CABIMAS, Venezuela (AP) – Ninguém vive tão próximo das conseqüências ambientais da indústria petrolífera em colapso na Venezuela quanto os pescadores que arrancam uma existência nas margens enegrecidas e pegajosas do lago Maracaibo.

A fonte outrora premiada de vasta riqueza se transformou em um terreno baldio poluído, com o petróleo escorrendo de centenas de plataformas enferrujadas e oleodutos rachados que atravessam a baía de maré. Grande parte reveste as capturas diárias de caranguejo azul dos pescadores, que precisam ser lavadas antes de serem enviadas ao mercado nos Estados Unidos e em outros lugares.

O lodo mancha os barcos de pesca, obstrui os motores externos e mancha as redes. No remaining de cada dia de trabalho ensolarado, os pescadores lavam o óleo que se apega às mãos e aos pés com gasolina crua. Eles dizem que a erupção espinhosa na pele é o preço da sobrevivência.

"Parece o fim do mundo", disse Lenin Viera, 28 anos, reconhecendo a dura realidade que centenas de pescadores como ele enfrentam perto da cidade de Cabimas: se eles não trabalham, suas famílias não comem.

As maiores reservas de petróleo do mundo alimentaram o progress do petróleo, tornando a Venezuela – membro fundador da OPEP – um dos países mais ricos da América Latina nos anos 90. A cidade homônima do lago, Maracaibo, com mais de um milhão de pessoas, ganhou o apelido de "Arábia Saudita da Venezuela" por seus restaurantes sofisticados, lojas de luxo e luzes brilhantes adornando uma ponte de 8,7 quilômetros que atravessa o lago.

Mas, desde então, o progress acabou. A produção da Venezuela em todo o país caiu para um quinto da maior alta de todos os tempos, duas décadas atrás. Os críticos culpam a revolução socialista lançada pelo carismático Hugo Chávez. Seu sucessor, o presidente Nicolás Maduro, acusa os EUA "imperialistas" de liderar uma guerra econômica empenhada em destruir sua nação socialista.

Ambientalistas dizem que o lago Maracaibo foi sacrificado pela primeira vez em nome do progresso a partir da década de 1930, quando um canal foi escavado para que grandes petroleiros chegassem a seus portos. A água do mar entrava, matando animais selvagens de água doce, como algumas plantas e peixes. Em um segundo golpe, a agricultura aumentou para atender à crescente demanda por alimentos, descarregando o escoamento de fertilizantes no lago, devastando ainda mais o ecossistema com a proliferação de algas.

O Ministério das Comunicações da Venezuela e o chefe da empresa estatal de petróleo PDVSA da Venezuela não responderam a pedidos por escrito de comentários para esta história.

Hoje, o lago é uma cena apocalíptica que está piorando com o monte de lixo e troncos encharcados de óleo na costa do vento. Uma brisa que atravessa os bancos fétidos envia o cheiro de petróleo que causa dor de cabeça por derramamento de óleo perpétuo pelas aldeias à beira da água de casas simples de blocos de concreto com telhados de steel corrugado, expondo as pessoas que dependem do lago para comida e emprego.

Não foi isso que Yanis Rodríguez, 37 anos, imaginou para si mesmo quando começou a pescar comercialmente quando adolescente. Ele sonhava em um dia comprar um carro novo e enviar suas oito filhas para uma escola express.

"Mas não mais", disse Rodríguez, que vive com eletricidade racionada e luta para encontrar fontes de água limpa para lavar, cozinhar e beber. "Tudo está indo de mal a pior."

Além dos riscos potenciais à saúde a longo prazo da água poluída, os perigos podem ser imediatos. Uma explosão queimou gravemente três pescadores recentemente, quando acionaram o motor do barco perto de um vazamento de gás pure que borbulha do fundo do lago, envolvendo-os em chamas.

Os moradores dizem que notaram pela primeira vez o petróleo caindo em terra quando a crise da indústria do petróleo começou sob o governo de Chávez. À medida que os trabalhadores do monopólio estatal do petróleo, que antes se orgulhavam, fugiam para empregos mais lucrativos no exterior, as vastas máquinas de bombeamento de petróleo caíam em desuso e em decadência em câmera lenta.

Ao longo de uma costa poluída chamada Punta Gorda, em uma tarde sufocante, uma tripulação puxou caranguejos – introduzidos nos mercados dos EUA depois que um petroleiro da Louisiana, em 1968, viu um grande número nos campos de petróleo do lago e contou a seu irmão no setor de frutos do mar.

Na contagem de três, os pescadores descalços inclinaram os ombros para a retaguarda do barco, deslizando-o para a praia por cima do óleo derramado. Em pares, eles carregavam caixas pesadas para a balança enquanto os caranguejos escalavam para escapar, garras levantadas em legítima defesa.

Os pescadores pegaram caranguejos revestidos a óleo do molho, jogando cada um em baldes. Suas esposas, sentadas à sombra de uma cabana de pesca, usavam escovas de dentes e trapos para limpá-las – às vezes gritando de dor por serem beliscadas.

Os caranguejos foram pesados ​​e transportados para as fábricas de processamento para sua remessa aos consumidores nos Estados Unidos, na vizinha Colômbia e localmente na Venezuela, que não têm idéia de que o caranguejo em seus pratos foi pego em água encharcada de óleo.

Cornelis Elferink, professora de farmacologia e toxicologia na filial médica da Universidade do Texas em Galveston, disse que os consumidores ocasionalmente expostos ao caranguejo encharcado de óleo provavelmente não enfrentam riscos à saúde. Elferink não inspecionou a indústria pesqueira de Maracaibo, mas liderou um estudo de cinco anos sobre a contaminação por frutos do mar após o desastre de 2010 na Deepwater Horizon no Golfo do México.

Em vez disso, os pescadores venezuelanos estão em risco de exposição prolongada a longo prazo, disse ele. A água oleosa, a fumaça de petróleo e a dieta diária dos frutos do mar contaminados expõem as aldeias locais a uma série de possíveis problemas de saúde, como doenças respiratórias, lesões na pele e até câncer, disse ele.

"Os pescadores venezuelanos estão vivendo uma existência infernal", disse Elferink. "Eles estão no epicentro."

Simon Bolivar, 53 anos, disse que pescava no lago Maracaibo desde os sete anos de idade. Como seus colegas pescadores, ele termina seu dia de trabalho mergulhando cada pé em um balde de gasolina e depois enxaguando o óleo das mãos e do rosto. Bolivar diz que se acostumou com a picada.

Em meio à crise política da Venezuela e à escassez de alimentos, ele perdeu 21 quilos nos últimos anos, confiando principalmente em caranguejos e outros frutos do mar que ele pega do lago para alimentar sua família.

"Deveríamos ter medo", disse Bolivar, nomeado para o heróico pai fundador da Venezuela. "Se não formos pescar, não vamos pegar nada. Então, o que vai comer? Ninguém vai nos resgatar.

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O fotógrafo da associated Press Rodrigo Abd e a escritora Sheyla Urdaneta contribuíram para este relatório de Cabimas, Venezuela.

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Scott Smith no Twitter: @ScottSmithAP

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