Contemple o Mar de Salton, um oásis cintilante no deserto da Califórnia, e você verá plumas brancas de vapor subindo contra as nebulosas Montanhas Chocolate.

O vapor provém de 11 usinas geotérmicas, aninhadas entre o lago acidental e os campos agrícolas verdejantes do Vale Imperial. A área produz energia geotérmica favorável ao clima desde os anos 80, muito antes de painéis solares e turbinas eólicas se tornarem baratas e abundantes.

As usinas geotérmicas poderão em breve contribuir para a guerra da Califórnia contra as mudanças climáticas de uma nova maneira: produzindo lítio, um ingrediente-chave nas baterias que alimentam carros elétricos e armazenam energia photo voltaic para uso depois do anoitecer.

As empresas tentam, há décadas, extrair lítio do fluido subterrâneo superaquecido usado para geração de energia no extremo sul do mar de Salton, lar de um dos mais importantes do mundo. pontos quentes geotérmicos naturais poderosos. Apenas alguns anos atrás, uma startup de tecnologia chamada Simbol supplies faliu mannequin depois que a Tesla Inc. de Elon Musk se ofereceu para comprá-lo por 325 milhões de dólares.

Agora outra empresa afirma ter resolvido o problema do lítio.

O processo começa em um contêiner de 45 pés de comprimento na usina geotérmica John L. Featherstone, a poucos quilômetros da costa do lago. A usina é de propriedade da Chevron, o gerador de eletricidade da Nova Zelândia Mercury NZ restricted e uma empresa de San Diego chamada EnergySource.

O diretor de operações da EnergySource, Derek Benson, abre um contêiner de transporte na usina geotérmica John L. Featherstone da empresa, perto do mar de Salton. Dentro do contêiner, há equipamentos para a extração de lítio, um ingrediente chave nas baterias que alimentam carros elétricos e armazenam energia solar para uso após o anoitecer.
(Carolyn Cole / Los Angeles Times)
O diretor de operações da EnergySource, Derek Benson, abre um contêiner de transporte na usina geotérmica John L. Featherstone da empresa, perto do mar de Salton. Dentro do contêiner, há equipamentos para a extração de lítio, um ingrediente chave nas baterias que alimentam carros elétricos e armazenam energia photo voltaic para uso após o anoitecer.
(Carolyn Cole / la occasions)

A EnergySource, que construiu e opera a planta, entrou com um pedido de patente para uma técnica de extração de lítio em junho, depois de três anos trabalhando no processo. A empresa não permitiu que fotografias fossem tiradas dentro do contêiner de remessa durante uma turnê recente, por medo de revelar detalhes aos concorrentes.

Mas o diretor de operações Derek Benson ofereceu uma espiada dentro da caixa, que estava cheia de tanques e outros equipamentos e emitia um zumbido constante.

"Temos tudo instrumentado – apenas uma pequena versão da unidade comercial", disse Benson.

Benson disse que a EnergySource produziu "quilos" de lítio para baterias. Uma instalação de extração comercial, ele estimou, poderia produzir 16.000 toneladas de equivalente de carbonato de lítio anualmente, com potencial para cerca de 100.000 toneladas se as outras usinas geotérmicas do Mar de Salton adotarem a tecnologia da empresa.

A demanda pelo steel está aumentando constantemente, para fornecer produção de baterias recarregáveis ​​de íons de lítio usadas em carros elétricos, sistemas de armazenamento de energia e smartphones. Os analistas da Bloomberg New power Finance projetam que a demanda world de lítio aumentará de 300 000 toneladas em 2017 para 1,8 milhão de toneladas em 2030.

A planta da EnergySource não estaria entre as maiores instalações de produção de lítio do mundo, disse Logan Goldie-Scot, chefe de pesquisa de armazenamento de energia da Bloomberg New power Finance. Mas seria a primeira fonte importante dos EUA e poderia representar um passo inicial em direção a uma cadeia de suprimentos doméstica de baterias.

Hoje, a maior parte do lítio do mundo vem de minas na Austrália e na América do Sul, enquanto a China domina a fabricação de baterias.

