Câmara de vácuo térmico e Euclid STMDireitos autorais da imagem
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O Euclid STM fica do lado de fora da grande câmara de vácuo térmico no Thales Alenia Space

Espaço em branco da apresentação

A missão espacial da Europa para descobrir os segredos do "Universo sombrio" atingiu um marco fundamental.

O modelo de teste de o telescópio Euclides acaba de emergir de uma câmara onde foi submetida ao tipo de condições experimentadas em órbita.

Foi um momento crítico para os engenheiros, porque o teste bem-sucedido confirma que o projeto do observatório está no caminho certo.

Euclides, com lançamento previsto para 2022, mapeará o cosmos em busca de pistas sobre a natureza da matéria escura e a energia escura.

Esses fenômenos parecem controlar a forma e a expansão do Universo, mas praticamente nada se sabe sobre eles.

O empreendimento de € 800 milhões, liderado pela Agência Espacial Européia (Esa), fará parte de um grupo de novas experiências que serão disponibilizadas nos próximos anos.

Os cientistas esperam que essas tecnologias de próxima geração forneçam os insights que até agora os escaparam.

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ESA

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O observatório acabado possui um guarda-sol e um defletor branco para ocultar suas observações

O Modelo Estrutural e Térmico (STM) de Euclides é um quase clone da coisa real, ou "modelo de vôo" (FM).

Para o leigo, é realmente difícil dizer a diferença. Mas os espelhos do telescópio dentro desta cópia, por exemplo, são peças não polidas, e seus "instrumentos científicos" não contêm todo o complemento de componentes e eletrônicos.

Um STM é, no entanto, uma representação muito boa.

Seu trabalho é avançar à frente da FM no processo de montagem para encontrar e corrigir quaisquer problemas que possam surgir no uso de materiais e na integração de equipamentos.

"Vi muitos modelos estruturais e térmicos em minha carreira e acho que é o mais bonito, porque na verdade é quase todo feito de hardware de voo", disse à BBC News Giuseppe Racca, gerente de projeto da Esa Euclid.

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Stephane Corvaja / ESA

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O STM contém muitas peças de reposição dignas de voo, mas não entra no espaço

Uma das etapas mais importantes para o modelo de teste é quando ele entra em uma câmara de vácuo e é confrontado com as temperaturas desafiadoras – quentes e frias – que ocorrem no espaço.

Para o Euclid STM, essa avaliação térmica foi realizada ao longo de agosto em uma fábrica em Cannes, França, pertencente ao Thales Alenia Space (TAS).

A TAS lidera o consórcio industrial que está construindo Euclides.

Os engenheiros agora agitam o modelo e o emitem ruídos para obter a garantia adicional de que o design pode suportar um foguete em órbita.

"Devemos terminar a campanha até o final de outubro e, depois, tirar as lições aprendidas e aplicá-las ao modelo de voo", disse o gerente de projeto da TAS, Paolo Musi.

Atualmente, o observatório está atrasado cerca de um ano e meio. Surgiram problemas em várias áreas, mas a Esa acredita que o caminho a seguir parece robusto.

A TAS passará a maior parte do próximo ano montando o modelo de voo em sua fábrica em Turim, Itália.

O subempreiteiro Airbus está montando o módulo que contém os espelhos e instrumentos. A empresa deve entregar isso o mais tardar no início de 2021.

Outra rodada completa de testes ambientais ocorre antes do envio do observatório concluído para a plataforma de lançamento.

Atualmente, Euclid está contratado para montar uma Soyuz russa no espaço em 2022, mas a Esa está agora analisando atentamente a possibilidade de usar o novo Ariane-62 da Europa – se disponível e considerado adequado.

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Uma vez em órbita, o observatório terá dois objetivos principais.

Uma é mapear a distribuição da matéria escura, a matéria que não pode ser detectada diretamente, mas que os astrônomos sabem estar lá por causa de seus efeitos gravitacionais sobre a matéria que podemos ver.

As galáxias, por exemplo, não conseguiam manter sua forma, não fosse a presença de alguns "andaimes" adicionais. Presume-se que seja matéria escura – seja o que for.

Euclides terá como objetivo traçar sua distribuição – e discernir algo de suas propriedades – procurando a maneira sutil que sua massa distorce a luz proveniente de galáxias distantes.

A energia escura representa um problema completamente diferente e é sem dúvida um dos principais problemas pendentes que a ciência do século XXI enfrenta.

Essa "força" misteriosa parece estar acelerando a expansão do Universo. O reconhecimento de sua existência e efeito ganhou o Nobel de Física de 2011.

Euclides investigará a energia escura mapeando a distribuição tridimensional das galáxias.

Existem padrões nos grandes vazios existentes entre esses objetos que podem ser usados ​​como uma espécie de "padrão" para medir a expansão ao longo do tempo.

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VRST

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Arte: O Grande Telescópio de Pesquisa Sinóptica usará várias técnicas para estudar o céu

Euclides é apenas um de uma série de novos experimentos que enfrentarão o enigma sombrio.

A Rússia e a Alemanha acabaram de lançar o telescópio espacial Spektr-RG, que fará um trabalho semelhante ao Euclid, mas estudando a luz de raios X no céu (Euclid operará no visível e no infravermelho).

O Instrumento Espectroscópico Americano de Energia Escura de Média Escala (DESI) é um experimento baseado no solo que deve iniciar as operações iniciais nas próximas semanas. Como Euclides, ele estará usando a técnica de critério.

E depois há o grande telescópio de pesquisa sinóptica (LSST). Iniciando as observações em 2020, ele usará uma variedade de métodos, incluindo o mapeamento de estrelas explosivas para medir a expansão cósmica.

Isobel Hook, da Universidade de Lancaster, Reino Unido, trabalhou em uma das equipes vencedoras do Nobel e está envolvido nos projetos Euclid e LSST.

"Precisamos ser capazes de medir os efeitos da energia escura em diferentes distâncias e em diferentes momentos da história do Universo. Isso é o que pode revelar algo realmente emocionante", disse ela à BBC News.

"É a combinação de todos esses experimentos que nos dará a quantidade máxima de informações do único céu que temos".

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