A capital libanesa Beirute foi abalado na noite de terça-feira, hora native, por uma explosão que matou pelo menos 78 pessoas e feriu outras milhares.

O primeiro-ministro do país, Hassan Diab, disse que a explosão foi causada por cerca de 2.700 toneladas de nitrato de amônio armazenadas perto do porto de carga da cidade. O vídeo parece mostrar um fogo queimando nas proximidades antes da explosão.

O nitrato de amônio tem a fórmula química NH₄NO₃. Produzido como pequenos grânulos porosos, ou “prills”, é um dos fertilizantes mais usados ​​no mundo.

É também o principal componente de muitos tipos de explosivos de mineração, onde é misturado com óleo combustível e detonado por uma carga explosiva.

Para que ocorra um desastre industrial com nitrato de amônio, muita coisa precisa dar errado. Tragicamente, esse parece ter sido o caso em Beirute.

O que pode ter causado a explosão?

O nitrato de amônio não queima por si mesmo.

Em vez disso, ele atua como uma fonte de oxigênio que pode acelerar o combustão (queima) de outros materiais.

Para que a combustão ocorra, o oxigênio deve estar presente. Os prills de nitrato de amônio fornecem um suprimento de oxigênio muito mais concentrado do que o ar ao nosso redor. É por isso que é eficaz na mineração de explosivos, onde é misturado com petróleo e outros combustíveis.

Em altas temperaturas, entretanto, o nitrato de amônio pode se decompor violentamente por conta própria. Este processo cria gases, incluindo óxidos de nitrogênio e vapor de água. É essa rápida liberação de gases que causa uma explosão.

A decomposição do nitrato de amônio pode ser desencadeada se ocorrer uma explosão no native de armazenamento, se houver um incêndio intenso nas proximidades. Este último é o que aconteceu em 2015 Explosão de Tianjin, que matou 173 pessoas depois que produtos químicos inflamáveis ​​e nitrato de amônio foram armazenados juntos em uma fábrica de produtos químicos no leste da China.

Embora não saibamos com certeza o que causou a explosão em Beirute, imagens do incidente indicam que pode ter sido causado por um incêndio – visível em uma seção da área portuária da cidade antes da explosão acontecer.

É relativamente difícil para um incêndio desencadear uma explosão de nitrato de amônio. O fogo precisaria ser sustentado e confinado na mesma área que as pastilhas de nitrato de amônio.

Além disso, os prills em si não são combustível para o fogo, então eles precisam ser contaminados ou embalados em algum outro supplies combustível.

Saúde dos residentes em risco

Em Beirute, foi relatado que 2.700 toneladas de nitrato de amônio foram armazenado em um armazém por seis anos sem controles de segurança adequados.

Isso quase certamente contribuiu para as circunstâncias trágicas que resultaram em um incêndio industrial comum, causando uma explosão tão devastadora.

Uma explosão de nitrato de amônio produz grandes quantidades de óxidos de nitrogênio. O dióxido de nitrogênio (NO₂) é um vermelho e malcheiroso gás. Imagens de Beirute revelam uma cor avermelhada distinta para a nuvem de gases da explosão.

Os óxidos de nitrogênio estão comumente presentes na poluição do ar urbano e podem irritar o sistema respiratório. Níveis elevados desses poluentes são particularmente preocupantes para pessoas com problemas respiratórios.

A fumaça em Beirute representará um risco para a saúde dos residentes até que se dissipem naturalmente, o que pode levar vários dias, dependendo do clima native.

Um lembrete importante

Aqui na Austrália, produzimos e importamos grandes quantidades de nitrato de amônio, principalmente para uso na mineração. É feito combinando amônia gás com ácido nítrico líquido, que por sua vez é feito de amônia.

O nitrato de amônio é classificado como bens perigosos e todos os aspectos de seu uso são rigidamente regulamentados. Por décadas, a Austrália produziu, armazenou e usou nitrato de amônio sem grandes incidentes.

A explosão em Beirute nos mostra o quão importante esses regulamentos são.

Gabriel da silva, Professor Sênior em Engenharia Química, Universidade de Melbourne

Este artigo foi republicado de A conversa sob uma licença inventive Commons. Leia o artigo original.

Este artigo foi baseado em uma publicação em inglês. Clique aqui para acessar o conteúdo originário.