Em um dia agradável, em maio passado, sentei-me em um banco de parque branco de metal fora da Plaza de Recreo Guanina, um pequeno espaço para reuniões da comunidade composto por algumas árvores cercadas e muito concreto em Miramar, um bairro no sudeste Cidade porto-riquenha de Guayama. Do lado de fora da praça, algumas palmeiras balançavam com uma brisa tingida com o mais leve aroma de ovos podres. Um caminhão verde parou nas proximidades e dois moradores locais que se tornaram ativistas – Aldwin Colón Burgos e Erasmo Cruz Vega – saíram para me cumprimentar. Ao apertar a mão de Cruz Vega – um homem de óculos no início dos anos 70 que chama a casa da comunidade há quase 60 anos – ele me entregou uma máscara cirúrgica branca. "Você vai precisar", disse ele em espanhol.

Entramos no caminhão e Colón Burgos, um homem de 40 e poucos anos vestido com camiseta e jeans, nos conduziu habilmente por uma série negligenciada de vias públicas. Eu segui o conselho de Cruz Vega e mantive a máscara firmemente presa ao nariz e à boca. Menos de dez minutos depois, entramos em uma rua junto a uma cerca alta de arame. Do outro lado, ficava a usina de energia sólida da Applied Energy Systems, a única instalação de queima de carvão de Porto Rico.

Erasmo Cruz Vega (à esquerda) e Aldwin Colón Burgos examinam manguezais em uma praia perto da usina de carvão da Applied Energy Systems. Grist / Paola Rosa-Aquino

Assim que paramos, o que parecia ser o pessoal de segurança apareceu do outro lado da cerca, bloqueando parcialmente nossa visão. Mas eles não conseguiam cobrir a montanha de cinzas de carvão de 30 metros de altura – um subproduto carregado de metais pesados ​​do processo de queima de carvão. Desde que a fábrica foi inaugurada em 2002, produziu cerca de 400.000 toneladas por ano, quais trabalhadores despejaram em poços ao ar livre. Sem nada para proteger o solo e os aqüíferos de possíveis contaminações, cada rajada de vento é livre para transportar partículas de cinzas de carvão para o oeste, além da estrada em que estávamos estacionados e em Miramar.

Colón Burgos se referia à pilha de cinzas como "nosso Monte Vesúvio". Levou apenas alguns minutos sentado olhando para ela antes que meus olhos estivessem lacrimejando e meus seios começaram a queimar.

Embora a usina de Sistemas de Energia Aplicada não tenha enterrado Guayama, as comunidades da cidade e de outras partes do território têm dificuldade em conseguir que as autoridades atendam suas queixas de cinzas de carvão. O Conselho de Qualidade Ambiental de Porto Rico permitiu à empresa, de 2004 a 2011, transportar mais de 2 milhões de toneladas de cinzas tóxicas por toda a ilha e despejá-la em pelo menos 12 municípios sem salvaguardas estruturais. Outros 1,1 milhão de toneladas de cinzas não foram contabilizadas, e acredita-se que tenham sido depositadas em partes desconhecidas da ilha. E a cinza de carvão não se limita à Ilha do Encantamento: em maio, a AES anunciou que as cinzas da usina de carvão de Guayama seriam transportadas para o Condado de Osceola, no centro da Flórida – perseguindo transplantes para os EUA. segundo crescimento mais rápido Comunidade porto-riquenha.

Apesar do carvão não estar presente naturalmente em Porto Rico, a energia de carvão da usina AES de 520 megawatts fornece uma quantidade significativa da eletricidade consumida pela rede de energia da ilha, cerca de 15%. De fato, a maior parte da eletricidade em Porto Rico, perto de 98%, vem da queima de combustíveis fósseis.

Mas isso pode mudar em breve, acelerado em parte pela devastação que a ilha sofreu devido aos furacões Irma e Maria em 2017. (A última tempestade atingiu Porto Rico há dois anos nesta semana).

Porto Rico aprovou um projeto de lei nesta primavera, destinado a transformar sua economia através da transição para energia renovável, na tentativa de tornar sua rede de energia mais resiliente. O ex-governador do território, Ricardo Roselló, assinou a legislação sobre energia limpa em abril. Comercializado por alguns como uma transição estilo New Deal verde para a ilha, o Lei de Políticas Públicas de Energia de Porto Rico veria Porto Rico operando exclusivamente em fontes renováveis ​​até 2050. O projeto proíbe especificamente usinas de carvão como a AES a partir de 2028.

