Foi no início da manhã da última quinta-feira, e Jonathan Butler estava em pé na ponte Fred Hartman, ajudando 11 colegas ativistas do Greenpeace a fazer rapel e a se suspenderem no Houston Ship Channel. Os manifestantes ficaram no ar a maior parte do dia, fechando parte de um dos maiores portos do país em busca de petróleo.

Mais de 700.000 barris de petróleo passou pelo Houston Ship Channel no ano passado, respondendo por um terço das exportações de petróleo dos EUA. Da ponte, Butler viu o labirinto de refinarias de ambos os lados do canal – o tipo de instalações que o Texas havia recentemente aprovado uma lei para proteger. A lei fazia parte de uma onda dos chamados projetos de infraestrutura crítica que os legisladores estaduais promulgaram em todo o país para punir os manifestantes que interferem nas operações de petróleo e gás.

Butler e cerca de duas dezenas de outros ativistas planejavam encerrar seu protesto 24 horas após o início. Mas antes que pudessem, o xerife do condado de Harris prendeu os ativistas do Greenpeace e os acusou de um crime – obstruindo a infraestrutura crítica – tornando-os as primeiras pessoas a serem indiciadas sob a nova lei. Isso torna a chamada infraestrutura crítica conscientemente prejudicial um crime de terceiro grau, a par da exposição indecente a uma criança. Se condenados, eles poderiam passar dois anos na prisão.

Nicole Debord, advogada do Greenpeace, classificou as acusações de "um caso de teste incomum" e disse que espera contestar a lei. "Essa prisão não teve que acontecer", disse ela. "O protesto estava programado para terminar em um determinado momento, e se a aplicação da lei tivesse deixado os manifestantes estarem, acabariam por terminar o protesto e todos teriam ido embora".

Escritório do promotor do condado de Harris também acusou os manifestantes com obstrução de uma rodovia e invasão, uma contravenção que leva até 180 dias de prisão e uma multa de US $ 2.000. Dos 26 manifestantes, 22 têm foi acusado de uma contravenção federal por obstruir águas navegáveis, o que pode significar até um ano de prisão e uma multa de US $ 2.500. Eles eram todos lançados no fim de semana depois de passar duas noites em custódia.

Nos anos em que os protestos contra o Dakota Access Pipeline capturaram a atenção nacional, os estados correram para aprovar leis que cobram pesadas penas de prisão e multas por protestar perto de dutos, estações de compressores, refinarias e outras infraestruturas consideradas "críticas". Até agora, o Texas e sete outras estados do Centro-Oeste e do Sul colocaram essas leis nos livros. Legislação semelhante foi introduzida em pelo menos uma dúzia de outras, de acordo com o Centro Internacional para a Lei sem Fins Lucrativos, um grupo que legislação de rastreamento criminalizando protestos em todo o país.

Os defensores de tais leis – muitos deles vinculados à indústria de combustíveis fósseis – argumentaram que são necessários para dissuadir ativistas desonestos que podem danificar instalações de petróleo e gás e colocar vidas em risco. Seus oponentes apontam que já existem leis para punir essas atividades e que a nova onda de leis criminaliza a liberdade de expressão.

As leis são modeladas após a legislação divulgada pelo American Legislative Exchange Council, uma organização conservadora sem fins lucrativos apoiada pelos irmãos Koch. O grupo tem pressionado essas leis nas legislaturas estaduais, divulgando suas sucessos em boletins. Os legisladores do Texas por trás da lei de infraestrutura crítica do estado participaram de conferências da ALEC nos últimos anos.

Depois que a Louisiana aprovou uma dessas medidas no ano passado, pelo menos 16 manifestantes foram presos e acusados ​​de acordo com a lei de "infraestrutura crítica" do estado. Três deles, que estavam tentando bloquear a construção do gasoduto da ponte de Bayou, estão agora lutando contra as acusações e desafiando a lei em um tribunal distrital dos EUA, alegando que viola seus direitos de liberdade de expressão.

Brianna Gibson, uma ativista do Greenpeace presa e acusada na semana passada ao lado de Butler, disse que o grupo escolheu a ponte Fred Hartman em parte para destacar a carga desproporcional que a indústria de combustíveis fósseis coloca nas comunidades de preto e marrom no leste de Houston. Os moradores desses bairros lidam com pior qualidade do ar e maior risco de câncer do que a média da cidade.

Gibson, que vive em Chicago e foi uma das 11 que rapelou ao lado da ponte, disse que sentia a responsabilidade de agir porque “minha família, minha comunidade e as pessoas que amo são profundamente afetadas por questões como o racismo ambiental. "

Dane Schiller, porta-voz do escritório do promotor do condado de Harris, disse que o caso será apresentado a um grande júri, que decidirá se há evidências suficientes para uma acusação criminal. "Os promotores poderiam ser pessoalmente simpáticos à sua mensagem e sua causa, mas esses indivíduos sabiam e deliberadamente violaram a lei", disse ele.

Embora algumas partes do Houston Ship Channel tenham sido desativadas por 22 horas, o impacto econômico parece mínimo. A oficial Kelly Parker, porta-voz da Guarda Costeira dos EUA, disse Grist que seções do canal do navio são rotineiramente fechadas quando a neblina dificulta a visualização. Como resultado, longas filas para passar sob a ponte são comuns e a maioria dos operadores leva em consideração atrasos.

Parker estimou que cerca de 300 embarcações passam debaixo da ponte Fred Hartman todos os dias, a grande maioria das quais são embarcações menores de reboque e piloto. "Obviamente, não queremos fechar nenhuma parte do canal do navio, mas isso acontece com bastante frequência devido ao clima", disse ele.

Gibson e Butler se preocupam com o que acontecerá se tiverem uma condenação criminal. Gibson, uma pós-graduação de primeira geração, está ajudando a apoiar os filhos de sua mãe e irmão. Butler disse que a vida era "suficientemente difícil", como uma pessoa negra e estranha e uma convicção tornaria a vida "muito mais difícil".

Ainda assim, Butler acredita que o protesto valeu a pena. "O impacto das mudanças climáticas está acontecendo agora e continuará a acontecer se não tomarmos medidas ousadas. Isso é o que realmente se resume. "



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