Os esforços para extrair lítio no mar de Salton poderiam unir ambientalistas – que condenam a lagoas de evaporação destrutivas usado para produzir o steel na América do Sul – e falcões de segurança nacional, que detestam confiar em outros países por um mineral preparado para desempenhar um papel elementary na alimentação da economia dos EUA. A administração Trump incluiu lítio em um lista de 35 minerais “Crítico para a segurança econômica e nacional dos Estados Unidos” no ano passado.

Se o Vale Imperial puder eventualmente produzir 50.000 a 100.000 toneladas de lítio, "isso seria claramente impactante em nível world", disse Goldie-Scot.

A EnergySource ainda não está pronta para produzir milhares de toneladas de lítio: a empresa diz que precisa arrecadar US $ 350 milhões para construir uma instalação de extração em escala comercial. Para garantir esse financiamento, a EnergySource provavelmente precisará contratar um comprador para a maior parte ou todo o lítio que planeja produzir.

Potes de barro borbulhantes fora da usina EnergySource são um sinal revelador do poderoso reservatório geotérmico no extremo sul do mar de Salton. (Carolyn Cole / Los Angeles Times)
Potes de barro borbulhantes fora da usina EnergySource são um sinal revelador do poderoso reservatório geotérmico no extremo sul do mar de Salton. (Carolyn Cole / la occasions)

Também não é a única empresa de energia com grandes planos para o mar de Salton.

Uma empresa australiana chamada managed Thermal sources está tentando construir uma usina geotérmica e uma instalação de extração de lítio capaz de produzir 15.000 toneladas até 2023 e 75.000 toneladas até 2027. A empresa arrendou milhares de acres do Distrito Imperial de Irrigação em no topo de um dos pontos mais potentes do campo geotérmico subterrâneo e está negociando financiamento para perfurar poços exploratórios no próximo ano, disse o executivo-chefe Rod Colwell.

Há mais do que suficiente lítio enterrado no reservatório geotérmico para que várias empresas tenham sucesso, disse Colwell.

"Felizmente, estamos sentados na maior reserva conhecida de lítio nos EUA", disse ele. "É um recurso maravilhoso e todos estamos trabalhando duro para realizá-lo".

Ainda assim, os potenciais investidores saberão que a história da extração mineral no Mar de Salton está cheia de falhas.

A Simbol supplies é apenas o exemplo mais recente.

A Berkshire Hathaway power de Warren Buffett, dona de 10 das 11 usinas geotérmicas da região, abandonou uma iniciativa cara de produzir zinco no início dos anos 2000. Mais recentemente, a Berkshire tentou, sem sucesso, encontrar um parceiro para a produção de lítio.

Desde 1979, antes de qualquer usina geotérmica ter sido construída na área, o governo federal concedeu a uma empresa de San Diego um contrato de US $ 450.000 para "montar uma unidade de recuperação de minerais de salmoura geotérmica" ao longo da costa sul do Mar de Salton, no Vale Imperial Imprensa reportada na época.

"Essa técnica poderia fornecer um meio de recuperar minerais valiosos, como ferro, manganês, chumbo, zinco e lítio", informou o jornal.

As dificuldades decorrem das qualidades únicas do recurso geotérmico do Mar de Salton, particularmente sua alta temperatura e teor de sal.

As empresas de energia perfuram poços para acessar o fluido subterrâneo, que fica a milhares de metros abaixo do solo e é naturalmente aquecido a 500 graus Fahrenheit ou mais. O líquido superaquecido – conhecido como “salmoura” por conter muito sal – não tem relação com as águas do mar de Salton, que foram depositadas no deserto há mais de 100 anos atrás, quando um canal de irrigação que transporta água do rio Colorado o vale imperial estourar aberto.

Para produzir eletricidade, os operadores de usinas geotérmicas bombeiam o fluido subterrâneo superaquecido através de tubos, diminuindo gradualmente a pressão no fluido para criar vapor. Assim como em uma usina tradicional, o vapor transforma turbinas que geram eletricidade.

No remaining do processo, as usinas geotérmicas injetam novamente a água resfriada e o vapor condensado na formação rochosa subterrânea, reabastecendo o reservatório e mantendo o processo renovável.

O objetivo sempre foi extrair minerais em algum momento do processo, antes que a salmoura fosse injetada de volta no reservatório subterrâneo.

A Berkshire Hathaway power está trabalhando com o Departamento Federal de Energia para enfrentar os desafios de engenharia que impediram a extração de lítio no Mar de Salton, de acordo com Jonathan Weisgall, vice-presidente de relações governamentais da empresa. Ele não está esperando soluções rápidas ou fáceis.