Apesar da aprovação do projeto, segundo muitos moradores, as autoridades estão lutando para fornecer um roteiro adiante. Roselló renunciou em meio a um escândalo de corrupção durante o verão, e o governo porto-riquenho jogou essencialmente um jogo de cadeiras musicais, onde não um, nem dois, mas três governadores juraram liderar o território em menos de uma semana. Wanda Vazquez, ex-secretária de justiça da ilha e atual governadora, não fez uma declaração pública sobre como ela implementará a legislação.

Uma transformação quase total de seu mix de energia atual é uma tarefa árdua para um território que lida com instabilidade em seu governo local, bem como um utilitário público profundamente endividado – a Autoridade de Energia Elétrica de Porto Rico (PREPA) declarou recentemente falência. Embora a vontade política esteja em falta e a aquisição privada da PREPA esteja em andamento, os defensores ambientais da ilha estão determinados a cumprir a promessa da legislação histórica e permitir que a ilha se torne auto-suficiente – pelo menos quando se trata à energia que seu povo precisa para sobreviver.


Apesar de ser uma fonte de energia significativa para a ilha, a usina de carvão da AES é um vizinho indesejável para muitos moradores de Guayama. Colón Burgos disse que as cinzas da fábrica atravessam as rachaduras das janelas de sua casa, cobrindo móveis, roupas e colchas. E não acabou de chegar às casas: Um estudo da Agência de Proteção Ambiental, pago pela AES, descobriu que a montanha de cinzas ao lado da usina está liberando grandes quantidades de produtos químicos – vestígios de arsênico, cromo, selênio e molibdênio – nas águas subterrâneas da ilha.

O impacto dessa contaminação é mais agudo para quem mora mais próximo da planta. De acordo com uma pesquisa da Escola de Saúde Pública da Universidade de Porto Rico, quase uma em cada dez pessoas em Miramar foram diagnosticados com câncer. O próprio Colón Burgos foi diagnosticado com câncer de rim em seus 30 e poucos anos – uma condição que ele acha que poderia ter evitado se a usina de carvão não tivesse se mudado para a cidade em 2004. (Seus médicos disseram que eles estavam acostumados a ver a doença nas pessoas em seus países). Desde a inauguração da fábrica até 2016, a taxa de mortes atribuíveis ao câncer em Guayama ultrapassou a ilha como um todo em 5%, de acordo com o Registro Central de Cáncer de Porto Rico, garantindo à cidade industrial um ponto entre o dez principais municípios carregados de câncer na ilha.

Um em cada quatro guayamanos tem uma doença respiratória e mais da metade tem uma doença cardíaca. As taxas de abortos na região aumentaram cravado nos últimos anos. As duas filhas de Colón Burgos frequentam a escola pública ao lado da fábrica. (“As cinzas de carvão chegam até no refeitório da escola, onde estão preparando a comida”, ele me disse). Em 2016, a mais velha precisou fazer uma cirurgia para abscessos anormalmente grandes na pele. Ela tinha 14 anos na época.

A montanha de cinzas de carvão da fábrica do Sistema de Energia Aplicada perto de Guayama fornece 15% da energia de Porto Rico – apesar da ilha não ter reservas de carvão. Grist / Paola Rosa-Aquino

Em julho de 2017, antes dos furacões devastarem o território, o legislador porto-riquenho aprovou uma lei que proíbe o descarte de cinzas de carvão na ilha. Os operadores de usinas de carvão, ou seja, AES, teriam 180 dias a partir do dia da produção para remover a cinza – o que poderia ser feito convertendo-a em cimento, concreto ou outro uso comercialmente benéfico. Mas muitos defensores do meio ambiente, como Timmy Boyle, porta-voz da Alianza Comunitaria Ambiental del Sureste – traduzido livremente para a Aliança da Comunidade Ambiental do Sudeste – acham que a lei é ineficaz, pois a AES não considera seus resíduos de combustão de carvão como cinza de carvão. Pelo contrário, de acordo com a empresa, é uma mistura de cinzas e água chamada Agremax que pode ser usado na construção. Essa classificação resultou no armazenamento contínuo de milhares de toneladas de cinza de carvão na ilha.

Os furacões Irma e Maria agravaram a crise da saúde pública ao agitar contaminantes em setembro daquele ano. O governo porto-riquenho multou a AES duas vezes por não cumprir com duas ordens para cobrir a montanha de cinzas antes que as fortes tempestades passassem. A empresa se recusou a pagar – e a montanha de cinzas ainda está descoberta. A Applied Energy Systems recusou pedidos para comentar esta história.

