, um driving range na margem do rio Sacramento.

Abaixo da superfície, o salmão de cascalho necessário para fazer seus ninhos havia sido extraído décadas atrás para construir a represa de Shasta, com 602 pés de altura e sem passagem de peixes. A barragem cortou o acesso a todas as águas frias da montanha onde esses peixes costumavam desovar.

As encostas acima do rio foram enegrecidas pelo fogo. Casas, em vez de florestas, ficavam ao longo das margens. Os carros rugiam na Interestadual 5, quando as temperaturas subiam a 105 graus.

No entanto, as matriarcas das orcas que freqüentam o Puget Sound ainda se lembram do grande chinook de inverno que costumava prosperar aqui. O peixe gordo e suculento é um precioso alimento de inverno para as orcas no extremo sul de sua vasta variedade de forrageamento.

As orcas, chamadas de residentes do sul por um motivo, viajam até a Califórnia para se alimentar de salmões de Central Valley. L pod saiu de Monterey no início deste ano. A baleia mais antiga entre todos os moradores do sul, L25, nascida em 1928, liderou o caminho. Ela trouxe toda a sua família porque sua mãe fez antes dela e sua avó antes disso. Nas vagens dos residentes do sul, as matriarcas lideram a busca por comida – principalmente em tempos de escassez.

Mas L pod estava perseguindo peixes na Califórnia – ou apenas a memória de L25 deles? Os peixes se tornaram tão escassos que é difícil saber se as baleias receberam algum alimento.

Jonathan Ambrose está trabalhando para reintroduzir o chinook de inverno de Sacramento de volta às suas águas altas montanhas, acima da barragem, em um último esforço para vencer a extinção.

Um culturalista de peixes dos EUA e peixes selvagens agarra um chinook de inverno no Rio Sacramento. Madura com ovos, ela é uma descoberta rara e seus ovos podem ser usados ​​para uma população em cativeiro como uma proteção contra a extinção. As baleias assassinas residentes no sul ainda chegam até a Califórnia, visando esses peixes. Mas eles estão principalmente perseguindo uma memória de abundância. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Um culturalista de peixes dos EUA e peixes selvagens agarra um chinook de inverno no Rio Sacramento. Madura com ovos, ela é uma descoberta rara e seus ovos podem ser usados ​​para uma população em cativeiro como uma proteção contra a extinção. As baleias assassinas residentes no sul ainda chegam até a Califórnia, visando esses peixes. Mas eles estão principalmente perseguindo uma memória de abundância. (Steve Ringman / The Seattle Times)

A barragem de Shasta, concluída em 1945, foi construída sem a passagem de peixes. Desde então, o chinook de inverno da Califórnia declinou no habitat deixado para eles no rio Sacramento, onde a retirada de água, a seca e a água quente - todas agravadas pelas mudanças climáticas - os levaram à beira da extinção. (Steve Ringman / The Seattle Times)
A barragem de Shasta, concluída em 1945, foi construída sem a passagem de peixes. Desde então, o chinook de inverno da Califórnia declinou no habitat deixado para eles no rio Sacramento, onde a retirada de água, a seca e a água quente – todas agravadas pelas mudanças climáticas – os levaram à beira da extinção. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Círculo de chinook de inverno em tanques, parte da ninhada em cativeiro no incubatório de peixes de Livingston Stone National na base da barragem de Shasta. A barragem cortou todo o seu habitat natural de desova. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Círculo de chinook de inverno em tanques, parte da ninhada em cativeiro no incubatório de peixes de Livingston Stone National na base da barragem de Shasta. A barragem cortou todo o seu habitat natural de desova. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Esses peixes não podem sobreviver por muito mais tempo, afirma Ambrose, coordenador de reintrodução do escritório do Serviço Nacional de Pescas Marinhas de Central Valley. O salmão é mantido em suporte de vida com libertações de água fria da barragem. Mas, devido ao aumento do uso da água na agricultura e ao aumento da população humana – e o calor e a seca só devem se intensificar com um planeta em aquecimento – em alguns anos, não há água fria suficiente para peixes.

O salmão ainda viaja sob a ponte Golden Gate em sua jornada de e para o mar. Mas San Francisco hoje é conhecida por seu boom tecnológico e comodidades urbanas de classe mundial – não salmão.

Salmão?

Tudo o que dói salmão aconteceu primeiro e pior na Califórnia. O destino do salmão existe um conto de advertência para o noroeste, o último posto de salmão e orcas no Lower 48. Essa vista é da Baía de São Francisco e da cidade de Foster. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Tudo o que dói salmão aconteceu primeiro e pior na Califórnia. O destino do salmão existe um conto de advertência para o noroeste, o último posto de salmão e orcas no Lower 48. Essa vista é da Baía de São Francisco e da cidade de Foster. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Muitas pessoas aqui se esqueceram do salmão, disse Ambrose. Eles não sabem que Sacramento é um rio de salmão. Que a Califórnia é um estado de salmão. Aquelas orcas ainda vêm aqui, procurando salmão.

