LAPEER, Michigan (AP) – Por mais de 20 anos, a cidade de Lapeer, no leste do Michigan, enviou restos de lodo de sua estação de tratamento de esgoto para fazendas da área, fornecendo fertilizante gratuito e de alta qualidade, evitando as despesas de descarte em outros lugares.

Mas os inspetores estaduais ordenaram a suspensão da prática em 2017 depois de saber que o material estava misturado com um dos produtos químicos potencialmente perigosos conhecidos coletivamente como PFAS, que estão aparecendo em água potável e em alguns alimentos nos EUA.

Agora, a cidade de 8.800 espera pagar cerca de US $ 3 milhões para que os resíduos sejam tratados em outra instalação e os restos de sólidos enviados para um aterro. Os testes encontraram níveis elevados de PFAS em apenas um campo onde o lodo foi espalhado, mas os agricultores perderam uma fonte econômica de fertilizantes e esperam que mais contaminação não apareça.

"Sinto-me mal por eles", disse Michael Wurts, superintendente da estação de tratamento de resíduos, que lamentavelmente se lembra de promover o lodo como um aditivo de solo agrícola aos produtores da comunidade. "A cidade não fez nada de malicioso. Não tínhamos ideia de que isso estava acontecendo.

Lapeer não está sozinho. Durante décadas, o lodo de esgoto de milhares de estações de tratamento de águas residuais tem sido utilizado em todo o país como fertilizante para terras agrícolas. Também se aplica a campos esportivos, campos de golfe e jardins de quintal.

Cerca de metade dos 7 milhões de toneladas geradas anualmente nos EUA é aplicada a campos agrícolas e outras terras, afirma a Agência de Proteção Ambiental. Embora o lodo ofereça aos agricultores uma fonte barata de fertilizante, há muito tempo se preocupa com os contaminantes do material – e ultimamente a atenção se voltou para as substâncias perfluoroalquil e polifluoroalquil, ou PFAS.

A cidade de Marinette, Wisconsin, parou de distribuir resíduos de esgoto, também chamados de "biossólidos", para fazendas depois de obter altas leituras de PFAS. No Maine, uma fazenda de gado leiteiro foi forçada a fechar após a disseminação de lodo na terra estar ligada a altos níveis de PFAS no leite.

"Foi devastador. Nós meio que somos tratados como criminosos ”, disse Fred Stone, da Stoneridge Farm, cujo sangue também testou alto o PFAS pelo que ele acredita estar bebendo água e leite contaminados ao longo dos anos.

A preocupação é que certos produtos químicos do PFAS, que estudos associaram ao aumento do risco de câncer e danos a órgãos como fígado e tireóide, possam ser absorvidos por culturas cultivadas em solos tratados com lodo poluído e acabadas em alimentos. A Food and Drug Administration deste ano relatou encontrar níveis substanciais dos produtos químicos em amostras aleatórias de carnes de supermercado, laticínios, frutos do mar e até bolo de chocolate pronto para uso, embora o estudo não tenha mencionado nenhuma conexão com resíduos de esgoto.

"O FDA continua trabalhando com outras agências federais para identificar fontes e reduzir ou eliminar caminhos para a exposição à PFAS na dieta, incluindo o uso de biossólidos", disse a porta-voz Lindsay Haake.

A extensão de qualquer ameaça ao suprimento de alimentos é desconhecida, porque poucos testes foram feitos, dizem os cientistas.

"Não temos muitos dados, mas os dados que temos sugerem que é um problema", disse Linda Birnbaum, diretora do Instituto Nacional de Ciências da Saúde Ambiental, em recente conferência em Boston. “Estamos descobrindo que existem níveis elevados de diferentes PFAS nos biossólidos. Claramente, precisamos de mais pesquisas nessa área. ”

Estudos documentaram a absorção de PFAS por algumas culturas – entre elas alface, tomate e rabanete – de solos fertilizados com subprodutos de esgoto. E o inspetor-geral da EPA informou no ano passado que a agência estava aquém do rastreamento de centenas de poluentes no lodo, incluindo o PFAS.

No entanto, apesar das crescentes evidências de que pelo menos parte do lodo está contaminada, o governo federal não limitou o PFAS em fertilizantes ou desenvolveu um padrão para determinar níveis seguros. Isso deixa as empresas de fertilizantes e os agricultores imaginando o que fazer e com medo da reação dos consumidores.

"Se você quer destruir a agricultura em Michigan, comece a falar:" Ei, isso pode estar contaminado com PFAS ", disse Laura Campbell, gerente de ecologia agrícola do Michigan Farm Bureau. "As pessoas verão isso e dirão: 'Oh, não podemos confiar neles, compraremos de outros lugares', mesmo que o problema não seja pior em Michigan do que em qualquer outro lugar."

Estudos anteriores a quase duas décadas encontraram PFAS em lodo, principalmente a partir de águas residuais industriais que fluem para estações de tratamento municipais. O esgoto residencial é outra fonte – de tapetes, roupas e outros utensílios domésticos que contêm PFAS. Os compostos resistentes à graxa e à água, conhecidos como "produtos químicos para sempre", porque não se degradam naturalmente e são considerados capazes de permanecer indefinidamente no ambiente, também são encontrados na espuma de combate a incêndios usada em bases e aeroportos militares.

