Durante a era dos dinossauros, os céus da América do Norte abrigavam alguns dos maiores animais voadores que o mundo já viu. Novas pesquisas sugerem agora que havia pelo menos dois tipos de répteis alados gigantes vivendo no continente ao mesmo tempo.

Reanalisando uma mistura de fósseis de pterossauros encontrados em Alberta, Canadá, os paleontólogos identificaram uma espécie anteriormente desconhecida azhdarchid (também conhecido como pterossauro gigante).

Foi nomeado Cryodrakon boreas – "dragão frio dos ventos do norte" – e em seus dias, há cerca de 77 milhões de anos, as asas batendo desse réptil lançariam uma sombra sinistra, com uma envergadura de até 10 metros de largura (32 pés), do tamanho de um pequeno avião .

Embora esses restos tenham sido descobertos pela primeira vez há 30 anos, os especialistas assumiram que pertenciam a outra espécie monstruosa de azhdarchid do período Cretáceo, encontrada no Texas e chamada Quetzalcoatlus. Essa criatura tinha uma envergadura de até 10,5 metros.

"Esta é uma descoberta interessante, sabíamos que esse animal estava aqui, mas agora podemos mostrar que é diferente de outros azhdarchids e, portanto, ganha um nome" diz David Hone, da Universidade Queen Mary de Londres.

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Pensa-se que o principal esqueleto reexaminado pelos pesquisadores pertença a um jovem Cryodrakon, com envergadura de apenas cinco metros (16 pés). Mas entre os outros fósseis encontrados no Dinosaur Provincial Park, em Alberta, estavam alguns ossos que provavelmente vieram de azhdarchids mais maduros.

Um osso do pescoço gigante, por exemplo, indica uma envergadura duas vezes maior que a dos juvenis, segundo os autores.

Hoje, o registro fóssil de pterossauros é escasso e pouquíssimos restos de azhdarchid foram encontrados. Até agora, esse misterioso grupo de répteis gigantes voadores é conhecido por existir em quase todos os continentes.

Suas cabeças excessivamente grandes, equilibradas no final de um pescoço extra longo, geralmente levavam a um corpo parecido com uma girafa, com pernas longas e pés enormes, sem mencionar suas asas abertas.

As características gerais tendem a ser as mesmas, mas entre as espécies existem diferenças distintas. Comparando Cryodrakon para todos os outros azhdarchids conhecidos, os autores notaram um pescoço mais robusto e um único buraco extra nas vértebras do pterossauro canadense.

Além disso, o úmero do réptil, o osso longo do braço, também era claramente diferente do texano Quetzalcoatlus. Enquanto Cryodrakon e Quetzalcoatlus provavelmente tinha um tamanho e constituição muito semelhantes, com características e músculos de voo semelhantes, parecia que na verdade não eram da mesma espécie.

"É ótimo que possamos identificar Cryodrakon como sendo distinto de Quetzalcoatlus, " diz Aprimore ", pois significa que temos uma imagem melhor da diversidade e evolução dos pterossauros predadores na América do Norte".

Os autores estimam que os restos mortais no Canadá foram depositados entre 76,7 e 74,3 milhões de anos atrás, tornando-o um dos mais antigos azhdarchids conhecidos na América do Norte.

Comparado com Quetzalcoatlus, que pesava cerca de 250 kg (551 libras), a equipe sugere que Cryodrakon era um pouco mais pesado e relativamente robusto.

O paleontologista de vertebrados Michael Benton, da Universidade de Bristol, que não estava envolvido na pesquisa, contou Gizmodo, ele concordou que a nova espécie era de tamanho semelhante ao Quetzalcoatlus, "mas talvez tenha uma construção mais robusta".

A pesquisa foi publicada no Jornal de Paleontologia de Vertebrados.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.

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