Mais de 40.000 anos atrás, a paisagem do sudoeste da Austrália estava repleta de cangurus gigantes.

Um desses cangurus extintos, conhecido como canguru de rosto curto, exibia um pé com garras de um dedo (os roos modernos têm três dedos), pesava mais de 118 kg e mastigava plantas.

De acordo com um novo estudo publicado na revista PLOS One, as mandíbulas grandes dessas criaturas permitiam que comessem alimentos difíceis, como folhas, caules e galhos maduros, quando outras fontes de alimentos eram escassas.

Atualmente, apenas um animal tem ossos e músculos da mandíbula semelhantes: pandas gigantes, que também comem vegetação espessa e difícil de mastigar, como brotos de bambu.

De fato, a nova pesquisa indica que a mandíbula do canguru era mais semelhante em forma e função à dos pandas gigantes de hoje do que aos cangurus modernos.

"Em geral, eles teriam parecido bem diferentes dos cangurus modernos, com corpos mais grossos, braços longos e musculosos com dedos estendidos, geralmente apenas um dedão do pé em cada pé e cabeças em forma de caixa que eram mais parecidas com um coala ", autor do estudo D. Rex Mitchell disse à Newsweek.

Reconstrução artística do extinto canguru de face curta. (N. Tamura)Reconstrução artística do extinto canguru de face curta. (N. Tamura)

Mandíbulas como as de um panda gigante

Os cientistas já adivinharam que as mandíbulas desses cangurus gigantes lhes permitiam consumir vegetação difícil de mastigar. Mitchell decidiu testar essa teoria, determinando quanta força o crânio poderia resistir.

Então, ele criou modelos digitais 3D de um crânio canguru de face curta e simulou as forças mecânicas em jogo. Mitchell descobriu que as maçãs do rosto gigantes desse animal antigo sustentavam grandes músculos que teriam impedido a mandíbula do animal de se deslocar durante mordidas gigantes.

Os ossos na frente e no topo do crânio formavam um arco que ajudava a impedir a torção dos músculos.

De acordo com o estudo, a fisiologia do canguru extinto sugere que ele se adaptou para tirar proveito de alimentos que eram difíceis de mastigar mais do que qualquer herbívoro australiano vivo atualmente. Os cangurus modernos, por outro lado, preferem gramíneas, flores, samambaias e musgos.

Um panda gigante mastigando bambu resistente. (Wang He / Getty Images)Um panda gigante mastigando bambu resistente. (Wang He / Getty Images)

"A capacidade de consumir partes de plantas que outros herbívoros da época não poderiam oferecer-lhes uma vantagem competitiva nos tempos difíceis", disse Mitchell.

De acordo com um estudo de 2015no entanto, os cangurus de rosto curto não deixaram descendentes de cangurus modernos. Os primos vivos mais próximos podem ser o lebre-wallaby ou Lagorchestes fasciatus.

Esses minúsculos marsupiais vivem apenas em ilhas isoladas na costa oeste da Austrália e são vulneráveis ​​à extinção.

Este artigo foi publicado originalmente por Business Insider.

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