Os cientistas descobriram os ingredientes mais básicos para a vida irrompendo de um oceano na lua de Saturno, Encélado.

Uma nova análise dos dados da NASA revela a presença de compostos orgânicos nas plumas de água líquida que disparam para o espaço a partir do oceano abaixo da crosta gelada de Encélado.

Esses compostos, que transportam nitrogênio e oxigênio, desempenham um papel fundamental na produção de aminoácidos – moléculas complexas que servem como blocos de construção de proteínas. Sem proteínas, a vida como a conhecemos na Terra não poderia existir.

Os cientistas suspeitam há muito tempo que o oceano abaixo da superfície de Encélado poderia abrigar os ingredientes para a vida. Os pesquisadores haviam detectado outras moléculas orgânicas vindas da lua gelada antes, mas esta é a primeira vez que alguém as detectou dissolvidas na água.

Isso é crítico, pois significa que os compostos podem sofrer reações químicas no fundo do mar que produzem aminoácidos.

Estes achados foram publicados quarta-feira na revista Avisos mensais da Royal Astronomical Society.

"Este trabalho mostra que o oceano de Encélado possui blocos de construção reativos em abundância, e é outra luz verde na investigação da habitabilidade de Encélado", disse Frank Postberg, co-autor do estudo. Comunicado de imprensa.

Nas saídas de águas profundas, esses compostos podem criar vida

Em Encélado, jatos de água e gelo do oceano disparam regularmente para o espaço através de rachaduras quentes na crosta da lua.

Os cientistas da NASA por trás do novo estudo analisaram dados sobre a composição química dessas plumas e encontraram vários novos compostos orgânicos, alguns contendo nitrogênio e outros contendo oxigênio.

Estes compostos foram dissolvidos na água do oceano abaixo da superfície de Encélado. Eles então evaporaram com a água da superfície, condensaram-se e congelaram na crosta gelada da lua, de acordo com o estudo. As plumas sopraram os compostos no espaço, onde a sonda Cassini da NASA os detectou enquanto voava nas proximidades.

Os compostos são mais um sinal de que Encélado pode ter sua própria versão de um processo que cria vida na Terra.

Nas profundezas dos oceanos da Terra, a água do mar se mistura com o magma que borbulha através de rachaduras no fundo do oceano. Essa interação produz fumaça fontes hidrotermais que pode ficar tão quente quanto 700 graus Fahrenheit (370 graus Celsius).

Os respiradouros expelem água quente rica em hidrogênio, alimentando reações químicas que transformam compostos orgânicos em aminoácidos. Esses aminoácidos podem se acumular como Legos para formar proteínas, que são cruciais para replicar a informação genética que cria vida.

Esse processo permite que a vida se desenvolva sem a assistência da luz solar. Isso é importante porque a superfície de gelo de Encélado é altamente reflexiva e envia a pouca luz solar que a lua recebe de volta ao espaço. Qualquer vida lá teria que se desenvolver no escuro.

Os cientistas acreditam que possíveis fontes hidrotermais no oceano subterrâneo de Encélado podem funcionar de maneira semelhante às da Terra.

"Se as condições estiverem corretas, essas moléculas vindas do oceano profundo de Encélado podem estar no mesmo caminho de reação que vemos aqui na Terra", disse Nozair Khawaja, que liderou a equipe de pesquisa por trás da descoberta mais recente. "Ainda não sabemos se os aminoácidos são necessários para a vida além da Terra, mas encontrar as moléculas que formam os aminoácidos é uma peça importante do quebra-cabeça".

No ano passado, a equipe descoberto moléculas orgânicas semelhantes a partir dos mesmos dados. Mas as moléculas não eram solúveis em água; os pesquisadores acreditam que estavam sentados na superfície do oceano Encélado.

Tais compostos precisariam se dissolver na água do oceano para interagir com as fontes hidrotermais e produzir vida. Até agora, os cientistas não tinham certeza se os compostos orgânicos de Encélado fizeram isso.

"Aqui estamos encontrando blocos de construção orgânicos menores e solúveis – precursores potenciais de aminoácidos e outros ingredientes necessários para a vida na Terra", disse Jon Hillier, outro co-autor do estudo, no comunicado.

Mais para aprender com os dados da Cassini da NASA

Os dados que os cientistas costumavam chegar a essas duas descobertas vieram da missão Cassini da NASA. A sonda foi lançada em 1997 e passou 13 anos explorando Saturno e suas luas.

Em setembro de 2017, a missão terminou quando os cientistas intencionalmente enviaram a sonda despencando em Saturno. Eles fizeram isso para evitar contaminar Encélado ou Titã, outra lua próxima que também poderia abrigar vida, com micróbios terrestres.

Cassini descobriu que Encélado esconde um oceano global de água salgada líquida abaixo de sua superfície e fotografou jatos dessa água disparando para o espaço. A sonda voou por essas plumas e coletou dados sobre sua composição em 2008.

Os cientistas planejam continuar estudando esses e outros dados coletados pela Cassini nas próximas décadas.

A NASA também planeja enviar uma sonda para a lua de Saturno, Titã, que é outro alvo principal na busca por vida alienígena por causa de seus abundantes compostos orgânicos. Essa missão deve lançar um helicóptero nuclear chamado Dragonfly em direção a Titan em 2026.

Espera-se que a espaçonave chegue a Titan em 2034 e comece a procurar sinais de vida.

Este artigo foi publicado originalmente por Business Insider.

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