Você provavelmente já ouviu falar antes que a Terra testemunhou cinco extinções em massa. É um número extraído diretamente do registro fóssil, mas esse não é o quadro todo, nem mesmo de perto.

Evidências de rochas antigas revelam a morte mais antiga da história do planeta, provavelmente ocorrida entre organismos unicelulares há mais de 2 bilhões de anos atrás. Uma análise recente sugere agora que o evento mortal foi muito maior do que qualquer perda conhecida de vidas que se seguiu, até a extinção dos dinossauros.

"Isso mostra que, mesmo quando a biologia na Terra é composta inteiramente de micróbios, você ainda pode ter o que poderia ser considerado um enorme evento de extermínio que, de outra forma, não é registrado no registro fóssil". diz o geólogo Malcolm Hodgskiss, da Universidade de Stanford.

Os pesquisadores descrevem esse tempo como um conto de 'festa e fome', muito antes do surgimento de uma vida complexa e muito além do registro fóssil. A partir de 2,4 bilhões de anos atrás, o oxigênio na atmosfera da Terra era escasso, principalmente preso em minerais ou trancado em água.

Então, cianobactérias chegaram em cena, e esses minúsculos microorganismos marinhos tinham a capacidade de fotossintetizar, usando a luz solar para "respirar" o oxigênio no ar.

O Grande Evento de Oxidação (GOE) foi uma época de festa, quando a vida floresceu, diversificou e se espalhou. E então, por algum motivo, tudo chegou a um fim abrupto e catastrófico.

Para descobrir por que, os cientistas de Stanford se voltaram para um mineral chamado barita, encontrado no Ilhas Belcher do Canadá subártico. A paisagem aqui sobrevive há bilhões de anos, o que significa que possui um longo registro de oxigênio na atmosfera do nosso planeta.

Medindo os isótopos de oxigênio, enxofre e bário encontrados nessas rochas, os autores encontraram isótopos de oxigênio negativos ocorrendo logo após o GOE, cerca de 2,05 bilhões de anos atrás. Isso exigiria uma rápida redução na produção primária de bactérias, diminuindo em mais de 5 vezes e potencialmente em até 200 vezes.

Um colapso tão grande, argumentam os autores, provavelmente foi causado pela falta de nutrientes críticos, como o fósforo, que é um fator importante na determinação da distribuição e desenvolvimento de cianobactérias.

"Essa queda foi provavelmente provocada por uma grande diminuição de nutrientes fornecidos à biosfera que, por sua vez, marcou a conclusão do GOE e deu início ao intervalo subsequente de 1 bilhão de anos, caracterizado por uma produção primária bruta baixa e estável (produção primária bruta). comparado com a Terra moderna ", os autores escrever.

As descobertas apóiam a teoria da "superação do oxigênio", que sugere que quando os microrganismos liberadores de oxigênio começaram a florescer no oceano, eles atingiram um pico crítico e seu suprimento de nutrientes não pôde mais sustentá-los, levando a uma diminuição do oxigênio atmosférico.

Os novos dados simplesmente reforçam a ideia de que a fome de nutrientes está intimamente ligada aos níveis de oxigênio atmosférico.

"Algumas dessas estimativas de oxigênio provavelmente exigem muitos microrganismos que vivem no oceano no passado da Terra" diz o geoquímico Peter Crockford do Instituto de Ciência Weizmann e da Universidade de Princeton.

"Portanto, agora podemos começar a restringir o que poderia ter sido a composição da atmosfera por esse ângulo biológico".

Se a equipe acertar, o evento mortal que atingiu esses microrganismos há muito tempo teria que ser uma das mudanças bióticas mais pronunciadas em toda a história da Terra, ainda mais do que nos casos em que dois terços de todas as plantas e a vida animal desapareceu.

"Cumulativamente, esses resultados sugerem que a transição final do GOE foi potencialmente uma das maiores mudanças sustentadas na produtividade da biosfera, rivalizando com a colonização do reino terrestre por plantas terrestres e a extinção em massa Permo-Triássica e talvez até se aproximando do advento da produção de oxigênio". fotossíntese em magnitude ", os autores concluir.

Os resultados foram publicados em Anais da Academia Nacional de Ciências.

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