"As pessoas nem sabem o que costumávamos ter", disse Ambrose.

O declínio desse rio, que já foi o segundo na produção de salmão nos EUA apenas no rio Columbia, é um conto de advertência, uma máquina do tempo, representando um possível futuro. O que aconteceu com o Sacramento e seu chinook de inverno pode acontecer aqui, no noroeste.

  Hoje, a maioria das corridas de salmão no rio Sacramento é tão reduzida que muitas pessoas esquecem que a Califórnia é um estado salmão e um habitat essencial para as orcas. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Hoje, a maioria das corridas de salmão no rio Sacramento é tão reduzida que muitas pessoas esquecem que a Califórnia é um estado salmão e um habitat essencial para as orcas. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Amêndoas são uma colheita com sede. É preciso mais de um galão de água para cultivar uma noz. A irrigação para agricultura em escala industrial retira a água da necessidade de salmão de Sacramento. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Amêndoas são uma colheita com sede. É preciso mais de um galão de água para cultivar uma noz. A irrigação para agricultura em escala industrial retira a água da necessidade de salmão de Sacramento. (Steve Ringman / The Seattle Times)

O chinook de inverno migra do oceano para a baía e sob a ponte Richmond-San Rafael, a caminho do rio Sacremento. À esquerda é uma fazenda de tanque de óleo. (Steve Ringman / The Seattle Times)
O chinook de inverno migra do oceano para a baía e sob a ponte Richmond-San Rafael, a caminho do rio Sacremento. À esquerda é uma fazenda de tanque de óleo. (Steve Ringman / The Seattle Times)

A falta de comida disponível adequada é uma das principais razões pelas quais os moradores do sul estão em espiral em direção à extinção. Presume-se que três estejam mortos neste verão. No ano passado, a mãe orca Tahlequah levantou consternação em todo o mundo ao carregar seu bezerro morto por 17 dias e mais de 1.000 milhas. Restam apenas 73 moradores do sul.

As baleias fizeram apenas uma curta visita às águas da Califórnia este ano porque não há muita comida para elas. E cada vez mais, as baleias também não estão aqui no mar de Salish.

Principalmente, eles permaneceram na costa em busca de chinook.

À medida que as orcas partem, mais e mais pessoas chegam: Quase 200 pessoas por dia estão se mudando para a região de Puget Sound, onde se espera que a população, cerca de 4 milhões de pessoas, aumente para quase 6 milhões em 2050.

No subúrbio do condado de Snohomish, as moradias estão florescendo à medida que o rio Chinaguá ainda está em declínio. Em Central Puget Sound, a maior parte do Lower Green River fica atrás de barragens. O Lower Duwamish, para o qual o Green flui, foi convertido em uma hidrovia industrial. No entanto, os rios Stillaguamish e Green-Duwamish ainda são produtores cruciais do chinook que as orcas ameaçadas precisam.

Nos rios Columbia e Snake, outro reduto histórico de salmão, a região noroeste desde 1981 passou quase US $ 17 bilhões em recuperação de peixes e animais selvagens, mas não alterou um único salmão da lista de espécies ameaçadas de extinção. Puget Sound chinook também permanecem em alto risco de extinção, apesar de 20 anos de esforços de recuperação.

A região está no caminho de repetir a história de declínio vista em todos os lugares em que o salmão já prosperou. Primeiro nos rios da Europa. Depois a costa leste da América do Norte. Depois na Califórnia.

No noroeste, não há necessidade de escolher entre salmão e prosperidade, orcas e empregos.

"Temos a chance de fazer o que outras partes do país não fizeram para salvar o que resta, restaurar o que está perdido e, essencialmente, ter tudo", disse o executivo da King County, Dow Constantine. "Esta é uma batalha pela alma desta região."

A última posição no Lower 48 para o salmão e as orcas que dependem deles é aqui. É agora. No noroeste.

Bilhões gastos, salmão ainda em perigo

Essa calha de peixe em espiral é usada para mover o salmão juvenil pela Barragem de Granito Inferior. Alguns peixes serão carregados em uma barcaça para o transporte para o mar, enquanto outros serão levados de volta ao rio Lower Snake, o maior afluente da Colômbia. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Essa calha de peixe em espiral é usada para mover o salmão juvenil pela Barragem de Granito Inferior. Alguns peixes serão carregados em uma barcaça para o transporte para o mar, enquanto outros serão levados de volta ao rio Lower Snake, o maior afluente da Colômbia. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Os salmões-bebês administram uma vala de represas nos rios Columbia e Snake em sua jornada para o mar. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Os salmões-bebês administram uma vala de represas nos rios Columbia e Snake em sua jornada para o mar. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Trabalhadores sazonais classificam e etiquetam salmão juvenil na represa de Lower Granite, injetando etiquetas eletrônicas nos peixes para rastrear sua sobrevivência por oito represas. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Trabalhadores sazonais classificam e etiquetam salmão juvenil na represa de Lower Granite, injetando etiquetas eletrônicas nos peixes para rastrear sua sobrevivência por oito represas. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Esse conjunto de escorregadores, calhas e prédios parecia um parque aquático no meio da região de trigo de Washington.

