WASHINGTON – O presidente Donald Trump instruiu o secretário de Agricultura, Sonny Perdue, a isentar a Floresta Nacional Tongass do Alasca, de 16,7 milhões de acres, das restrições à exploração madeireira impostas há quase 20 anos, segundo três pessoas informadas sobre o assunto, depois de discutir o assunto com o governador do estado a bordo da Air Force One.

A medida afetaria mais da metade da maior floresta tropical intacta do mundo, abrindo-a para potenciais projetos de extração de madeira, energia e mineração. Isso minaria uma política abrangente da administração Clinton, conhecida como “regra sem estrada”, que sobreviveu a um ataque legal de décadas.

Trump se interessou pessoalmente pelo "manejo florestal", termo que ele disse a um grupo de legisladores no ano passado que "redefiniu" desde que assumiu o cargo.

Os políticos discutem há anos sobre o destino dos Tongass, um trecho maciço do sudeste do Alasca repleto de abetos velhos, cicuta e cedro, rios cheios de salmão e fiordes dramáticos. Bill Clinton colocou mais da metade fora dos limites do corte de madeira apenas alguns dias antes de deixar o cargo em 2001, quando proibiu a construção de estradas em 58,5 milhões de acres de floresta nacional não desenvolvida em todo o país. George W. Bush tentou reverter essa política, mantendo um punhado de vendas de madeira no Tongass antes que um juiz federal restabelecesse a regra de Clinton.

A decisão de Trump de pesar, em um momento em que os funcionários do Serviço Florestal haviam planejado mudanças muito mais modestas na administração da maior holding da agência, revive uma batalha que o governo anterior pretendia resolver.

Em 2016, a agência finalizou um plano para eliminar gradualmente a exploração madeireira antiga no Tongass dentro de uma década. O Congresso designou mais de 5,7 milhões de acres da floresta como área selvagem, que deve permanecer subdesenvolvida sob quaisquer circunstâncias.

A madeira fornece uma pequena fração dos empregos no sudeste do Alasca – pouco menos de 1%, segundo a organização de desenvolvimento regional Southeast Conference, em comparação com os 8% de processamento de frutos do mar e os 17% de turismo.

Mas os alasquianos, incluindo o governador Michael Dunleavy, R, e a senadora Lisa Murkowski, R, pressionaram Trump para isentar seu estado da regra das estradas, que não permite estradas, exceto quando o Serviço Florestal aprova projetos específicos. Isso impede o registro comercial.

Em um comunicado, Murkowski disse que todas as autoridades eleitas do Alasca tentaram bloquear a regra das estradas.

"Isso nunca deveria ter sido aplicado ao nosso estado e está prejudicando nossa capacidade de desenvolver uma economia sustentável durante todo o ano para a região Sudeste, onde menos de um por cento da terra é de propriedade privada", disse ela. "O setor madeireiro caiu vertiginosamente e é surpreendente que as poucas usinas restantes na maior floresta nacional do país precisem se preocupar constantemente com a falta de suprimento".

Os alasquianos encontraram um poderoso aliado no presidente. Falando aos repórteres em 26 de junho, depois de se encontrar com Trump durante uma parada de reabastecimento na Base da Força Aérea de Elmendorf, Dunleavy disse sobre o presidente: “Ele realmente acredita nas oportunidades aqui no Alasca e fez tudo o que pôde para trabalhar conosco em nosso preocupações de mineração, preocupações com madeira; conversamos sobre tarifas também. Estamos trabalhando juntos em várias coisas, mas o presidente se importa muito com o estado do Alasca. ”

Trump expressou seu apoio à isenção do Tongass da regra das estradas durante a conversa com Dunleavy, segundo três pessoas que falaram sob condição de anonimato para discutir deliberações internas. No início deste mês, Trump disse à Perdue para emitir um plano para esse efeito neste outono, disseram essas pessoas.

Não está claro quanto da extração de madeira ocorreria no Tongass se as restrições federais fossem suspensas, já que o Serviço Florestal teria que alterar seu plano de manejo existente para realizar uma nova venda de madeira. O plano de 2016 identificou 962.000 acres como adequados para madeira comercial e sugeriu que não mais do que 568.000 acres devessem ser explorados.

John Schoen, um ecologista aposentado da vida selvagem que trabalhou no Departamento de Pesca e Caça do Alasca para Tongass, foi co-autor de um artigo de pesquisa de 2013, descobrindo que aproximadamente metade das grandes árvores antigas da floresta havia sido cortada no século passado. As grandes árvores restantes fornecem um habitat crítico para o urso preto, o cervo de cauda negra Sitka, uma ave de rapina chamada Goshawk do norte e outras espécies, acrescentou.

