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A seção central maciça do SLS possui uma herança de transporte

A Nasa concluiu a montagem dos principais componentes estruturais de seu maior foguete desde o Saturno da era Apollo.

Os engenheiros do Michoud Assembly Facility (MAF) da agência em Nova Orleans conectaram a última das cinco seções que compõem o núcleo do Sistema de Lançamento Espacial (SLS).

O foguete será usado para enviar uma nave Orion desaparafusada para a Lua, em um voo que deve ser lançado em 2021.

Isso abrirá o caminho para missões tripuladas, com um pouso em 2024.

A última peça do estágio central de 64 m (212 pés) do SLS foi a seção complicada do motor. Isso servirá como ponto de conexão para os quatro poderosos motores RS-25, capazes de produzir dois milhões de libras de empuxo (9 meganewtons).

Os motores RS-25, construídos pela Aerojet Rocketdyne, com sede em Sacramento, na Califórnia, são os mesmos que acionaram o orbitador de ônibus espacial agora aposentado.


Para a lua e além

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Julie Bassler, gerente de etapas do SLS da Nasa, disse: "Agora, para completar a etapa, a Nasa adicionará os quatro motores RS-25 e completará os testes funcionais finais de aviônicos (eletrônicos) e propulsão integrados.

"Este é um momento emocionante, pois finalizamos a produção inicial do complexo estágio central que fornecerá o poder de enviar a missão Artemis 1 para a Lua."

Ele marca um marco significativo para o foguete SLS, que sofreu atrasos e excedentes de custos desde que foi anunciado em 2010.

A Nasa quer enviar a primeira mulher e o próximo homem ao Pólo Sul lunar até 2024. Artemis 1 será seguido pela primeira missão tripulada, planejada para lançamento em 2022, que enviará os astronautas a dar uma volta pela Lua sem aterrissar. O primeiro pouso lunar desde a Apollo 17 em 1972 ocorrerá em Artemis 3.

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O primeiro vôo do SLS levará uma cápsula Orion desaparafusada

No outono, os engenheiros do SLS trabalharão para conectar os quatro RS-25 e conectá-los aos principais sistemas de propulsão dentro da seção do motor.

O SLS consiste em um estágio central no topo do qual a espaçonave Orion ficará assentada e dois foguetes sólidos (SRBs) amarrados a ambos os lados do núcleo. Orion é a espaçonave tripulada de próxima geração da América, capaz de viajar para a Lua, asteróides e outros alvos no espaço profundo. Também poderia fazer parte de um veículo de transferência para missões humanas em Marte.

Eventualmente, a Nasa planeja construir uma estação espacial em órbita lunar chamada Gateway. A estação completa não estará pronta até o pouso de 2024, mas os astronautas nesta missão podem atracar com uma versão "lite" do Gateway, consistindo em apenas um módulo de energia e propulsão e um pequeno habitat. Eles levariam um lander até a superfície.

Em junho, John Shannon, gerente de programa do SLS da Boeing, o principal contratado que construiu o foguete para a Nasa, disse-me: "(o SLS é) construído para transportar tripulação e tem o desempenho necessário para levá-la para onde você quer levar eles.

"Existem outros foguetes na prancheta no momento. Mas, no que diz respeito a um veículo humano, projetado especificamente para levar Orion e partes da estação Gateway ou pousadores até a Lua, o SLS é realmente o único."

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O poderoso quarteto de motores RS-25 será o palco principal

Jennifer Boland-Masterson é diretora de operações do MAF da Boeing. Ela disse: "A Boeing espera concluir a montagem final do estágio principal do Artemis 1 em dezembro".

Ela acrescentou: "Depois que entregarmos o palco, a Nasa o transportará na barca Pegasus da agência, de Michoud ao Stennis Space Center da Nasa, perto de Bay St Louis, Mississippi, para testes em Green Run".

O Green Run envolverá testes de disparo dos quatro motores RS-25 por oito minutos – a duração total do primeiro voo do foguete para o espaço. Ele permanecerá no chão enquanto os motores são acionados no banco de testes B-2 da Nasa Stennis. O Green Run fornecerá dados críticos de desempenho necessários para demonstrar que o design do palco principal é digno de vôo e está pronto para o lançamento.

O estágio principal do SLS incorpora aviônicos de ponta, quilômetros de cabos e dois enormes tanques de propulsor líquido que coletivamente armazenam 733.000 galões (2,7 milhões de litros) de oxigênio líquido e hidrogênio líquido para alimentar os quatro motores RS-25.

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