Aqui na represa Lower Granite, 20 trabalhadores sazonais estão amontoados em trailers, mergulhando agulhas nas barrigas de pequenos peixes para inserir etiquetas de rastreamento. Um número maior de peixes chegava, subindo e subindo em tubos de plástico translúcido até a estação de trabalho. Os peixes foram temporariamente separados por uma poção de nocaute, apropriadamente chamada Aqui-S, para facilitar o manuseio.

Enquanto a droga entrava, o peixe se aquietou e os trabalhadores que estavam em uma fila em uma calha apalparam cada um para inserir a etiqueta. Ele permite que os gerentes rastreiem a sobrevivência – ou desaparecimento – de todos os salmões em sua jornada rio abaixo da Barragem de Granito Inferior, o interior do rio Lower Snake River, até Bonneville, a mais de 300 milhas de distância, a última barragem no rio Columbia, principal caule antes do Pacífico.

Na barragem de Lower Granite, a água troveja sobre o vertedouro para ajudar a lançar o salmão no mar, em vez de enviá-lo através de turbinas para gerar eletricidade. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Na barragem de Lower Granite, a água troveja sobre o vertedouro para ajudar a lançar o salmão no mar, em vez de enviá-lo através de turbinas para gerar eletricidade. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Estes peixes estão sendo sugados para um reboque, onde serão microchipados para acompanhar seu progresso rio abaixo através de oito barragens. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Estes peixes estão sendo sugados para um reboque, onde serão microchipados para acompanhar seu progresso rio abaixo através de oito barragens. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Uma barcaça de engenheiros do Exército dos EUA barcaça carregada de filhotes de salmão da represa Lower Granite no rio Snake. A barcaça tem como objetivo espalhar o risco entre correr o rio e fazer uma carona em direção ao oceano. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Uma barcaça de engenheiros do Exército dos EUA barcaça carregada de filhotes de salmão da represa Lower Granite no rio Snake. A barcaça tem como objetivo espalhar o risco entre correr o rio e fazer uma carona em direção ao oceano. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Mas neste sistema fluvial industrializado, muitos salmões não nadam. Em vez disso, são retirados do rio, colocados em uma barcaça para navegar em direção ao oceano. É uma estratégia destinada a espalhar o risco entre o salmão migrar no rio e os que estão pegando carona.

É uma cena deslumbrante e até enganadora, à medida que os trabalhadores classificam, etiquetam e enviam salmão que minutos antes estavam nadando rio abaixo, cuidando de seus próprios negócios, até encontrar uma migração massivamente alterada por barragens hidrelétricas que ajudam a alimentar a região.

Centenas de milhões de dólares foram gastos em alterações no sistema hídrico, tentando resolver o problema básico de que um peixe pequeno e macio não mais do que um dedo está tentando passar por uma parede de cimento de 30 metros de altura e uma bateria de turbinas moendo eletricidade da corrente. E o peixe deve executar esse gantlet repetidamente enquanto navega até nove represas.

A Columbia ainda tem anos de bandeira, em termos relativos. Ultimamente, porém, o ritmo entre os bons e os maus anos está acelerando, e as quedas estão piorando.

Os efeitos nocivos dos rios altamente alterados são agravados pelas mudanças climáticas. As condições do oceano estão esgotando as cadeias alimentares marinhas, e os rios estão esquentando com um soco que diminuiu o retorno do salmão a alguns dos números mais baixos em décadas.

A passagem por longos reservatórios de água frouxa é perigosa, porque o salmão é um animal de água fria. Os efeitos cumulativos da mudança climática estão empurrando a temperatura da água para os anos 70 em alguns reservatórios por mais de um mês por vez. Quanto mais o salmão estiver em águas mais quentes, mais suscetíveis serão a doenças e a morte antes de atingirem o cascalho de origem para desovar.

A Orca L25 tinha cerca de 10 anos quando a primeira barragem, Bonneville, começou a produzir quilowatts em 1938. Hoje, para sua família e para as famílias humanas em toda a região, as apostas em Columbia e Snake são altas.

