TACOMA – Dezenas de algas saudáveis ​​em Owen Beach se estendiam até a superfície, arrastando um emaranhado de algas. Parecia que aglomerados de mato que haviam saído para tomar sol.

Cada alga marinha exibia uma lâmpada em forma de granada, cheia de gás para mantê-la pressionada em direção ao sol para a fotossíntese. Fitas translúcidas que pareciam um filme negativo coberto de pele de sapo balançavam com a corrente.

"Ele cria essas florestas subaquáticas", disse a ecologista marinha do Departamento de Recursos Naturais (DNR) do estado, Helen Berry. "Kelp é um engenheiro de ecossistema."

A bordo de um navio de pesquisa DNR na quinta-feira com vários jornalistas, Berry apontou para o leito de algas.

Pequenos peixes, provavelmente poleiros, disparavam através do bosque subaquático. Várias estrelas do mar se enrolavam no fundo do mar. Os caranguejos se apegavam aos estipes de algas marinhas – caules – como preguiças de uma videira da selva.

Mas, à medida que o clima esquenta, esse cenário está se tornando mais raro. Em partes de Puget Sound, esses dosséis afundados estão desaparecendo e os cientistas temem as consequências para os ecossistemas locais.

"Ele forma a base da cadeia alimentar", disse Berry sobre a alga marinha, desde fornecer corredores de habitat para salmão juvenil até alimentar invertebrados. As espécies carismáticas no topo dessa teia, como as orcas, dependem das criaturas que dependem das algas marinhas.

Em 2013, Berry e DNR começou a estudar quatro leitos de algas em South Puget Sound. Dois – Brisco Point e Devil's Head – agora são desprovidos da espécie, disse ela. O dossel de algas perto de Squaxin Island caiu para cerca de um terço do seu tamanho em comparação com apenas seis anos atrás. Apenas algumas dúzias de algas marinhas permanecem na cama perto de Fox Island.

Espécie que cresce a cada ano, a alga marinha geralmente retém suas lâminas em queda.

Agora, em South Puget Sound, "estamos vendo eles perderem suas lâminas em meados de julho", disse Berry. "Quando você perde suas lâminas, perde a capacidade de fotossintetizar e se reproduzir."

Berry suspeita que vários anos de altas temperaturas marinhas, alimentadas por vários eventos do El Niño, e a recente onda de calor marinha apelidada de "The Blob" sejam os responsáveis ​​pelas "alarmantes" perdas de algas no South Puget Sound.

"Medimos altas temperaturas recordes em locais de algas", disse Berry. Quando as águas se aproximam de 70 graus Fahrenheit, isso enfatiza a reprodução das algas, diz ela.

Enquanto isso, as áreas menos propensas ao aquecimento se saíram melhor. Nos estreitos de Tacoma, onde correntes fortes e intensa mistura de marés mantêm as temperaturas mais baixas, as algas marinhas permanecem mais abundantes e saudáveis.

A sedimentação e a qualidade da água também podem desempenhar um papel nos declínios. O material em suspensão pode apagar a luz do sol que ajuda no crescimento das algas. A poluição por nutrientes pode reforçar as espécies concorrentes, como o sargassum, uma macroalga não nativa que Berry disse ter sido encontrada onde os albatrozes de South Puget Sound já floresceram.

Os cientistas da DNR estão trabalhando para estudar algas marinhas em outras partes do Mar Salish, e a agência está trabalhando com parceiros em um plano de recuperação de algas.

Hilary Franz, comissária de terras públicas, que se juntou a dois barcos de jornalistas para visitar os leitos de algas, disse que a agência pedia novamente ao Legislativo estadual mais investimentos no estudo e limpeza de Puget Sound.

Na última sessão legislativa, após vários anos de incêndios florestais intensos e neblina prejudicial pairando sobre as cidades de Washington, os legisladores estaduais elevaram o orçamento de Franz para prevenção de incêndios e tratamento de florestas terrestres.

"Às vezes esquecemos a floresta por baixo", disse ela.

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