As fotos realmente são pesadelos: enxames de gafanhotos do deserto bloqueando o sol, cobrindo campos e devorando plantações na África Oriental, no Oriente Médio e no Sul da Ásia. É o pior surto que essas regiões viram em décadas. Os gafanhotos já estavam se tornando uma crise, ameaçando a segurança alimentar e os meios de subsistência no Quênia e na Etiópia quando o novo coronavírus começou a cruzar as fronteiras no remaining de janeiro.

Desde então, a situação só piorou – uma fonte úmida criou as condições certas para os insetos continuarem se multiplicando.

Os cientistas não sabem o que faz com que os gafanhotos se aglomerem em primeiro lugar. A criatura tem uma misteriosa personalidade dividida. Gafanhotos podem ser “solitários” – anti-sociais, independentes, relativamente benignos. Mas sob certas condições, que não são totalmente compreendidas, eles podem se tornar “gregários” – viajando juntos em massas que rivalizam com o tamanho das cidades, com mais de cem milhões de insetos agrupados em cada quilômetro quadrado. No momento, o melhor método disponível para controlar os enxames é a pulverização de pesticidas, que podem ser perigosos para os ecossistemas e para a saúde humana, dependendo dos produtos químicos usados. Mas se os cientistas conseguirem descobrir por que os gafanhotos se tornam gregários, isso poderá abrir opções melhores.

Um novo estudo publicado na Nature na quarta-feira documenta um avanço significativo nessa frente. Pesquisadores da Academia Chinesa de Ciências de Pequim identificou uma substância química específica, ou feromônioe, lançado pelo gafanhoto migratório que atrai outros para o seu lado. O gafanhoto migratório é uma espécie diferente do gafanhoto do deserto atualmente nas manchetes, mas é uma praga destrutiva semelhante – e os especialistas disseram a Grist que a descoberta será diretamente relevante para o desenvolvimento de novos métodos para evitar as duas espécies.

“Há muita sobreposição na química das duas espécies de gafanhotos”, disse Baldwyn Torto, cientista do Centro Internacional de Fisiologia e Ecologia de Insetos no Quênia, que disse que as espécies têm biologia e comportamento semelhantes. (Torto não estava envolvido na nova pesquisa.)

O estudo descobriu que todos os gafanhotos examinados – solitários e gregários, jovens e velhos, homens e mulheres, no laboratório e no campo – foram atraídos por um feromônio conhecido como 4-vinilanisol, ou 4VA. O produto químico é liberado principalmente por gafanhotos gregários, e quanto mais gafanhotos eles se grudam em uma gaiola, mais cada inseto se solta. Embora gafanhotos solitários não emitissem 4VA por conta própria, quando os pesquisadores colocaram apenas quatro ou cinco gafanhotos solitários juntos, eles começaram a produzir o feromônio também.

Os resultados indicam que os cientistas podem medir as emissões de 4VA para monitorar populações e prever enxames, ou usar iscas de 4VA para atrair os insetos para uma área concentrada onde podem ser mortos com pesticidas. “Monitorar o acúmulo de populações de gafanhotos é absolutamente elementary para seu controle efetivo”, disse Stephen Rogers, pesquisador associado da Universidade de Cambridge que não participou do estudo. “Enxames incipientes podem ser cortados pela raiz antes que os números se tornem esmagadores.”

A equipe responsável pelo novo estudo fez uma segunda descoberta que, segundo os especialistas, poderia ser ainda mais útil: ela identificou o receptor específico na antena do gafanhoto que detecta 4VA. Esse conhecimento poderia ser usado para desenvolver um tratamento que iniba o receptor, essencialmente cegando o gafanhoto ao seu próprio feromônio.

“Odeio ver essas fotos dos aviões indo e das pessoas pulverizando os pesticidas porque eles matam tudo”, disse Leslie Vosshall, neurobiologista molecular da Universidade Rockefeller, que revisou o estudo antes de ser publicado. “Se, em vez disso, você pudesse ter esses aviões que estão pulverizando a molécula X, seria muito seletivo, não mataria nada. Ele apenas desliga esse receptor ou impede que o receptor encontre o feromônio. Pelo menos no papel, isso teria um efeito enorme. ”

O estudo descreveu uma outra possibilidade para mitigar os enxames. Usando a edição de genes, gafanhotos mutantes que carecem do receptor especial para 4VA podem ser criados e liberados na natureza. Mas nem Vosshall nem Rogers achavam que valeria a pena seguir esse caminho tão cedo.

“Um dos maiores problemas com os gafanhotos é que eles afetam os meios de subsistência em regiões do mundo onde a vida já é precária e difícil”, disse Rogers. “E as soluções de alta tecnologia tendem a ser caras.”

O novo estudo não vai ajudar com o surto atual na África e no Oriente Médio, já que ninguém estudou se o gafanhoto do deserto é atraído por 4VA, mas especialistas concordaram que ele apresenta um plano para os cientistas descobrirem o que seduz aquele maldito espécies.

Este artigo foi baseado em uma publicação em inglês. Clique aqui para acessar o conteúdo originário.