As barragens são produtoras de energia com zero carbono – fundamental, pois a região busca reduzir sua dependência de combustíveis fósseis para combater o aquecimento global. No entanto, alguns especialistas em orca mantêm a recuperação de baleias improvável sem a remoção das quatro barragens da Serpente Inferior.

A remoção de barragens na Cobra Inferior esteve no centro de uma batalha judicial e luta política de mais de 20 anos, com juízes federais seis vezes descobrindo que as agências federais não estão atendendo aos requisitos de recuperação de salmão na operação da hidrelétrica federal sistema.

A passagem para o salmão juvenil melhorou bastante, apesar de um fenômeno pouco conhecido chamado “mortalidade retardada” que ocorre após a última barragem, que se acredita estar ligada ao estresse do sistema hidrelétrico, tornou impossíveis contar as perdas exatas.

Isso é certo: historicamente, acredita-se que a Cobra tenha sido a Drenagem mais produtiva da bacia de Columbia para salmão e truta prateada. Ele suporta mais de 40% de todo o chinook de primavera / verão da Columbia. Mas hoje esses peixes correm alto risco de extinção. Algumas execuções já se foram.

À medida que as pessoas debatem e discutem sobre o que fazer, as baleias famintas ainda estão procurando – com afinco – os peixes que sempre as sustentavam, principalmente no início da primavera. Esses peixes Columbia e Snake são essenciais para as baleias carregá-los até o início do salmão no mar de Salish, sua casa de verão. Enquanto L25 puder se lembrar.

Único rio de Seattle

O desenvolvimento industrial aglomera a hidrovia do Baixo Duwamish. Quase todas as áreas úmidas e canais laterais do estuário foram preenchidas. O salmão em que as orcas dependem ainda viaja por essas águas, onde uma grande limpeza do Superfundo e outros projetos de restauração estão em andamento. (Steve Ringman / The Seattle Times)
O desenvolvimento industrial aglomera a hidrovia do Baixo Duwamish. Quase todas as áreas úmidas e canais laterais do estuário foram preenchidas. O salmão em que as orcas dependem ainda viaja por essas águas, onde uma grande limpeza do Superfundo e outros projetos de restauração estão em andamento. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Uma carregadora de front-end remexeu uma pilha de sucata de vários andares e se amontoou até a beira do rio. Barcaças de aço preparadas para rebocar contêineres cheios de mercadorias e materiais para portos distantes alinhados na margem oeste. Uma barcaça foi empilhada com cinco contêineres de altura e encimada por um ônibus de turismo com uma orca saltando pintada de lado.

Ainda há vida selvagem real aqui. Maçaricos flutuavam sobre um plano de lama; um martim-pescador atravessava o rio. Uma garça-real azul estava pronta para lanchar uma refeição, alheia à lagartixa Geico Insurance que olhava de um outdoor logo acima.

Remar no Baixo Duwamish – para o qual o Green deságua – é testemunhar tudo o que pode ser feito a um rio sem matá-lo.

O estuário natural e o habitat dos canais laterais são quase totalmente eliminados – sufocados ou preenchidos com diques, dragados e endireitados. O Lower Duwamish não é mais um rio, mas o que o Corpo de Engenheiros do Exército dos EUA chama de hidrovia, um canal de transporte industrial, para Elliott Bay.

Certamente, muito trabalho foi feito e está sendo realizado por governos, empresas, organizações sem fins lucrativos e voluntários para restaurar a saúde do Duwamish Verde. US $ 342 milhões, 17 anos Limpeza de superfície está ocorrendo no Baixo Duwamish, com o objetivo de remover e remediar décadas de poluição tóxica. O porto de Seattle concluiu mais de 93 acres de restauração de habitat na bacia hidrográfica e na baía de Elliott, e tem um objetivo de fazer mais. O acesso ao litoral da comunidade e as melhorias no habitat trouxeram vida de volta ao Duwamish. Todos os tipos de novas direções e experimentos estão sendo realizados para melhorar a qualidade da água, mesmo as ilhas pantanosas flutuantes artificiais chamadas "Barcaças biológicas".

UMA Re-verde o verde O programa está em andamento desde 2016, com o objetivo de plantar mais de 2.300 acres de árvores na bacia hidrográfica do rio Green e na área de Central Puget Sound até 2025 para melhorar as condições do salmão.

É uma tarefa difícil em uma área pouco usada para criar a riqueza da região e que, durante décadas, foi pavimentada e envenenada por práticas quase hoje proibidas hoje.

O Green River, cercado por diques, passa pelas zonas industriais e de varejo de Kent entre a Interestadual 5 e a West Valley Highway. (Steve Ringman / The Seattle Times)
O Green River, cercado por diques, passa pelas zonas industriais e de varejo de Kent entre a Interestadual 5 e a West Valley Highway. (Steve Ringman / The Seattle Times)

"Por tantos anos, o rio foi usado apenas como esgoto a céu aberto", disse David Schumate, engenheiro aposentado e defensor do rio que mora junto ao rio e ficou empequenecido pelas barbatanas traseiras dos aviões da Boeing estacionados enquanto remava sua canoa rio abaixo.