A evidência de uma ligação entre o lodo atado ao PFAS e os alimentos surgiu em 2008, quando a EPA encontrou níveis elevados de vários compostos no lodo que uma empresa de Decatur, no Alabama, havia espalhado em 5.000 acres de terras agrícolas. Eles foram detectados em águas próximas e vegetação dos campos. Os produtos químicos foram atribuídos a várias empresas que fabricaram e usaram PFAS.

"Estou muito preocupado em replicar isso em outros estados", disse Andrew Lindstrom, da EPA, cujo laboratório realizou testes lá, na conferência de Boston. O leite de um laticínio continha 270 partes por trilhão de PFAS – quase quatro vezes o nível de risco para a saúde da agência de 70 ppt para PFOA e PFOS, os dois produtos químicos mais conhecidos da classe.

Um "plano de ação" da EPA em fevereiro reconheceu "lacunas de informação" sobre lodo contaminado. Ele disse que a agência está desenvolvendo melhores métodos de detecção e avaliando os riscos apresentados pelo PFOA e PFOS, que não são mais fabricados nos EUA, mas continuam difundidos no ambiente.

"Estamos estudando as possíveis vias pelas quais o PFAS está entrando nos biosólidos e estamos pesquisando métodos alternativos para remover ou destruir o PFAS nos biosólidos, se a análise indicar que os níveis detectados são de risco e precisam de redução", disse a agência à Associated Press em comunicado. .

Grupos de defesa dizem que a EPA também deve considerar os produtos químicos desenvolvidos como substitutos do PFOA e do PFOS, que estudos constataram acúmulo em partes comestíveis das plantas.

"Pelo menos a EPA deve exigir que o lodo seja testado para o PFAS antes de ser aplicado em campos agrícolas", disse Colin O´Neil, diretor legislativo do Grupo de Trabalho Ambiental.

Seu inspetor-geral informou no ano passado que a EPA havia identificado 352 poluentes, incluindo PFAS, em biossólidos. Mas o relatório concluiu que a agência tinha poucos dados e outras ferramentas para avaliar sua segurança. Os regulamentos exigem testes para apenas nove poluentes no lodo, todos metais pesados.

Vários estados estão examinando o lodo de esgoto quanto à contaminação por PFAS e avaliando os perigos potenciais. O Maine aprovou um nível consultivo não vinculativo para o PFAS no lodo e New Hampshire está trabalhando com o US Geological Survey em um estudo de solo cujos resultados os ajudarão a definir um padrão.

O Maine também descobriu que a maioria dos biossólidos de mais de 30 estações de tratamento de águas residuais estava acima do nível consultivo do estado, enquanto o vizinho New Hampshire detectou PFAS em testes de lodo de duas dúzias de titulares de licenças. Nenhum dos estados encontrou níveis rastreáveis ​​de PFAS no leite testado.

Com base em testes de lodo em 41 usinas, Michigan ordenou que vários parassem de distribuí-lo para fazendas.

Depois que o departamento ambiental do estado ordenou que algumas plantas rastreassem o PFAS enviado a eles, vários sistemas de tratamento instalados reduziram drasticamente sua produção de poluição, disse o porta-voz Scott Dean.

Entre eles estava a Lapeer Plating & Plastics, fabricante de cromo automotivo que causou a contaminação da Lapeer.

Mas o gerente da cidade, Dale Kerbyson, disse que a empresa renunciou à promessa de ajudar a cobrir os custos de Lapeer de lidar com a poluição e que um processo judicial pode estar chegando. "Não acho que os cidadãos de nossa cidade devam pagar por isso", disse Kerbyson.

A Lapeer Plating & Plastics não respondeu a mensagens de e-mail e telefone solicitando comentários.

Embora se queixem da falta de padrões do governo, algumas cidades temem regras estritas que podem forçar atualizações de infraestrutura caras ou enviar lodo para aterros sanitários fora do estado. E as empresas temem que sejam excluídas do negócio.

"Esta é a maior questão que atingiu a profissão de reciclagem de biossólidos na América do Norte, por causa da reação exagerada dos regulamentos", disse Ned Beecher, diretor executivo da Associação de Biossólidos e Residuais do Nordeste.

As empresas que fabricam adubo – alguns a partir de lodo de esgoto – alegam padrões rigorosos são prematuros até que os cientistas determinem níveis aceitáveis ​​de PFAS.

"Não queremos que as pessoas tirem conclusões precipitadas", disse Frank Franciosi, diretor executivo do Conselho de Compostagem dos EUA. Se a EPA reprimir alguém, ele disse, devem ser aqueles que fabricam e usam produtos químicos PFAS que entram no fluxo de resíduos.

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Casey informou de Boston. A repórter da AP Ellen Knickmeyer contribuiu para esta história de Washington, D.C.

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Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.