Existem regulamentos federais para proteger comunidades como Guayama. A EPA finalizou uma regra em 2015 que exige que as usinas adotem precauções de bom senso ao descartar resíduos de carvão. Mas a agência de Trump, liderada pelo ex-lobista do carvão Andrew Wheeler, deu à AES um passe livre para limpar sua bagunça. Os represamentos de cinzas estavam dentro do prazo para fechamento em abril, mas Wheeler concedeu à empresa uma extensão de 18 meses, meio de comunicação local Centro de Periodismo Investigativo relatado, ao mesmo tempo em que reverte os padrões de poluição – o que significa que as montanhas podem permanecer expostas indefinidamente, mesmo após a Lei de Políticas Públicas de Energia de Porto Rico pôr do sol na fábrica de Guayama em menos de uma década.

Quando isso acontece, há questões reais sobre se a capacidade renovável poderá assumir o controle da usina de carvão. Atualmente, as fontes renováveis ​​representam menos de três por cento do mix de energia da ilha. No meu percurso de Miramar até a usina de carvão de Guayama, passei pela maior instalação renovável de Porto Rico em Santa Isabel, um parque eólico de 101,1 megawatts – suficiente para abastecer cerca de 40.000 casas – construídas em 2012 pela Pattern Energy, sediada em São Francisco. E a própria usina de carvão ficava bem ao lado de um campo de painéis solares, instalado pela AES, que moradores como Colón Burgos consideram um movimento de relações públicas. "É tudo sobre imagem", disse ele.

Além desses mergulhos em energia renovável, a quase inevitável privatização do PREPA poderia complicar qualquer transição para longe dos combustíveis fósseis. A empresa estatal declarou falência em 2017, depois de décadas de má gestão que resultaram em uma dívida de vários bilhões de dólares.

Mas a concessionária afirma ainda ter grandes planos: segundo o porta-voz do PREPA, Luis Figueroa Báez, a autoridade preparou uma proposta detalhada para reconstruir sua rede elétrica em um sistema mais resiliente. Inclui o endurecimento de torres e linhas de transmissão (enterrando alguns subterrâneos) e a divisão do sistema em mini-grades, cada uma com sua própria geração de energia. Como parte do esforço, ele disse, o PREPA aumentará bastante a quantidade de energia gerada por energia renovável.

Mas a privatização do PREPA e o custo necessário para reconstruir sua grade podem resultar em excessivamente alto contas de luz, com as famílias mais pobres suportando a maior parte dos encargos financeiros. Acrescente a isso o fato de que muitos porto-riquenhos ainda não confiam no utilitário. Isso levou alguns na ilha a sugerir evitar o PREPA por completo. Esses defensores da democracia energética acreditam que a melhor maneira de transferir todo o sistema de energia do território para fontes renováveis ​​pode ser que os ilhéus tomem o assunto por conta própria.


Conversas sobre energia renovável não são novas para a ilha. Instituições de longa data defendem a energia solar há anos, como a Casa Pueblo.

Sediada na cidade montanhosa de Adjuntas, a Casa Pueblo é uma organização de base comunitária focada, entre outras coisas, na proteção e gestão de recursos naturais. Atualmente, ele está focado em espalhar o evangelho das energias renováveis ​​em Porto Rico. Grist / Paola Rosa-Aquino

Escondido em uma rua no município montanhoso de Adjuntas, em Porto Rico, está o pequeno prédio rosa, cheio de luz, que abriga a Casa Pueblo. Os painéis solares alinham-se no telhado alegre do edifício, a salvação de uma organização dedicada a educar o público sobre tecnologia ecológica.

O prédio é parecido com o TARDIS ("É maior por dentro", como dizem no programa de TV britânico Doctor Who). As ofertas locais são vendidas à direita da entrada, incluindo o Madre Isla Coffee que a organização produz desde 1989 e que a sustenta financeiramente. Mais adiante, uma geladeira movida a energia solar fica do lado direito da sala; à esquerda, um grande moedor de café. Também há mais coisas do lado de fora: um caminho leva a um edifício azul brilhante que faz fronteira com uma estufa e um jardim de borboletas, além da própria estação de rádio da Casa Pueblo, a Rádio Casa Pueblo 1020. E do lado de fora da casa há um pequeno cinema, cheio de assentos e uma tela grande.