O barulho das máquinas industriais dificultava as conversas em meio a uma cacofonia de tráfego, aviões estrondosos e explosões a jato do Boeing Field. Alarmes de backup, equipamentos pesados, pancadas, esmagamentos, ruídos. O rugido dos fornos em várias fábricas de cimento.

Uma bicicleta de aluguel de Lime carregada no rio brilhava verde na água barrenta e marrom. De repente, um peixe pulou perto da raquete de Schumate – para seu choque: "Estou surpreso que ainda restem peixes aqui".

Membros da tribo Muckleshoot receberam apenas 12 horas de pesca protegida por tratados em Elliott Bay e Duwamish neste verão, porque as corridas de chinooks eram muito ruins. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Membros da tribo Muckleshoot receberam apenas 12 horas de pesca protegida por tratados em Elliott Bay e Duwamish neste verão, porque as corridas de chinooks eram muito ruins. (Steve Ringman / The Seattle Times)

A chuva começou a bicar o rio, provocando a descarga do escoamento do tempo chuvoso, de todos os telhados, estacionamentos, estradas, instalações industriais e ferro-velho que fluem sem tratamento para o rio. Chamado de água da chuva, esse escoamento transporta óleo, graxa, sujeira, poeira de pneus, fuligem dos gases de escape do motor e uma mistura de poluentes de toda e qualquer superfície dura.

A maior fonte de poluição para Puget Sound, o escoamento das águas pluviais é tão tóxico para o salmão coho; muitas fêmeas cheias de ovos morrem antes que possam aparecer em riachos urbanos.

A gordura das orcas carrega os venenos, que estão nos peixes que comem. Quando passam fome, queimam a gordura, liberando contaminantes na corrente sanguínea, onde podem comprometer a saúde. Os bebês orcas carregam os mais altos níveis de contaminantes em relação ao seu peso, devido à carga de poluentes que recebem do leite rico em gordura de suas mães.

Os residentes do sul são as orcas mais urbanas do mundo, competindo com as necessidades e desejos de mais de 6 milhões de pessoas que vivem ao redor do Mar Salish. Essas orcas nadaram em novembro passado entre o porto de Tacoma e o local de Superfund na antiga fundição de Asarco em Ruston. Tomado sob a licença 21348 da NOAA. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Os residentes do sul são as orcas mais urbanas do mundo, competindo com as necessidades e desejos de mais de 6 milhões de pessoas que vivem ao redor do Mar Salish. Essas orcas nadaram em novembro passado entre o porto de Tacoma e o local de Superfund na antiga fundição de Asarco em Ruston. Tomado sob a licença 21348 da NOAA. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Eric Warner, líder da equipe de pesquisa da divisão de peixes da tribo indígena Muckleshoot, sabe por experiência que o Duwamish ainda é tratado como um depósito de lixo. Até um Acura apareceu durante um esforço de limpeza, disse Warner. “Você ouve falar da necessidade de grandes detritos lenhosos na água para o salmão. Bem, em vez disso, temos carrinhos de compras.

Este é um dos rios mais importantes do estado, tanto pela sobrevivência do chinook de Puget Sound quanto pelas orcas residentes do sul que os comem. No entanto, assim como a orca e o salmão, o Duwamish Verde está lutando por sua vida.

Mais de 80% do Lower Green River já foi isolado de sua planície de inundação, com barragens destinadas a proteger bilhões de dólares em propriedades e o que se tornou a segunda maior indústria de armazéns da Costa Oeste.

Gerenciar ainda mais crescimento e população ainda por vir com salmões e orcas em mente se resume a decisões cotidianas em lugares como esse.

"Isso é basicamente uma vala", disse Katie Beaver, administradora da bacia do baixo Green River para King County, observando o rio ser batido e banido entre as paredes do rio. Desimone dique, destinado a proteger partes de Kent, Renton e Tukwila de inundações. Aqui o conselho da Distrito do controle de inundação do condado de King, composto por todos os nove membros do Metropolitan King County Council, aprovou em 2013 a construção de um dique de recuo com uma costa blindada em rocha e uma parede de aço.

Outras autoridades do condado propuseram um plano alternativo, para atrasar a barragem e oferecer proteção contra inundações, além de benefícios ambientais, incluindo um melhor habitat para os peixes. O distrito de inundação construiu barragens como essa, inclusive em Auburn. Mas desta vez, o conselho do distrito de inundação optou por uma opção mais rápida e barata, com menos aquisições de propriedades de empresas locais.

