Gatos domésticos conquistaram o mundo, o que é bom e ruim. Gatos trazem alegria para muitas pessoas e podem ser ótimos animais de companhia no contexto certo. A popularidade dos gatos de estimação também levou a um aumento global de gatos selvagens, que agora estão obliterando a vida selvagem nativa em todo o mundo, incluindo algumas espécies ameaçadas de extinção ecologicamente importantes.

Somente nos EUA, os gatos matam algo entre 1,3 bilhão e 4 bilhões de aves por ano, de acordo com uma importante estude, desde pequenos pássaros adultos até filhotes e ovos de espécies muito maiores. (Isso ocorre principalmente devido a gatos selvagens, observaram os autores do estudo, embora os gatos de estimação que circulam livremente também tenham algum papel em alguns lugares.) Os gatos já levaram algumas aves da ilha à extinção e continuam ameaçando uma ampla variedade de vulnerabilidades. vida selvagem, um problema que se tornou especialmente relevante na Austrália e na Nova Zelândia.

Mas, além de caçar pequenos animais, os gatos também representam um perigo menos óbvio para animais selvagens maiores. Os gatos são o hospedeiro definitivo do Toxoplasma gondii, um parasita unicelular por trás da infecção bizarra conhecida como toxoplasmose. Ao espalhar oocistos infecciosos no cocô, os gatos podem adoecer ou matar animais selvagens sem sequer chegar perto deles. Nem mesmo os animais aquáticos são seguros, pois a chuva pode levar cocô de gato a rios, lagos e oceanos, junto com uma horda de oocistos de T. gondii que podem permanecer estável em água fria por anos.

Os efeitos do parasita variam de acordo com a espécie e o indivíduo, mas, embora possa infectar quase todo hospedeiro de sangue quente, ele só pode se reproduzir dentro do corpo dos gatos, que são, portanto, os principais animais responsáveis ​​pela sua propagação. Um único gato com toxoplasmose pode cocô de bilhões de oocistos infecciosos durante sua vida. Isso inclui espécies nativas de gatos, como linces, linces ou leões da montanha, mas como raramente rivalizam com o tamanho da população e a densidade de colônias de gatos domésticos selvagens, elas são menos propensos a alimentar surtos de T. gondii.

O que o gato arrastou

gato com vista para o oceano em Monterey, Califórnia
Um gato examina a costa em Monterey, Califórnia, um ponto quente para infecções por toxoplasma em lontras marinhas. (Foto: Chase Dekker / Shutterstock)

T. gondii provou ser mortal para alguns mamíferos marinhos, incluindo belugas e em perigo Selos de monge havaiano. E como novo estudo revela que o cocô infectado de gatos domésticos também se tornou uma ameaça significativa para alguns dos mamíferos marinhos mais amados do planeta: lontras marinhas. Os cientistas sabem há anos que o T. gondii está infectando lontras marinhas – com uma prevalência tão alto quanto 70% em alguns locais de alto risco – e que pode ser fatal. Mas como Francie Diep relatórios no New York Times, os pesquisadores têm relutado em culpar os gatos domésticos até agora, já que é possível que outras espécies felinas estejam espalhando o parasita para as lontras marinhas.

O novo estudo, no entanto, demonstra uma forte ligação genética entre cepas de parasitas em lontras marinhas e em gatos domésticos nas margens próximas. "Esta é a prova definitiva de que as cepas que matam lontras marinhas são provenientes de gatos domésticos", disse à Diep a principal autora Karen Shapiro, veterinária e patologista da Universidade da Califórnia em Davis.

