No condado de Martin, Kentucky, os moradores estão pagando preços exorbitantes pela água que às vezes sai da torneira marrom e fedorenta – ou seja, quando sai. O empobrecido condado rural está enfrentando uma crise hídrica sem precedentes: seu sistema de água está à beira do colapso e a Comissão de Serviço Público de Kentucky ordenou o distrito de água em dificuldades para aumentar as taxas e procurar uma administração externa.

Aninhado nas profundezas de Appalachia, lar de pouco menos de 13.000 pessoas, Martin County já foi uma região de carvão em expansão. Hoje, a renda média das famílias é de US $ 29.052, a taxa de desemprego é de 7,3% e 32% da população vive abaixo da linha da pobreza. As demandas da Comissão de Serviço Público podem não ser realistas, uma vez que um condado em tão difíceis dificuldades financeiras pode não ser capaz de lidar com o golpe de dois aumentos de taxa e privatização. O problema "já está em desenvolvimento", diz Mary Grant, diretora da campanha Água Pública para Todos da Food and Water Watch, um grupo nacional de defesa de direitos.

Originalmente construído para servir Inez, a sede do condado, na década de 1960, o sistema hídrico foi posteriormente expandido para incluir outras comunidades, algumas das quais estão nas montanhas, diz Mary Cromer, advogada do grupo de cidadãos interessados ​​do Condado de Martin. Mãe Jones, "Foi feito de maneira barata e muito mal".

E então o desastre atingiu o sistema de água já em dificuldades. Em 11 de outubro de 2000, uma lagoa de resíduos de carvão no condado de Martin quebrou, derramando mais de 300 milhões de galões de lodo tóxico em 100 milhas de hidrovias. A poluição, que continha metais tóxicos como arsênico, mercúrio e chumbo, matou os peixes e os animais selvagens na água. O lodo penetrou na estação de tratamento de água, obstruindo os canos de entrada e envenenando o abastecimento de água no Condado de Martin e arredores.

O federal investigação sobre o derramamento terminou quando George W. Bush assumiu o cargo em janeiro de 2001. A equipe de investigadores da Administração de Saúde e Segurança de Minas ficou de fora quando sua investigação foi interrompida pelo novo governo. Don Blankenship o presidente e CEO da Massey Energy, a empresa agora extinta responsável pelo vazamento, doou dinheiro ao partido republicano, e interromper a investigação foi visto como uma maneira de agradecer ele por seu apoio. (Blankenship acabou passando um ano em uma prisão federal por conspirar para violar a segurança de minas na Virgínia Ocidental, antes do desastre de mineração mais mortal em décadas.) Em vez das oito violações que a equipe da MSHA estava perseguindo, Massey foi acusado de apenas duas . o a limpeza foi superficial; a empresa raspou o lodo preto e plantou grama e hayseed nas terras afetadas, mas eles não eram responsáveis ​​por consertar o sistema de água.

Os efeitos da crise dezoito anos atrás ainda assombram a comunidade hoje. "Os canos estão em péssimo estado e não conseguem pressão para atingir todas as casas", diz Cromer. O sistema também sofre de perda extrema de água, com 64% da água vazando antes de poder ser usada. A baixa pressão combinada com os tubos com vazamento e envelhecidos significa que, se a água chega às torneiras, geralmente sai descolorida ou com odor desagradável.

Em janeiro de 2018, citando problemas financeiros e a necessidade de reabastecer os tanques de armazenamento, o Distrito da Água do Condado de Martin começou a desligar a água à noite e durante a noite. Alguns clientes reclamaram que essas interrupções dificultaram o banho e o cozimento, enquanto outros disseram que a água estava fechada. desligado por dias seguidos. A prancha de água então solicitou um 50 por cento aumento da taxa de água para ajudar a consertar o sistema em rápida deterioração.

Dois meses depois, os clientes relatado que a água deles cheirava freqüentemente a diesel e tinha o mesmo tom de azul de Gatorade. Funcionários locais disse aos residentes que a cor alarmante da água não significava necessariamente que era insegura, mas nessa época a comunidade de baixa renda geralmente ignorava as declarações oficiais e gastava grande parte de seus recursos em água engarrafada. Um morador disse ao Los Angeles Times que ele gastava cerca de US $ 25 por semana em água.

Antes de aumentar as taxas em março, o conta média de água foi de US $ 39,90 para um cliente que usava 4.000 galões por mês. Mas então, o PSC permitiu que o distrito de águas emitisse um aumento da taxa de emergência, elevando a fatura mensal média para US $ 51,07. "É tão injusto que eles estejam pagando tudo o que não podem cozinhar ou beber", diz Cromer. Na semana passada, o PSC concedeu uma aumento permanente da taxa isso adicionará outros US $ 3,30 à conta média de água, elevando o total para US $ 54,37. O pedido também permitiu uma sobretaxa temporária de US $ 4,19 que pagará a dívida da empresa de US $ 1,1 milhão.

Tal aumento nas taxas será profundamente difícil para uma área tão atingida pela pobreza, onde muitos residentes têm renda fixa. Para os segurados, seus cheques podem ser menos de US $ 800 um mês.

Além dos aumentos de tarifas, o PSC também ordenou que o Distrito Aquático de Martin County obtivesse uma administração externa. A privatização da água pode ser atraente, porque as empresas com fins lucrativos podem fornecer atualizações para uma infraestrutura envelhecida, mas ela traz algumas desvantagens caras. Em 2012, por exemplo, para substituir seus tubos antigos, a cidade de Bayonne, Nova Jersey, contratou uma empresa de private equity para gerenciar seu sistema de água. A empresa substituiu os tubos antigos por novos, mas os clientes começaram a reclamar dos aumentos da taxa de água. De acordo com New York Timestaxas aumentou quase 28 por cento. "Pessoalmente, não consigo imaginar como a privatização poderia funcionar no município", diz Cromer. "As pessoas de lá não podem pagar uma empresa para entrar e obter lucro."

De fato, o Condado de Martin tentou a privatização sem sucesso uma vez. Em 2002, o distrito hídrico contratou a American Water Services para administrar seu sistema de quase $ 71.000 um mês, sem contar outras despesas. A empresa saiu depois de dois anos por falta de pagamento. "Quando as comunidades não podem pagar (essas empresas)", diz Grant, "elas simplesmente cortam e partem. Eles são empresas, não instituições de caridade. "

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