Sessenta e seis milhões de anos atrás, a Terra teve um dia muito ruim. Um asteróide gigante até 81 quilômetros (80 km) atravessaram a costa do que hoje é o México, perto de Chicxulub – um evento que se acredita ter desencadeado uma onda de extinção que matou 75% de toda a vida na Terra.

Agora, graças ao trabalho meticuloso que perfura a rocha abaixo da cratera Chicxulub para extrair preciosos amostras principais 500 a 1.300 metros (1.640 a 4.265 pés) abaixo do fundo do mar, os geólogos conseguiram reconstruir o que aconteceu naquele dia fatídico.

E garoto, foi extremo? Rocha derretida, carvão vegetal e uma curiosa ausência de enxofre nos núcleos são algumas das assinaturas reveladoras do evento de impacto.

"É um registro expandido de eventos que conseguimos recuperar do marco zero" disse o geofísico Sean Gulick da Universidade do Texas. "Ele nos fala sobre processos de impacto de um local de testemunha ocular".

O asteróide provocou um tsunami que se elevou várias centenas de metros, despejando rochas e sujeira de volta na cratera a uma velocidade tremenda – cerca de 130 metros (425 pés) de material foram depositados em apenas um dia, preservando um registro ambiental da área em ao redor da cratera nos primeiros minutos e horas após o impacto.

amostra principalUma seção de uma das amostras principais. (Programa Internacional de Descoberta do Oceano)

Primeiro, o local do impacto era uma paisagem infernal ardente. Então, todo o planeta congelou – resultando no evento de extinção Cretáceo-Paleogene, que marca o fim do período cretáceo e o desaparecimento de dinossauros não aviários.

"Nem todos os dinossauros morreram naquele dia, mas muitos dinossauros morreram" Disse Gulick.

A rocha derretida indica que o asteróide atingiu a força de 10 bilhões de bombas atômicas, incendiando florestas por milhares de quilômetros e provocando um tsunami que chegou até a atual Illinois.

Então, quando as águas do tsunami recuaram, elas arrastaram um monte de material – incluindo sujeira (indicada pela presença de biomarcadores associados ao fungo do solo) e carvão de árvores queimadas – de volta à cratera fresca.

Esses eventos já teriam tido um impacto dramático nos ecossistemas próximos, mas foi o que aconteceu a seguir que realmente mudou o mundo. A pista está no que os pesquisadores não encontre lá.

Nomeadamente, houve uma notável ausência de minerais contendo enxofre, onde normalmente seriam esperados. Isso sugere que essas rochas foram vaporizadas pelo impacto, expelindo enormes quantidades de aerossóis de sulfato na atmosfera, onde bloquearam a luz do Sol, esfriando drasticamente as temperaturas da Terra nos anos seguintes.

Segundo os cálculos dos pesquisadores, algo em torno de 325 bilhões de toneladas métricas de enxofre seriam ejetadas pelo impacto. São quatro ordens de magnitude maiores que o enxofre derramado durante a erupção de Krakatoa em 1883, que esfriou o globo inteiro por cinco anos depois.

Os cientistas acreditam que o enxofre foi o verdadeiro assassino – possivelmente exacerbado pela atividade vulcânica posterior que se acredita ter sido desencadeada pelo impacto.

"O verdadeiro assassino deve ser atmosférico" Disse Gulick. "A única maneira de obter uma extinção em massa global como essa é um efeito atmosférico".

A pesquisa foi publicada em PNAS.

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