Semelhante Olho de Sauron a partir de Senhor dos Anéis trilogia, um velho vulcão submarino foi lentamente revelado por um sonar multifeixe 3.100 metros (10.170 pés) aquém do nosso navio, 280 quilômetros (174 milhas) a sudeste da ilhota Christmas.

Era dia 12 de nossa viagem de exploração nos territórios australianos do Oceano Índico, a bordo do navio de pesquisa oceânica CSIRO, o RV investigador.

Anteriormente incógnito e inimaginável, este vulcão saiu de nossas telas uma vez que um gigante oval depressão chamada caldeira, 6,2 km por 4,8 km de diâmetro. É contornado por uma crista de 300 m de profundidade (semelhante às pálpebras de Sauron) e tem um pico em forma de cone de 300 m de profundidade no meio (a “pupila”).

(Phil Vandenbossche e Nelson Kuna / CSIRO, responsável fornecido)

Em cima: Imagem de sonar do vulcão “Sauron’s Eye” e montanhas submarinas perto do fundo do mar a sudoeste da ilhota Christmas.

Uma caldeira se forma quando um vulcão entra em colapso. O magma liquefacto na base do vulcão se move para cima, deixando as câmaras vazias. A fina crosta sólida na superfície da cúpula desmorona, criando uma grande estrutura semelhante a uma cratera. Freqüentemente, um pequeno pico novo começa a se formar no meio à medida que o vulcão continua a liberar magma.

Uma caldeira muito conhecida é a de Krakatoa na Indonésia, que explodiu em 1883 e matou dezenas de milhares de pessoas e deixou visíveis exclusivamente pedaços da borda da serra supra das ondas. Em 1927, um pequeno vulcão, Anak Krakatoa (“rebento de Krakatoa”), havia desenvolvido no meio.

Por outro lado, podemos nem mesmo estar cientes das erupções vulcânicas à medida que avançam para as profundezas do oceano. Um dos poucos sinais reveladores é a presença de lagoas de pedra-pomes leves flutuando na superfície do mar posteriormente ser ejetado de um vulcão subaquático. Eventualmente, essa pedra-pomes fica estagnada e afunda no fundo do oceano.

Nosso “olho” vulcânico não estava sozinho. Um mapeamento ulterior revelou uma serra marítima menor coberta com numerosos cones vulcânicos e, ainda mais ao sul, havia uma serra subaquática maior com uma cabeça plana.

Seguindo o nosso Senhor dos Anéis tema, nós os apelidamos Barad-far (‘Fortaleza Negra’) i Ered Lithui (‘Montanhas de Cinzas’), respectivamente.

010 olho de sauronO olho de Sauron. (Phil Vandenbossche e Nelson Kuna / CSIRO, responsável fornecido)

Embora o conhecimento do responsável de JRR Tolkien sobre geologia da serra não foi perfeito, nossos nomes são maravilhosamente apropriados, dada a natureza irregular do primeiro e a superfície coberta de pedra-pomes do segundo.

O Olho de Sauron, Barad-dûr e Ered Lithui fazem segmento do aglomerado Karma de montanhas subaquáticas que foram previamente estimadas por geólogos tendo mais de 100 milhões de anos, e se formou próximo a uma antiga serrania marítima de uma idade em que a Austrália estava muito mais ao sul, perto da Antártica.

O pico projecto de Ered Lithui foi formado pela erosão das ondas quando a serra submarina se projetou supra da superfície do mar, antes que a pesada serra submarina afundasse lentamente no leito macio do mar. O cume de Ered Lithui está agora 2,6 km aquém do nível do mar.

Visão geral da estrutura subaquática em 3D

Mas cá está o esfinge geológico. Nossa caldeira parece surpreendentemente novidade para uma estrutura que deveria ter mais de 100 milhões de anos. Ered Lithui tem tapume de 100 m de areia e camadas de lodo em seu topo, formadas pelo colapso de organismos mortos durante milhões de anos.

Essa taxa de sedimentação teria sufocado parcialmente a caldeira. Em vez disso, os vulcões podem ter continuado a entrar em erupção ou formar novos muito depois da instalação original. Nossa inquieta terreno nunca fica paragem.

Mas a vida está se adaptando a essas mudanças geológicas e as Ered Lithui agora estão cobertas de animais do fundo do mar. Estrelas quebradas, estrelas do mar, caranguejos e vermes escavam ou patinam na superfície arenosa. Nas rochas expostas crescem eretos corais negros, leques, chicotes do mar, esponjas e cracas. Enguias-almofadas gelatinosas pairam em torno de ravinas e seixos. Peixes-morcego aguardam presas desavisadas.

Nossa missão é mapear o fundo do mar e explorar a vida marinha dessas paisagens marítimas antigas e isoladas. O governo australiano anunciou recentemente planos para fabricar dois enormes parques marinhos nas regiões. Nossa expedição fornecerá dados científicos que ajudarão a Parks Australia a gerir essas áreas no horizonte.

mapa mostrando a localização do vulcão submarinoA jornada do pesquisador de RV ao volta da ilhota Christmas. (Tim O’Hara / Museus Victoria)

Cientistas de museus, universidades, CSIRO e Bush Blitz de toda a Austrália estão participando da viagem. Estamos quase terminando a primeira segmento de nossa viagem à região da ilhota Christmas. A segunda segmento de nossa viagem para a região das Ilhas Cocos (Keeling) está programada para aproximadamente no próximo ano.

Sem incerteza, muitos dos animais que encontramos cá serão novos para a ciência, e nossos primeiros registros de sua existência serão desta região. Estamos ansiosos para muitas outras descobertas incríveis. A conversa

Tim O’Hara, Conservador Sênior de Invertebrados Marinhos, Victoria Museus.

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