Trump conversou frequentemente com seus consultores sobre como gerenciar as florestas do país e assinou uma ordem executiva no ano passado com o objetivo de aumentar a extração de madeira, simplificando as avaliações ambientais federais desses projetos. O presidente foi criticado depois de sugerir durante uma visita ao Paradise, a comunidade da Califórnia devastada por um incêndio em 2018, que os Estados Unidos poderiam conter tais desastres seguindo o modelo da Finlândia, uma vez que o país gasta "muito tempo limpando e fazendo coisas" e eles não têm nenhum problema. "

O presidente encheu Perdue de perguntas sobre o manejo florestal e indicou que deseja pesar em qualquer decisão importante sobre florestas, de acordo com atuais e ex-assessores. Trump queria privar a Califórnia de fundos federais em retaliação pela maneira como administravam as florestas do estado, mas ele finalmente não seguiu o plano.

Um ex-funcionário de Trump, que falou sob condição de anonimato para evitar retaliação, disse que a política florestal se tornou "uma obsessão dele".

Funcionários da Casa Branca e do Departamento de Agricultura encaminharam perguntas esta semana ao Serviço Florestal, que não quis comentar. Mas as três pessoas que falaram sob condição de anonimato disseram que estavam avançando com uma isenção às instruções de Perdue.

Chris Wood, presidente da Trout Unlimited, juntou-se a empresários locais, grupos de conservação e atividades ao ar livre, instando as autoridades federais a fazer mudanças mais limitadas na regra. Ele disse que a mudança pode comprometer a indústria comercial, esportiva e de pesca de salmão de subsistência da região.

Cerca de 40% dos salmões selvagens que descem da costa oeste da região de Tongass: O Serviço Florestal estima que a indústria do salmão gere US $ 986 milhões anualmente. O salmão que retorna traz consigo nutrientes que sustentam o crescimento da floresta, enquanto as árvores intactas mantêm os riachos frescos e retêm sedimentos.

Wood, que trabalhou no governo Clinton enquanto estava no Serviço Florestal, disse que nos últimos anos os funcionários da agência "perceberam que o ganso de ouro é o salmão, não as árvores".

"Eles precisam manter as árvores em pé para manter os peixes nos riachos", disse Wood.

A pergunta sobre que tipo de estradas deve ser construída nas florestas selvagens remanescentes da América desencadeou intensas batalhas nos anos 90, culminando na regra de 2001 que afeta um terço das propriedades do Serviço Florestal em uma dúzia de estados. Alguns governadores ocidentais, inclusive em Idaho e Wyoming, contestaram as restrições.

Em alguns casos, conservacionistas e desenvolvedores conseguiram estabelecer um compromisso. Há uma década, por exemplo, as autoridades de Idaho abriram cerca de 400.000 acres de áreas sem estradas para facilitar as operações de uma mina de fosfato e proteger 8,9 milhões de acres em troca.

Mas no Alasca o consenso tem sido mais esquivo, com muitas autoridades estaduais argumentando que os limites dificultaram o desenvolvimento.

O Serviço Florestal aprovou pelo menos 55 projetos em áreas sem estradas, segundo a agência, incluindo 36 projetos de mineração e 10 projetos relacionados ao setor de energia. A maioria dos projetos obtém aprovação "dentro de um mês após o envio", de acordo com um boletim da agência.

Mas Robert Venables, diretor executivo da Southeast Conference, disse que a permissão para alguns projetos levou anos e os tornou muito caros para serem concluídos. Uma proposta que reduziria os custos de eletricidade na comunidade de Kake no Alasca, conectando seu fornecimento à vizinha Petersburgo, disse ele, só foi aprovada após uma longa revisão que impôs requisitos que elevaram o preço para dezenas de milhões.

"A regra das estradas mostrou-se muito arbitrária e complicada", disse Venables em entrevista por telefone. "Muitos projetos provaram não ser econômicos, devido às restrições aqui."

Várias empresas que operam na região apóiam as restrições atuais, argumentando que as paisagens acidentadas da floresta, a abundante vida selvagem e o terreno intocado atraem visitantes para a região.

Dan Blanchard, proprietário e CEO da empresa de viagens de aventura UnCruise Adventures, disse em uma entrevista que, quando estava trabalhando como capitão de barco na década de 1980, "tivemos dificuldade em evitar cortes claros no sudeste do Alasca".

"A floresta voltou", disse Blanchard, que tem 350 funcionários e traz 7.000 visitantes ao Alasca a cada ano. “A demanda por áreas selvagens e não cortadas aumentou dramaticamente. Nossa visão aqui é que existem muito poucos lugares no mundo que são selvagens. Aqui temos um, no sudeste do Alasca, e está sendo colocado em risco. "

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