Shapiro e seus colegas analisaram o DNA de 135 lontras marinhas com infecções por Toxoplasma que morreram entre 1998 e 2015. A maioria dessas lontras não mostrou evidência de danos cerebrais, sugeriram que o parasita não foi um fator em suas mortes. Mas os pesquisadores concluíram que 12 das lontras morreram principalmente devido ao T. gondii, e todas as 12 estavam infectadas com uma cepa específica conhecida como Tipo X. Essa cepa parece ser mais perigosa para as lontras marinhas do que as mais comuns do Tipo II .

gráfico mostrando a disseminação de Toxoplasma gondii de gatos
Este gráfico mostra como os oocistos são essenciais para a complexa jornada de T. gondii de espécies de presas a gatos e além. (Imagem: Centro de Saúde da Vida Selvagem Karen C. Drayer)

Essas 12 infecções fatais eram geneticamente idênticas aos parasitas coletados em gatos domésticos selvagens em terra, assim como em um lince, segundo os pesquisadores. Eles observam que a cepa do Tipo X é mais comum entre os gatos selvagens no litoral da Califórnia, mas descobriram que 22% dos gatos domésticos selvagens nesta área estavam infectados com essa cepa. Além disso, acrescentam, existem algumas razões pelas quais os gatos domésticos selvagens têm maior probabilidade de espalhar T. gondii para as lontras do mar do que as espécies selvagens.

"Os tamanhos populacionais de gatos domésticos no litoral da Califórnia são muito maiores do que os de felinos selvagens. Os gatos domésticos também habitam paisagens desenvolvidas com superfícies impermeáveis ​​(por exemplo, concreto) que facilitam o escoamento de patógenos e têm maiores contribuições relativas à carga ambiental de oocistos em muitas áreas. lontras marinhas ", escrevem os pesquisadores.

Esse parasita sozinho pode não condenar as lontras marinhas, mas dificilmente é o único problema que elas têm. As bolas de pêlo carismáticas ainda estão sofrendo séculos de caçadas e armadilhas por seres humanos, e embora agora estejam protegidas pela lei dos EUA, sua população ainda é apenas uma fração do que costumava ser. As lontras do mar enfrentam ameaças contínuas relacionadas à pesca comercial, perfuração de petróleo offshore e mudanças climáticas, e são listado como uma espécie em extinção pela União Internacional para Conservação da Natureza. Sua situação é particularmente preocupante porque as lontras marinhas são uma espécie fundamental, desempenhando um papel fundamental na preservação das florestas de algas onde vivem.

Como ajudar

Existem três fatores principais que levam ao T. gondii em lontras marinhas, de acordo com o Instituto de Saúde UC-Davis One:

  • gatos domésticos, que contribuem com oocistos para as bacias hidrográficas costeiras
  • perda de zonas úmidas costeiras, o que poderia impedir que os oocistos fossem levados ao mar
  • paisagens urbanas, onde superfícies impermeáveis ​​promovem mais escoamento que leva oocistos para o mar

Mesmo se você não tiver um gato, poderá ajudar com esse problema apoiando a conservação e a reconstrução de áreas úmidas, dizem os pesquisadores, bem como de outros ecossistemas naturais que fazem fronteira com os oceanos. A redução de pavimentos e outros impermeáveis ​​no paisagismo também pode ajudar a reduzir o escoamento urbano que transporta patógenos e poluentes para as vias navegáveis.

Aqueles que têm um gato devem ser esterilizados ou castrados, para ajudar a limitar o crescimento de populações de gatos selvagens. Os donos de gatos também não devem deixar seu animal de estimação passear livremente para fora, pois isso pode expô-lo a parasitas e outras doenças, além de colocar em risco as aves e permitir que os parasitas em seu cocô sejam levados para habitats aquáticos. Se você deixar seu gato ao ar livre, Shapiro e seus colegas sugerem manter uma caixa de areia do lado de fora, ou pelo menos recolher o cocô em um saco plástico antes que ele jogue no lixo.

Isso não significa que os gatos tenham que ficar dentro de casa o tempo todo. Como um especialista diz a Diep, os donos de gatos devem ver seus animais de estimação mais como cães, que geralmente são escoltados para fora, sob supervisão humana. E sim, os gatos podem ser treinados para andar na coleira.



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