O desenvolvimento do Telescópio Espacial James Webb (JWST) tem sido prejudicado por atrasos desde que o projeto começou em 1996. Mas um grande marco trouxe o final para mais perto: a gloriosa máquina agora foi totalmente montada pela primeira vez.

O observatório espacial está sendo construído nas instalações da empresa de tecnologia aeroespacial Northrop Grumman, na Califórnia, e eles acabaram de conectar com sucesso as duas metades do JWST – o telescópio e os espelhos que constituem uma, e o protetor solar e a espaçonave a outra.

"A montagem do telescópio e seus instrumentos científicos, proteção solar e espaçonave em um observatório representa uma conquista incrível para toda a equipe da Webb" disse o gerente de projeto Webb Bill Ochs, do Centro de Vôo Espacial Goddard da NASA.

"Este marco simboliza os esforços de milhares de indivíduos dedicados por mais de 20 anos na NASA, na Agência Espacial Européia, na Agência Espacial Canadense, na Northrop Grumman e no resto de nossos parceiros industriais e acadêmicos".

webb 2(NASA / Chris Gunn)

O JWST é o tão esperado sucessor do Telescópio Espacial Hubble, e seu lançamento foi adiado várias vezes, devido a razões orçamentárias e desafios técnicos.

O Hubble, lançado em 1990, está ficando sem tempo. Sua última missão de serviço foi em 2009; desde então, suas partes estão falhando – o Hubble já perdeu três de seus seis giroscópios. No entanto, o observatório pode durar mais uma década ou duas, se tivermos realmente sorte.

O JWST está agora previsto para o lançamento em março de 2021, e parece estar dentro do cronograma. E definitivamente há espaço no céu para os dois telescópios. O espelho de Webb tem 6,5 metros (21 pés) de diâmetro em comparação com o espelho de 2,4 metros (7,9 pés) do Hubble.

Além disso, o telescópio Webb observará os céus em comprimentos de onda ligeiramente diferentes e mais longos, do visível ao infravermelho médio. Os recursos do Hubble variam de ultravioleta a infravermelho próximo – para que o Webb possa espiar por distâncias maiores para ver objetos em alta redshifts, como galáxias do início do Universo, invisíveis ao Hubble.

webb 1(NASA / Chris Gunn)

O Webb também precisará ser mantido a uma temperatura operacional muito baixa para observar comprimentos de onda no infravermelho médio, já que a radiação infravermelha térmica pode interferir no sinal – é para isso que serve o protetor solar complexo de cinco camadas.

O próximo passo para a equipe Webb será implantar completamente esse protetor solar. Esta é a parte que teve problemas técnicos em 2017 – várias lágrimas foram descobertas nas chapas de poliimida revestidas com silicone e alumínio, atribuídas a "erro de fabricação".

Desde então, o protetor solar foi testado individualmente, assim como todos os outros componentes. Agora, o objetivo é verificar se eles funcionam como planejado no telescópio totalmente montado, com uma bateria completa de testes de implantação e ambientais.

"Este é um momento emocionante para agora ver todas as partes de Webb finalmente unidas em um único observatório pela primeira vez", disse o diretor do programa Webb Gregory Robinson, da sede da NASA.

"A equipe de engenharia deu um grande passo à frente e em breve seremos capazes de ver novas e incríveis visões de nosso incrível universo".

Esta matéria foi traduzida do site original.