Árvores maduras foram cortadas para construí-lo, e plantações destinadas a fornecer sombra morreram. Grande parte do local, mas para alguns salgueiros, coze ao sol em um rio que já está sofrendo de sombra.

Uma montanha de sucata fica à beira do Duwamish Inferior. Há muito tempo o rio foi convertido para usos industriais pesados. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Uma montanha de sucata fica à beira do Duwamish Inferior. Há muito tempo o rio foi convertido para usos industriais pesados. (Steve Ringman / The Seattle Times)

“Isso mostra que temos boas intenções, aspirações elevadas e palavras tranquilizadoras sobre comprometimento com o meio ambiente, mas, quando a pressão é grande, a maioria do conselho do condado, da legislatura e do prefeito e do conselho da cidade em Kent, ninguém estava disposto fazer a coisa certa – disse Constantine.

Um novo processo está em andamento agora criar um plano abrangente de gerenciamento de inundações a longo prazo para o rio. Tribos, agências estaduais, autoridades do condado, a cidade de Seattle e muitos grupos de conservação sem fins lucrativos veem uma chance única em uma geração de colocar o Green-Duwamish em um curso que protege a propriedade e ao mesmo tempo apóia a recuperação de salmão e orca. "Por que não podemos pensar fora da caixa?", Perguntou Beaver.

“A política nos deixa presos. Vamos pensar sobre isso, não apenas em termos do que existe hoje, mas do que poderia ser … Precisamos conscientizar que esse rio é um ativo. ”

Municípios, promotores imobiliários e agricultores, enquanto isso, estão discutindo por mais diques – uma opção em consideração construiria quase 30 quilômetros a mais de muros.

Mesmo onde há consenso, como em fornecer passagem para peixes na bacia hidrográfica superior, o Green-Duwamish ainda aguarda ações ousadas para aumentar a sobrevivência de salmões e orcas.

No verde superior, Howard Hanson Dam se ergue. Foi concluída em 1962, em parte, para administrar as inundações, particularmente no baixo nível do rio, altamente desenvolvido, em locais como Auburn, Tukwila e Kent.

Construída sem a passagem de peixes, essa barragem federal se estende por mais de 160 quilômetros a montante dos canais fluviais e laterais, criando um habitat à espera de chinook, chum, coho e truta prateada.

Apesar de décadas de conversa e mais de US $ 100 milhões gastos, ainda não há passagem de peixes no Howard Hanson.

A represa Howard A. Hanson, construída em 1962, bloqueia a passagem de peixes para metade da bacia hidrográfica do rio Green e mais de 160 quilômetros de habitat de desova para chinook, coho e truta prateada. (Steve Ringman / The Seattle Times)
A represa Howard A. Hanson, construída em 1962, bloqueia a passagem de peixes para metade da bacia hidrográfica do rio Green e mais de 160 quilômetros de habitat de desova para chinook, coho e truta prateada. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Diques como este no rio Lower Green em Tukwila têm uma parede de rocha endurecida ao longo da margem do rio e não há grandes árvores para projetar sombra. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Diques como este no rio Lower Green em Tukwila têm uma parede de rocha endurecida ao longo da margem do rio e não há grandes árvores para projetar sombra. (Steve Ringman / The Seattle Times)

O Corpo de Engenheiros do Exército dos EUA quebrou seu orçamento para a passagem de peixes na represa Howard A. Hanson e parou de trabalhar no projeto em 2011 depois de gastar US $ 108 milhões. (Steve Ringman / The Seattle Times)
The U.S. Army Corps of Engineers busted its budget for fish passage at the Howard A. Hanson Dam and stopped work on the project in 2011 after spending $108 million. (Steve Ringman / The Seattle Times)

All parties agree this dam operated by the Corps of Engineers should provide fish passage. “The only controversy is why it is taking so long,” said Fred Goetz, Endangered Species Act coordinator for the corps’ Seattle district office.

The agency started building a juvenile fish-passage facility here but quickly busted the project budget. With $108 million spent, the corps stopped work in 2011. By now work has been stalled for so long, the process to design, approve and fund the work needs to be restarted.

NOAA has set a deadline to begin fish passage at the dam — in 2031.

“This may be the most important single project that can be done for salmon recovery in Puget Sound. We have a tremendous opportunity here,” Goetz said. “The continuous decline of the orca is not helped if we are not able to accomplish these big missions.”

Suburban sprawl, and what remains

As the region grows, salmon and the orcas are in a race against time. To find the most endangered salmon in Puget Sound, head to some of its fastest developing landscapes: the suburbs.

More growth means more people and, depending on how growth is managed, more pollution and runoff, as forests and open spaces that absorb rainwater and pollution are paved or converted to housing, shopping centers, office parks — and all the rest.

Lack of affordable housing in cities is making the problem worse.

