O planeta anão Ceres já foi considerado um pedaço de rocha bastante primitivo. Mas apenas alguns anos atrás, a sonda espacial daybreak da NASA revelou que há mais neste cinturão de asteróides do que aparenta.

Agora, estamos começando a descobrir quanto mais. Ceres fica no cinturão de asteróides entre Marte e Júpiter e é simultaneamente o maior asteróide do Sistema photo voltaic e o único planeta anão mais próximo do que Netuno.

E, de acordo com uma nova análise dos dados da daybreak, Ceres é um mundo oceânico. Ele tem um corpo subterrâneo de água salgada que pode cobrir todo o planeta anão.

A descoberta aumenta a importância do envio de uma nova missão para estudar Ceres em maiores detalhes, a fim de avaliar sua habitabilidade potencial – e talvez até procurar por sinais de vida extraterrestre.

Tudo começou no início de 2015, antes mesmo de daybreak chegar para os seus três anos orbitando Ceres. A sonda registrou pontos estranhos e anormalmente brilhantes chamados fáculas na cratera Occator do planeta anão, uma cratera de impacto de 20 milhões de anos.

Mais tarde, os cientistas estabeleceram que essas manchas brilhantes foram criadas por carbonato de sódio – uma espécie de sal.

Aqui na Terra, o carbonato de sódio é encontrado em torno de fontes hidrotermais, nas profundezas do oceano, onde o calor se infiltra na água por meio de rachaduras no fundo do mar. Embora longe da luz do Sol, que permite a fotossíntese da qual depende a maior parte da vida na Terra, essas aberturas estão repletas de vida, uma cadeia alimentar baseada em bactérias quimiossintéticas que aproveitam as reações químicas, em vez da luz photo voltaic, para gerar energia.

Mas a fonte do carbonato de sódio de Ceres permaneceu um assunto para debate. Veio do gelo subterrâneo que derreteu com o calor do impacto do Occator, para depois congelar novamente? Ou havia uma camada de salmoura profunda no momento do impacto que vazou para a superfície, sugerindo que o inside de Ceres estava mais quente do que pensávamos? E a salmoura ainda poderia estar lá?

Bem, de acordo com uma série de artigos publicados hoje em Natureza periódicos, a resposta às duas últimas perguntas parece ser um enfático sim, com várias linhas de evidência convincentes apontando todas na mesma direção.

Os dados analisados ​​foram coletados na fase ultimate da missão de daybreak. Ficando sem combustível, a espaçonave mergulhou a uma altitude de pouco menos de 35 quilômetros (22 milhas), coletando dados em resolução espetacular: 10 vezes mais alta do que a missão principal, com um foco particular na cratera Occator.

Com esta resolução, daybreak poderia registrar variações de gravidade na cratera na escala das unidades geológicas dentro e ao redor dela. Essas variações de gravidade, combinadas com modelagem térmica, sugerem variações de densidade consistentes com um reservatório profundo de salmoura abaixo da cratera.

Este reservatório pode ter sido mobilizado pelo calor e pela fratura que resultou do impacto, jorrando para cima e para fora para criar os depósitos de sal que vemos hoje.

“Além disso,” os pesquisadores escreveram, “descobrimos que rachaduras tectônicas pré-existentes podem fornecer caminhos para salmouras profundas migrarem dentro da crosta, estendendo as regiões afetadas por impactos e criando heterogeneidade composicional.”

UMA segundo estudo usando os dados de gravidade, em combinação com dados de forma, descobrimos que a crosta de Ceres é bastante porosa, mas que a porosidade diminui com a profundidade, possivelmente à medida que a rocha se mistura com o sal.

Embora a cratera tenha cerca de 20 milhões de anos, há evidências que sugerem que os sais no topo dela são muito, muito mais jovens. Imagens de alta resolução indicam que os vulcões de gelo de Ceres poderiam ter estado ativos tão recentemente quanto 2 milhões de anos atrás, milênios depois que o calor do impacto teria se dissipado, indicando uma fonte profunda de salmoura.

E isso é apoiado por uma descoberta surpresa – a presença de um mineral raro, hidrohalita. A espectrometria revelou esta forma hidratada de cloreto de sódio no topo da cúpula da Cerealia Facula, o ponto mais brilhante da cratera Occator.

O engraçado sobre esse mineral é que ele requer umidade e desidrata muito rapidamente – dentro de, de acordo com os cálculos da equipe, dezenas a centenas de anos. Isso sugere que deve ter borbulhado de dentro de Ceres de forma chocante recentemente.

Mas a deposição de diferentes sais na superfície tem outra implicação – eles podem ter vindo de fontes diferentes.

No primeiro caso, o calor do impacto derreteu um monte de gelo, que fluiu para fora e alterou o terreno dentro da cratera, depositando sais na Cerealia e Pasola Faculae. Então, mais lentamente, a salmoura de um reservatório mais profundo chegou à superfície, contribuindo para Cerealia e Pasola, e criando totalmente a Vinalia Faculae mais fina no fundo da cratera.

Tudo isso resulta em uma imagem bastante estonteante. Ceres é muito mais estranho e complexo do que sabíamos, juntando-se às luas Europa, Ganimedes, Calisto, Enceladus, Titã e Mimas, e o planeta anão Plutão, como mundos oceânicos em potencial.

Mas como Ceres se formou e de onde veio são ambos mistérios. Agora, podemos acrescentar a isso o mistério de como ele retém calor suficiente para sustentar um reservatório subterrâneo ou oceano.

Uma missão para Ceres foi recentemente selecionada pela NASA para ser desenvolvida como um estudo de conceito, a ser publicado no 2023 Planetary Science Decadal Survey. Os outros candidatos têm seus encantos, mas enviar um veículo espacial e talvez até uma amostra de missão de retorno para Ceres está começando a parecer cada vez mais atraente.

Os artigos foram publicados em Astronomia da Natureza, Nature Geoscience, e Nature Communications.

Este artigo foi baseado em uma publicação em inglês. Clique aqui para acessar o conteúdo originário.