Estranho e maravilhoso, os tardígrados microscópicos são às vezes conhecidos coloquialmente como 'ursos d'água' e 'leitões de musgo'. Com toda a justiça, porém, nenhum urso ou leitão jamais sonhou em fazer as coisas incríveis que essas criaturas talentosas são capazes.

Os tardígrados são conhecidos por sua incrível resistência, pois conseguem sobreviver a todo tipo de condições extremas.

Quando as coisas ficam difíceis, elas basicamente se transformam em vidro por décadas, talvez até séculos. Eles toleram extremos de temperatura, e mesmo o vácuo frio do espaço não os perturba.

Enquanto estamos nesse assunto, os atrasados ​​podem também ter começado a colonizar a Lua. É uma conquista impressionante para algo menor que um milímetro.

De onde vêm todas essas estranhas superpotências? A história de origem desses organismos aquáticos é uma questão de investigação científica em andamento, mas os pesquisadores pensam que agora resolveram pelo menos o mistério de uma das habilidades mais estranhas do urso aquático.

Uma das coisas que torna os tardígrados tão aparentemente indestrutíveis é uma espécie de escudo contra radiação embutido.

UMA estudar em 2016 descobriram que uma proteína única para tardigrades chamada Dsup (supressor de danos) poderia suprimir danos no DNA induzidos por raios-X em células humanas em aproximadamente 40%.

"Ficamos realmente surpresos", um dos pesquisadores, Takuma Hashimoto, da Universidade de Tóquio, disse à AFP na época.

"É impressionante que um único gene seja suficiente para melhorar a tolerância à radiação das células humanas cultivadas".

Esse grau de tolerância à radiação é realmente impressionante, mas como funciona? A resposta permaneceu desconhecida até agora – graças a novas descobertas feitas por cientistas da Universidade da Califórnia, em San Diego, que analisaram o Dsup para verificar suas funções moleculares.

"Agora temos uma explicação molecular de como o Dsup protege as células da irradiação de raios-X" diz o biólogo molecular James Kadonaga.

"Vemos que ele tem duas partes, uma peça que se liga a cromatina e o restante formando uma espécie de nuvem que protege o DNA dos radicais hidroxila ".

Radicais hidroxila são partículas geradas nas células por radiação ionizante. Mas os tardígrados também seriam expostos a essas partículas quando os ambientes úmidos e musgosos em que habitam se tornam secos, provocando o estado de sobrevivência adormecido dos ursos de água chamado anidrobiose.

Segundo os pesquisadores, a formação de Dsup em forma de nuvem que protege contra danos no DNA dos radicais hidroxila pode não ser uma adaptação para proteger contra a radiação, mas simplesmente uma que evoluiu para proteger contra os radicais hidroxila produzidos em ambientes secos.

Se eles estão certos sobre isso, confirma o que os cientistas por trás do estudo de 2016 também especularam.

"Acredita-se que a tolerância aos raios X seja um produto colateral da adaptação do animal à desidratação grave", disse o pesquisador Takekazu Kunieda. Natureza no momento.

Independentemente de como e por que o mecanismo Dsup tenha evoluído, à medida que continuamos a melhorar nossa compreensão dos truques do tardigrado, os cientistas dizem que um dia poderemos alavancar suas incríveis habilidades para nós mesmos.

"Em teoria, parece possível que versões otimizadas do Dsup possam ser projetadas para a proteção do DNA em muitos tipos diferentes de células" diz Kadonaga.

"O Dsup pode, portanto, ser usado em diversas aplicações, como terapias baseadas em células e kits de diagnóstico nos quais o aumento da sobrevivência celular é benéfico".

Os resultados são relatados em eLife.

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