Seattle’s boom has brought more and more people chasing six-figure tech jobs — and pushed people of more modest means fleeing high housing costs and traffic and construction mayhem to places like Suncrest Farms, 42 miles from Seattle in Granite Falls, Snohomish County.

The Stillaguamish Tribe works to save its salmon from extinction. (Ramon Dompor / The Seattle Times)

Granite Falls, near the Stillaguamish River, notched the second fastest rate of growth among cities in the four-county central Puget Sound region in 2018-2019, state records show. One reason is affordability. At Suncrest Farms, $434,995 — about half the median home price in Seattle — buys a 2,668-square-foot single-family home with a yard and a three-car garage.

“Sold out of inventory, more coming soon!” says the sign stuck in the ground not far from where swing sets stand at the ready in backyards for the families flocking here, to enjoy a lifestyle with more space, for less money.

“Whoever would have thought that affordable housing and transportation would be our biggest conservation challenges?” said Jeff Davis, director of conservation for the Washington Department of Fish and Wildlife. A recent congressional tour of the south Sound, where pavement also is pressing deeper into the remaining bastions for salmon, left him in despair.

While restoration work is underway all over the state, Davis knows habitat loss is outpacing the gains. He doesn’t want his 9-year-old daughter to have to go to a museum to see a chinook.

For Shawn Yanity, Stillaguamish tribal chairman, that day is already here.

Yanity eyes silvery chinook circling in a tank, ghostly in the light of the hatchery. This captive-brood facility is a living gene bank for what has become one of the most endangered chinook runs in the state.

Stillaguamish chinook circle in a captive brood to protect the genes of fish so scarce they could be the last of their kind. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Stillaguamish chinook circle in a captive brood to protect the genes of fish so scarce they could be the last of their kind. (Steve Ringman / The Seattle Times)

The Stillaguamish Tribe bought this farmland along the Stillaguamish River to restore the floodplain and improve conditions for young fish. The tribe is buying land wherever it can for fish habitat. (Steve Ringman / The Seattle Times)
The Stillaguamish Tribe bought this farmland along the Stillaguamish River to restore the floodplain and improve conditions for young fish. The tribe is buying land wherever it can for fish habitat. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Some years, there have not even been enough fish in the Stillaguamish to put salmon on the table for tribal ceremonies. The tribe has had to buy fish — and serve chicken and ham instead. What is being lost is a cultural heritage, a practice and way of life that isn’t replicated with chicken dinners.

“It’s the teachings, the stories the elders tell, the protocol and preparation for fishing and hunting,” Yanity said.

The captive brood is both necessary, he said, and crushing: “I don’t want to see my culture in a tank.”

Western Washington tribes with a treaty right to fish fought all the way to the U.S. Supreme Court to compel repairs to fish-blocking state highway culverts, to help boost the runs.

But it will take more than a paper victory promising hypothetical fish to put salmon back on tribal tables and in orca mouths, Yanity said. Many repairs done so far are stranded investments unless repairs made by the state are matched by local governments, fixing their culverts that block habitat, too, upstream and down, Yanity said.

Despite it all, he has faith in the fish and the orcas that depend on them. Salmon and steelhead even rebounded in the Toutle River in Southwest Washington after the eruption of Mount St. Helens.

Environmental laws are making a difference, from the Clean Water Act to the Marine Mammal Protection Act. Puget Sound is cleaner today than it was a generation ago. Gray whales, seals, harbor porpoises and the transient orcas that eat them have rebounded since hunting marine mammals was prohibited. Even humpbacks are making a comeback.

Where investments have been made to restore the natural abundance of their habitat, fish have boomed back.

After the largest dam removal in the world, more chinook are returning to the Elwha River than in a generation. The Coastal Watershed Institute of Port Angeles, a research nonprofit, also has documented more surf smelt along the nearshore of the Elwha. That’s a response to dam removal that restarted the river’s natural flow of sediment, and the institute’s restoration work tearing out shoreline armoring to restore the beach.

A healthy beach hops with bugs on soft sand, essential spawning ground for sand lance and surf smelt. These forage fish, as well as herring, feed the salmon that feed the orcas.

In bays and coves along Puget Sound, herring persist. Their jewel-like eggs sparkle on eelgrass beds brought back by local preservation nonprofits, government restoration projects and even individual families choosing to tear out bulkheads and riprap, or keep their shoreline natural.

Just west of the mouth of the Elwha, sunbeams filter through turquoise water and alight on herring in silvery torrents twining through lush kelp forests. The herring surge, flashing like a constellation of stars. Fat young of the year, these are the little fish that will feed big chinook.

