O mundo está lidando muito agora. O clima está esquentando rapidamente, os oceanos estão se tornando perigosamente ácidos, uma sexta extinção está oficialmente se desenrolando e o tempo todo a ameaça da guerra nuclear está iminente.

Mas há outra crise no horizonte que você nunca ouviu falar. E se o mundo continuar a ignorá-lo, os cientistas dizer isso poderia causar uma catástrofe world para a próxima geração.

O fósforo é um mineral essencial para todas as plantas e animais da Terra, e isso inclui os seres humanos. Um bloco de construção para o DNA, esse recurso básico permite células vivas para transferir energia, e quando é extraído de minério de fosfato, pode ser adicionado aos fertilizantes aumentar a produção agrícola.

O problema é que o fósforo não é um elemento renovável e, atualmente, não existem substitutos conhecidos e poucas áreas nas quais ele é extraído. À medida que o mundo mastiga quantidades cada vez maiores, nosso estoque cada vez menor dessa matéria-prima cresce cada vez mais.

Um grupo de 40 especialistas internacionais já avisou que, se nada for feito para conservar esse elemento essential, nosso planeta poderá acabar em breve. Somente nos últimos 50 anos, o fertilizante fosforoso tem aumentou cinco vezes, e com a população humana continuando a crescer, a demanda deverá dobrar até 2050.

Enquanto corremos em direção à beira do precipício, cientistas de indústrias, universidades e institutos de pesquisa dizem que o mundo não está totalmente preparado para a iminente crise de fósforo.

"Não existe colaboração ou coordenação em escala world que assuma a responsabilidade de governar o recurso P world, nem mesmo entre os estados membros da UE ou os EUA". diz o ecologista Kasper Reitzel, que estuda fósforo em ecossistemas aquáticos e ajudou a escrever o relatório recente.

"As Diretivas-Quadro da Água da UE ou a Lei Americana da Água Limpa concentram-se predominantemente na qualidade ecológica da água e não integram a sustentabilidade do P a um nível suficiente".

Nos níveis atuais de consumo, alguns modelos sugerir ficaremos sem reservas conhecidas de fósforo em 80 anos. Estimativas mais conservadoras colocam o dia zero 400 anos a partir de agora, enquanto outros nos dão menos de 40 anos para encontrar uma solução para este problema iminente. Quase todos os estudos concordam que esta é uma questão iminente que precisa de mais pesquisas.

Embora reduzir nosso consumo seja, sem dúvida, a chave para resolver o problema, o mesmo será aprendendo a reciclar fósforo – e ambos serão especialmente impactantes nos países em desenvolvimento. Enquanto os Estados Unidos já foram o principal produtor mundial de fósforo há 30 anos, Índia e China agora representam mais de 45% do consumo complete do mundo.

Durante todo esse tempo, nossas práticas de mineração e consumo desse mineral mal melhoraram. Hoje, misturas químicas enriquecidas com fosfato são adicionadas ao solo sem nutrientes apenas uma vez antes de serem levadas para o mar. Isso não apenas polui os oceanos e os cursos d'água, criando zonas mortas onde os peixes não podem viver e envenenando a água potável, como também é insustentável.

Ao montar um sistema de reciclagem em ciclo fechado, os pesquisadores dizem que o fosfato pode ser reutilizado aproximadamente 46 vezes como combustível, fertilizante ou alimento – o que for necessário.

"[O] nosso mau gerenciamento atual desse nutriente essencial representa um desafio premente, que causa poluição em escala world dos recursos hídricos, ao mesmo tempo em que não consegue acesso equitativo aos fertilizantes para apoiar a produção de alimentos em todo o mundo", o grupo de especialistas internacionais em fósforo Escreva em um relatório recente.

"Onde presentes, as regulamentações existentes que consideram P são datadas e falham em abordar suficientemente os aspectos mais amplos do uso sustentável ou as necessidades futuras de apoiar o acesso equitativo aos recursos globalmente", acrescentam.

Em resposta a anos de inações, os autores estão pedindo às indústrias e autoridades globais que desenvolvam uma nova geração de profissionais em sustentabilidade de nutrientes, que possam trabalhar juntos para "garantir o gerenciamento internacional de fósforo e um ambiente limpo" para o resto do mundo.

"Essas pessoas não devem ser simples especialistas em fósforo, mas sim" pensadores de sistemas "que podem informar a tomada de decisões criteriosas sobre todos os aspectos da gestão do fósforo". diz Reitzel.

Alimentar bilhões de bocas novas nas próximas décadas será um enorme desafio, dificultado apenas quando as reservas de fósforo começarem a diminuir. Existem muitos recursos cruciais que os humanos não podem viver sem, mas poucos são tão insubstituíveis quanto este.

Marissa de Boer, especialista em fosfato recentemente contou o Guardian, a falta de conscientização do público faz dessa questão a crise ambiental "desconhecida". "Nós realmente dependemos de fosfato, mas tomamos como garantido", ela disse.

Parece que não conseguiremos fazer isso por muito mais tempo.

Os resultados foram publicados no Ciência e Tecnologia Ambiental.

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