O maior vulcão da lua de Júpiter, Io, poderia estar prestes a explodir. Décadas de observação revelaram um ciclo periódico nas erupções do vulcão; de acordo com o comportamento passado, ele deve ser entregue no dia seguinte.

Essa potencial explosão de atividade – ou a falta dela – poderia nos ajudar a entender melhor o vulcão e Io, o objeto mais vulcanicamente ativo do Sistema Solar.

O vulcão maciço, chamado Loki, foi originalmente descoberto com um ciclo de cerca de 540 dias. Isso foi baseado em anos de observações entre 1988 e 2000, descrito em 2002 artigo liderado pela física e cientista planetária Julie Rathbun do Planetary Science Institute.

No início da erupção, Loki iria brilhar e permanecer brilhante por cerca de 230 dias antes de ficar mais escuro novamente. Então, o ciclo se repetiria. Isso estava acontecendo como um relógio até 2001, quando o vulcão parou de brilhar e escurecer.

Então, em 2013, Loki começou novamente, mas em um ciclo um pouco mais curto – 475 dias, em vez de 540. Ele está em um ciclo de 475 dias desde então.

"Se esse comportamento permanecer o mesmo, Loki deve entrar em erupção em setembro de 2019", Rathbun disse. "Previmos corretamente que a última erupção ocorreria em maio de 2018".

Rathbun e sua equipe interpretaram Loki como um lago de lava em uma depressão semelhante a uma cratera chamada patera cerca de 200 quilômetros (124 milhas) de diâmetro. À medida que a crosta de resfriamento na superfície do lago se torna gravitacionalmente instável e entra em colapso, a piscina "tomba", inundada por lava fresca.

Isso foi apoiado por observações relatadas em 2017 que viram ondas de lava rolando lentamente pelo patera – um processo que pode levar até 230 dias.

O que causou o hiato nesse ciclo entre 2001 e 2013 ainda não é conhecido, mas uma possível explicação poderia implicar mudanças no conteúdo volátil no magma, o que afeta a densidade do magma e da crosta. Mesmo uma pequena mudança pode produzir grandes variações em quanto tempo a crosta leva para afundar.

A última erupção começou entre 23 de maio e 6 de junho de 2018. Isso significa que a janela de 475 dias é entre 9 e 24 de setembro. Pode já ter começado.

"Os vulcões são tão difíceis de prever, porque são muito complicados. Muitas coisas influenciam as erupções vulcânicas, incluindo a taxa de suprimento de magma, a composição do magma – particularmente a presença de bolhas no magma, o tipo de rocha em que o vulcão fica, o estado de fratura da rocha e muitos outros problemas " Rathbun disse.

"Acreditamos que Loki possa ser previsível por ser muito grande. Devido ao seu tamanho, a física básica provavelmente dominará quando entrar em erupção; portanto, as pequenas complicações que afetam vulcões menores provavelmente não afetarão tanto Loki".

Rathbun apresentou suas descobertas no Reunião Conjunta EPSC-DPS 2019 em Genebra.

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