Herring spawn colors the water in Hood Canal last spring. Natural beaches, healthy forests and clean, cold water support forage fish that feed salmon that feed orcas. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Herring spawn colors the water in Hood Canal last spring. Natural beaches, healthy forests and clean, cold water support forage fish that feed salmon that feed orcas. (Steve Ringman / The Seattle Times)

  Like tiny jewels, herring eggs stick to eel grass and other aquatic vegetation. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Like tiny jewels, herring eggs stick to eel grass and other aquatic vegetation. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Young herring by the thousands school amid lush kelp forests off the beach near Freshwater Bay, west of the mouth of the Elwha River. Puget Sound is alive with hundreds of species of fish and sea birds and 26 kinds of marine mammals. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Young herring by the thousands school amid lush kelp forests off the beach near Freshwater Bay, west of the mouth of the Elwha River. Puget Sound is alive with hundreds of species of fish and sea birds and 26 kinds of marine mammals. (Steve Ringman / The Seattle Times)

“It’s working,” says Anne Shaffer, executive director of the Coastal Watershed Institute. “Don’t give up. Keep going.”

No opportunity goes unnoticed by plants and animals ready to take advantage. Even at a tiny pocket beach scooped out from riprap and fill at the Olympic Sculpture Park near the heart of downtown Seattle, the water is alive. Crabs hustle over a habitat bench built to support the sea wall but also to shelter and nurture the living shore. Juvenile chinook make their way along the sunlit shallows. Perch glitter, squads of herring patrol the current and kelp is taking root.

Even the Lower Duwamish Waterway, forgotten and left for dead by so many, is still very much alive.

One morning this summer, Muckleshoot tribal members hauled in chinook salmon in a 12-hour overnight fishery in Elliott Bay and a stretch of the Lower Duwamish to the Highway 99 bridge.

Amid the homeless camps, the cement factories, the traffic banging over the grated bridge decks, here was a harvest as old as Puget Sound, still going on, for generations uncounted of salmon, and people.

Ask Nick Elkins, 25, why he wants to stay up all night fishing for chinook on this river and he has an instant answer. It’s not the money — he caught only five fish, selling three and keeping two for his family. “It’s the beautiful fish.”

And beautiful they were: chrome bright, their eyes wide with the mystery of all they had seen in four years at sea.

This is their home river, and despite it all, the Green-Duwamish is still every year either the first, second or third biggest producer of chinook in all of Puget Sound.

The fish runs here — although a shadow of what once was, from Puget Sound to the Columbia and Snake — are a miracle of survival that proves what is still possible for salmon and for orcas if given a chance.

The orcas still seek these fish on the coast, in the Salish Sea and even all the way into the urban waters of Puget Sound, hunting chum, coho and chinook. The special time for Seattle-area residents is when the southern residents, in their final seasonal rounds of the year, come here at last. Downtown killer whales. Who else has that?

The wonder of orcas never grows old. Bubbles briefly cover this southern resident’s pectoral fin as it surfaces in Commencement Bay near Tacoma last November. Taken under NOAA permit 21348. (Steve Ringman / The Seattle Times)
The wonder of orcas never grows old. Bubbles briefly cover this southern resident’s pectoral fin as it surfaces in Commencement Bay near Tacoma last November. Taken under NOAA permit 21348. (Steve Ringman / The Seattle Times)

Sometimes the southern residents were here for days on end, thrilling ferry riders and people flocking to beaches to watch orcas blow and breach, right off shore. One day last November, J, K and L pods were all here at once. Dozens of orcas were cartwheeling and spy hopping, right past the Superfund site of the Asarco Smelter at Ruston, right past the dense-pack housing along the shores of central Puget Sound.

They sculled upside-down, slapped their pecs and flukes seemingly just for fun, maybe just to hear the resonant, smacking sound.

As the sunset painted the water gold, people turned out on beaches and shorelines from Maury Island to West Seattle, enchanted all over again at what it means to live here. In a place still alive, with salmon, and with orcas on the hunt.

The Northwest is not California, where people have forgotten what they used to have. Ainda não.

At stake, as the region gets richer, is whether it also will get poorer. With only the grandmother orcas remembering what used to be.

Autumn still means whales in Puget Sound country, when the southern residents come back home. The J, K and L pods thrilled people all over the Seattle area last November,  including these whale watchers on Maury Island. Taken under NOAA permit 21348. (Steve Ringman / The Seattle Times)
Autumn still means whales in Puget Sound country, when the southern residents come back home. The J, K and L pods thrilled people all over the Seattle area last November, including these whale watchers on Maury Island. Taken under NOAA permit 21348. (Steve Ringman / The Seattle Times)


CREDITS

Reporter: Lynda V. Mapes

Photographer: Steve Ringman

Project editor: Benjamin Woodard

Photo editor: Fred Nelson

Videographer: Ramon Dompor

Video editor: Lauren Frohne

Graphic artist: Emily M. Eng

Art director and designer: Frank Mina

Producer: Jeff Albertson

Copy editor: Laura Gordon




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