Quando o último mamute lanoso da Terra expirou, eles foram isolados em Ilha Wrangel no gelado Oceano Ártico, ao norte da Rússia. Conhecemos o último native de descanso da espécie há anos; agora, finalmente sabemos mais sobre sua sobrevivência e morte ultimate.

Mamutes lanudos (Mammuthus primigenius) morreram há 4.000 anos, durante um período de tempo notavelmente curto. Uma nova análise de seus dentes e ossos nos aproximou da compreensão de seu rápido desaparecimento.

O fim da última period glacial, 11.700 anos atrás, foi o começo do fim do mamute lanoso; um clima quente e uma caça humana contribuíram para um coquetel mortal. Então, pouco menos de 10.000 anos atrás, a espécie foi extinta de seu extenso habitat continental na Eurásia e na América do Norte.

Em 2004, verificou-se que os animais continuavam se apegando a uma existência precária em Ilha de São Paulo nas águas do Alasca do mar de Bering até 5,700 anos atrás. Mas o mais longo que os mamutes sobreviveram foi na Ilha Wrangel, de acordo com os resultados da análise de radiocarbono publicado em 1995.

A equipe internacional de pesquisadores decidiu realizar uma análise isotópica de um grande número de dentes e ossos de mamutes de todo o mundo para tentar aprender mais sobre as mudanças ambientais que esses animais sofreram.

Como explicamos anteriormente, alguns isótopos estáveis ​​no solo podem ser absorvidos pelas plantas, que são consumidas por pessoas e animais. Os isótopos substituem parte do cálcio nos dentes e ossos; estes podem ser datados e combinados com localizações geográficas ou outras alterações.

Ao estudar os isótopos de carbono, nitrogênio, enxofre e estrôncio, os pesquisadores, liderados pela geoquímica Laura Arppe, do Museu Finlandês de História pure, esperavam reconstruir mudanças no ambiente pure, combinando-as com mudanças na dieta e no habitat dos mamutes.

Para os mamutes de lã nas planícies da Rússia e da Ucrânia, bem como na ilha de St Paul, os resultados foram bastante consistentes com a extinção. Pouco antes de sua morte, os isótopos em seus ossos mudaram dramaticamente – sugerindo, por sua vez, uma mudança dramática no ambiente e na dieta dos mamutes.

Mas, estranhamente, a população da ilha de Wrangel não mostrou uma mudança nos isótopos de carbono e nitrogênio de colágeno há 10.000 anos, como seria de esperar de vidas passadas em um aquecimento mundial desde a period do gelo.

Houve um pequeno aumento de enxofre e estrôncio nos mamutes de Wrangel no ultimate, sugerindo um aumento da resistência do leito rochoso, mas seus isótopos não mudaram nem de maneira tão dramática quanto os de outras populações de mamutes.

E havia algo mais. Os isótopos de carbono nos mamutes da Ilha Wrangel eram diferentes dos de seus ancestrais da period do gelo siberiano. Análises anteriores de DNA sugeriram que os mamutes de Wrangel Island mutações que afetaram o metabolismo da gordura.

Os pesquisadores acreditam que essas duas evidências apontam para a mesma conclusão.

"Acreditamos que isso reflete a tendência dos mamutes siberianos de confiar em suas reservas de gordura para sobreviver durante os invernos extremamente rigorosos da period do gelo, enquanto os mamutes Wrangel, que vivem em condições mais amenas, simplesmente não precisam", Disse Arppe.

Então, se eles não experimentaram as mesmas pressões ambientais de outras populações de mamutes, por que morreram tão repentinamente? A equipe acredita que eventos climáticos duros e de curto prazo poderiam ter desempenhado um papel importante – como a chuva no inverno, que poderia congelar o solo e tornar os alimentos inacessíveis, como vimos no início deste ano com as renas de Svalbard.

De 2017 DNA examine, sabemos que o tamanho pequeno e minguante da população da ilha de Wrangel estava levando a mutações genéticas prejudiciais, e os isótopos de base também poderiam ser indicativos de um declínio na qualidade da água potável.

"É fácil imaginar que a população, talvez já enfraquecida pela deterioração genética e problemas de qualidade da água potável, poderia ter sucumbido após algo como um evento climático extremo". disse o geocientista Hervé Bocherens da Universidade de Tübingen, Alemanha.

Os pesquisadores também não podem descartar completamente a atividade humana como um fator contribuinte, embora pareça que eles não chegaram à ilha até depois que os mamutes já estavam extintos.

Vimos em primeira mão a vulnerabilidade de uma população isolada de animais da ilha: basta ver o triste caso das melomias de Bramble Cay, declaradas extintas no início deste ano, pois seu habitat foi destruído pelo aumento da água do mar.

O rastreamento da história da morte isolada do mamute-lanoso enfatiza a importância de garantir a diversidade genética de espécies ameaçadas e ameaçadas.

A pesquisa foi publicada em Comentários Quaternary Science.

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