De volta à casa, Arturo Massol-Deyá, diretor executivo assistente da Casa Pueblo, apontou para uma foto na parede. Datado há várias décadas, mostra um único manifestante em oposição a um esforço de mineração a céu aberto. "Tudo isso começou com uma pessoa aparecendo na praça principal para protestar contra a mineração a céu aberto", me disse Massol-Deyá, biólogo em treinamento. Ele então apontou para outra foto na parede, esta cheia de aparentemente milhares de pessoas, estendendo-se além da moldura. "E isso é 15 anos depois, na mesma praça", disse ele.

Fundada há 39 anos pelo pai de Arturo, Alexis Massol-González, a Casa Pueblo cresceu e evoluiu ao longo das décadas, passando do ativismo anti-mineração para esforços renováveis ​​em larga escala. Funciona com energia solar desde 1999.

Impulsionada pelas energias renováveis ​​após o furacão Maria, a organização era um oásis de energia para os porto-riquenhos que de repente se viram sem energia. A Casa Pueblo distribuiu mais de 14.000 lâmpadas solares, geladeiras solares e máquinas totalmente carregadas para terapia respiratória e diálise.

Antes da tempestade, a Casa Pueblo era uma pequena organização de advocacia que lutava contra combustíveis fósseis e energia renovável – exatamente como havia sido contra a mineração. Esse não é mais o caso. Segundo a mãe de Massol-Deyá, o furacão Maria aumentou a demanda por energia renovável. "Havia muito pouco interesse antes", ela me disse em espanhol. "Há urgência agora."

Esse novo imperativo ajudou a Casa Pueblo a espalhar o evangelho de energia renovável localmente: até agora, a organização instalou painéis solares em pelo menos duas lojas de ferragens e uma pequena barbearia, instalou dezenas de geladeiras a energia solar na cidade e ajudou a fornecer energia. um dos primeiros restaurantes totalmente movidos a energia solar de Porto Rico, na mesma rua. Ele também espera equipar os supermercados locais com energia solar também.

Arturo Massol-Deyá, diretor executivo da Casa Pueblo, descreve fotos que retratam algumas das primeiras ações da organização contra a mineração a céu aberto. Ele pediu uma "insurreição energética" na ilha. Grist / Paola Rosa-Aquino

"Estamos construindo algo diferente", disse-me Massol-Deyá em espanhol. "Estamos usando a inteligência da nossa comunidade para gerenciar nossa realidade".

Enquanto Massol-Deyá fala em grandes termos sobre as ambições de sua organização de trazer energia solar para Adjuntas e além, ele disse sentir ceticismo em relação às intenções do ex-governador – "Ele é todas as palavras", ele me disse – ao pressionar por uma transição 100% renovável energia.

E agora que Vazquez está no comando, a conta verde de Roselló parece ainda mais incerta. O novo governador já suspenso um contrato pendente de US $ 450.000 que faz parte do programa de reconstrução e fortalecimento da rede elétrica da ilha. "Não há espaço neste governo para despesas irracionais", disse ela.

É por isso que, argumenta Massol-Deyá, os porto-riquenhos devem seguir a liderança de Casa Pueblo e tomar o assunto por conta própria – o que ele chama de "insurreição de energia".

Em abril, centenas se reuniram em frente à sede da Casa Pueblo para participar da “Marcha del Sol” ou Marcha do Sol, pedindo uma revolta para reformular o mix de energia da ilha. Massol-Deyá não tem medo de ir contra os poderes, apontando para uma foto sua e de alguns membros da Casa Pueblo sendo presos em Washington, DC, em 2011, enquanto protestavam contra um gasoduto. "Se precisarmos entrar em confronto", ele disse, "faremos isso".

Esse senso de determinação é compartilhado por Aldwin Colón Burgos e Erasmo Cruz Vega, os ativistas de Guayama. Após nossa viagem para ver a usina de carvão da AES e sua montanha de cinzas de carvão, Colón Burgos estacionou o carro perto da praia ao lado da usina. À primeira vista, estávamos olhando o paraíso, uma antiga imagem de Porto Rico que, por um momento, pareceu viva e bem. Mas quando olhei mais de perto, pude ver que a gigantesca usina havia mudado a paisagem. O vento soprou cinzas em direção ao mar, distribuindo seus resíduos pelos manguezais próximos. Isso ameaça a vida selvagem nessas águas e os meios de subsistência dos membros da comunidade que dependem do oceano para comida, trabalho e recreação, segundo Colón Burgos.

"Parece que não há como escapar disso", disse ele sobre o alcance da usina – e talvez também a dependência de sua casa na ilha de combustíveis fósseis. "Mas não no meu relógio."



Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.