Diga olá para os rabiscos. Com seus corpos translúcidos e olhos negros circulares, esses minúsculos crustáceos marinhos são como fantasmas de folhas – apenas mais crocantes – que escavam pedaços de madeira deslizando pelas águas do mundo. Lá, eles se alimentam sistematicamente dos açúcares alojados em pranchas e troncos e são espinhos perenes nas laterais da navios e docas.

Mas essas pragas podem ser essenciais para sufocar as mudanças climáticas, pois seus sistemas digestivos criativos e exclusivos fornecem um modelo para o aproveitamento de energia limpa. Um novo estudo, publicado hoje na revista Comunicações da natureza, baseia-se em anos de pesquisa para detalhar como os rabiscos conseguem liberar os nutrientes escondidos na madeira. Seu mecanismo natural pode fornecer um modelo para a tecnologia que faz o mesmo, diz Katrin Besser, biólogo da Universidade de York e principal autor do estudo.

Segundo Besser, os rabiscos se tornaram interessantes para os pesquisadores por causa de seus sistemas digestivos incomumente estéreis. Os crustáceos não contam com bactérias para ajudá-los a digerir, como quase todos os outros animais. Em vez disso, eles próprios produzem as enzimas necessárias. A pergunta que os pesquisadores queriam responder, diz Besser, era como os rabiscos podem "fazer isso sem nenhuma ajuda …" Um sistema mais simples, envolvendo apenas um organismo, não é apenas mais fácil de estudar, mas também mais fácil de imitar em projetos industriais.

Assim, usando rabiscos das costas do sul da Inglaterra de Portsmouth e da Ilha de Wight, a equipe se dedicou ao "intestino posterior" e observou como as proteínas chamadas hemocianinas quebram a lignina, o revestimento de polifenol quase impermeável que envolve os açúcares de madeira cobiçados. Besser chama o processo de "pré-tratamento" para digestão. Em outras palavras, sabíamos que os rabiscos se alimentam de biocombustíveis em potencial, mas não sabíamos como eles os destravavam. É um processo simples de oxidação, algo em que as hemocianinas são bem praticadas. Para transportar oxigênio pelos minúsculos corpos dos rabiscos, as hemocianinas se ligam a ele com átomos de cobre, tornando o sangue dos invertebrados azul (comparado ao sangue vermelho, que recebe seu cor de uma reação entre oxigênio e ferro).

O uso de rabiscos como modelo para extrair biocombustíveis da madeira pode ser um divisor de águas na busca por fontes alternativas de energia, e não apenas porque o processo é mais limpo e mais barato que as técnicas industriais existentes. "Biomassa de plantas lenhosas", explica a equipe em um release, "É o recurso de carbono renovável mais abundante do planeta …" Melhor ainda, ele nem interfere nos recursos alimentares humanos, como outras fontes de energia biológica, como o milho.

Rabiscos. Entre o nome, os olhos de corça e o ambientalismo, eles meio que fazem perfuradores de madeira marinhos vorazes parece muito bom.

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