A lição da Simbol supplies, ele disse, é que "você não pode passar de uma milésima escala comercial para uma escala comercial completa".

"Os investidores em potencial viam muito risco sem passar do piloto à demonstração", disse ele.

A EnergySource originalmente deu à Simbol an alternative de extrair lítio de sua salmoura. Mas depois que a Simbol entrou em colapso, a empresa começou a desenvolver seu próprio processo.

Eric Spomer, presidente e executivo-chefe da EnergySource, disse que sua empresa teve sucesso onde outros falharam ao unir tecnologias comercialmente comprovadas que foram usadas na mineração e em outros setores.

Ele descreveu três etapas principais. O primeiro ocorre no contêiner de remessa, onde os metais pesados ​​são removidos da salmoura após serem utilizados para gerar eletricidade. O segundo passo ocorre em outro native da usina e envolve um adsorvente seletivo – Spomer o descreveu como uma "esponja" – que absorve o lítio enquanto deixa outros minerais dissolvidos na salmoura.

O adsorvente é combinado com um aparelho mecânico que "melhora drasticamente a eficiência da esponja", disse Spomer. Ele chamou a combinação de “mudança de jogo” que pode ser aplicada a salmoura rica em minerais em todo o mundo, melhorando o rendimento de lítio e reduzindo drasticamente o tempo de processamento.

“Podemos concentrar e purificar o lítio em minutos / horas. E o processo deles leva 18 meses ”, disse Spomer, referindo-se às operações na América do Sul.

Na terceira etapa, a EnergySource envia seu lítio para uma instalação de Illinois pertencente à Veolia, um conglomerado francês de gerenciamento de recursos, que converte o supplies em um produto com bateria. Depois que uma instalação de extração comercial for construída na fábrica de Featherstone, disse Spomer, a terceira etapa ocorrerá no native.

A EnergySource diz que suas instalações estarão totalmente operacionais até 2023.

O pôr do sol ilumina o mar de Salton, no sudeste da Califórnia.
(Carolyn Cole / Los Angeles Times)
O pôr do sol ilumina o mar de Salton, no sudeste da Califórnia.
(Carolyn Cole / la occasions)

Além de produzir lítio, os esforços da empresa podem impulsionar a indústria geotérmica native, que está praticamente inativa neste século.

Oito das dez usinas geotérmicas de propriedade da Berkshire Hathaway power, de Buffett, foram construídas nas décadas de 1980 e 1990, com as outras duas entrando em operação em 2000. Desde então, o alto preço da geotérmica interrompeu o desenvolvimento do solo, mesmo quando a Califórnia exigiu maiores e níveis mais altos de energia limpa. A única exceção é a usina Featherstone da EnergySource, inaugurada em 2012, numa época em que a energia photo voltaic ainda period relativamente cara.

Os defensores da geotérmica dizem que a tecnologia tem um papel elementary a desempenhar no futuro da Califórnia porque pode gerar eletricidade amigável ao clima o tempo todo – ao contrário dos parques eólicos e solares, que são improvável que atenda a todas as demandas de energia da sociedade por conta própria, mesmo quando emparelhado com baterias gigantes.

A extração de lítio poderia facilitar o financiamento de novas usinas geotérmicas por desenvolvedores, oferecendo um fluxo de receita adicional para atrair investidores.

O desenvolvimento geotérmico e de lítio também poderia beneficiar o Condado Imperial, que Maior taxa de desemprego da Califórnia e um dos seus rendimentos médios mais baixos das famílias. A EnergySource estima que sua planta comercial de lítio geraria US $ 25 milhões por ano em "benefícios econômicos diretos", incluindo salários de funcionários, pagamentos de serviços públicos, royalties e impostos, com um programa de manutenção anual que injeta US $ 60 milhões adicionais na economia native.

As autoridades do Condado Imperial ouviram esse tipo de promessa antes. Eles nunca deram certo.

Mas Ryan Kelley, que preside o conselho de supervisores do condado, disse que o EnergySource "cautelosamente otimista" vai realmente construir uma instalação de lítio.

"Apenas uma planta seria significativa", disse ele. "Se pudéssemos ver meia dúzia deles, isso mudaria a previsão econômica para o município".

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o web site original.