As prateleiras de gelo antártico estão sendo desestabilizadas por 'rios' ocultos e invertidos de água quente que correm abaixo das prateleiras e as derretem por baixo, mostra uma nova pesquisa.

Os cientistas sabem sobre estes canais basais nas prateleiras de gelo por um número de anos agora, mas as circunstâncias por trás de sua formação não eram bem compreendidas. Agora, descobrimos mais sobre o fenômeno, e os cientistas dizem que é algo que precisamos levar em consideração ao modelar a elevação do nível do mar.

"A circulação de água quente está atacando a parte inferior dessas prateleiras de gelo nos pontos mais vulneráveis" diz a glaciologista Karen Alley, do faculty of Wooster, em Ohio.

"Esses efeitos são importantes. Mas exatamente quanto ainda não sabemos. Precisamos."

As prateleiras de gelo são uma extensão externa flutuante do gelo terrestre que compõe as camadas continentais de gelo. No caso da Antártica, cerca de três quartos do continente é cercado por prateleiras de gelo flutuantes, que agem como uma barreira pure para ajudar a impedir que geleiras nas camadas de gelo fluam para o oceano.

Esse efeito de barreira pure só funciona, no entanto, se as próprias prateleiras de gelo contiverem massa gelada suficiente para sustentar o fluxo marítimo de gelo moído – e, como começamos a descobrir, as barreiras antárticas estão enfraquecendo.

Em 2016, uma equipe liderada por Alley analisou imagens de satélite das prateleiras de gelo da Antártida Ocidental e identificou os 'rios' invertidos de água morna que erodiam as prateleiras por baixo, tornando-as mais vulnerável à desintegração.

"Nossas observações mostram que os canais basais estão associados ao desenvolvimento de novas zonas de fissuras, sugerindo que esses canais podem causar fratura no gelo", explicaram os pesquisadores em seu artigo. 2016 paper.

"Concluímos que os canais basais podem se formar e crescer rapidamente como resultado da intrusão de água quente no oceano, e que eles podem enfraquecer estruturalmente as prateleiras de gelo, potencialmente levando à rápida perda de prateleira de gelo em algumas áreas".

Em um novo estudo de acompanhamento, Alley e sua equipe analisaram novamente os canais basais para investigar o que produz esses rios invertidos.

Por acaso, o processo toma forma primeiro na massa aterrada da própria camada de gelo da Antártica, e não na plataforma de gelo flutuante, dizem os pesquisadores.

À medida que o gelo flui para o mar a partir da camada de gelo em terra, regiões fracas no gelo de fluxo rápido chamado 'margens de cisalhamento' pode formar-se nas bordas da massa.

No novo estudo, os pesquisadores descobriram que os canais basais eram mais propensos a se formar ao longo das margens desses trechos de gelo enfraquecidos e de fluxo rápido – uma conseqüência dos fluxos quentes de água flutuante subindo acima da água mais fria abaixo e induzindo o derretimento nas seções mais vulneráveis nas prateleiras de gelo.

À medida que essa fusão ocorre, uma calha ou canal basal é essencialmente esculpido na parte inferior da frágil margem de cisalhamento, revelando o ponto mais fraco dos pontos fracos e produzindo rompimentos nas prateleiras de gelo, como você pode ver no vídeo abaixo:

"Estamos vendo um novo processo, onde a água morna corta a prateleira por baixo" diz um da equipe, glaciologista Ted Scambos, da Universidade do Colorado Boulder.

"Como pontuar um prato de vidro, a calha torna a prateleira fraca e, em poucas décadas, desaparece, liberando a camada de gelo para sair mais rápido no oceano".

Embora os pesquisadores não saibam até que ponto esses rios de cabeça para baixo podem estar apressando os processos de colapso do lençol de gelo e aumento do nível do mar em geral, eles dizem que é importante estudar os efeitos dos canais basais e incorporar o fenômeno no futuro. modelagem de mudanças na camada de gelo.

"Criticamente, em nosso clima de aquecimento moderno, o aquecimento da água da plataforma sub-gelo já pode estar causando o aprofundamento do canal basal nas margens de cisalhamento, o que pode afetar fortemente o suporte e pode levar a um aumento da produção de partos e perda de massa de gelo", afirmam os pesquisadores. explicar em seu papel.

Scambos e Alley estão voltando à Antártica este ano para estudar mais a dinâmica da massa de gelo do continente. Talvez então tenhamos uma idéia melhor do que esses rios de cabeça para baixo pressagiam.

"Isso pode importar um pouco, ou pode importar muito", disse Alley. Geografia nacional.

"Mas sabemos que isso torna mais provável a perda de prateleiras de gelo. Esses canais tornam os pontos fracos mais fracos".

Os resultados são relatados em Avanços científicos.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o website original.