Na busca pela vida mais antiga da Terra, pode ser difícil dizer se você está vendo um fóssil real ou se há rugas na própria rocha. Essas dúvidas há muito obscurecem a descoberta de fósseis de 3,5 bilhões de anos no deserto da Austrália nos anos 80. Agora, os cientistas pensam que finalmente colocaram o assunto na cama.

Nas antigas formações de micróbios fossilizados chamados estromatólitos, encontrado no Formação Dresser local fóssil da região de Pilbara, os pesquisadores finalmente detectaram traços de matéria orgânica.

"Esta é uma descoberta emocionante – pela primeira vez, podemos mostrar ao mundo que esses estromatólitos são evidências definitivas da vida primitiva na Terra" disse o geólogo Raphael Baumgartner da Universidade de Nova Gales do Sul (UNSW) na Austrália.

Você deve se lembrar da época em que os cientistas alegaram ter encontrado fósseis de 3,7 bilhões de anos na Groenlândia. Pesquisas posteriores determinaram que esses fósseis eram apenas rochas antigas e planas, e a coroa foi devolvida aos fósseis de Pilbara.

Mas, embora todos tivessem certeza de que os fósseis de Pilbara eram o negócio real, não havia sido provado conclusivamente. Eles tinham a forma e a estrutura dos estromatólitos microbianos, mas nenhuma evidência de matéria orgânica para sustentá-lo.

Há mais coisas sobre isso do que uma tiara e uma faixa dizendo "A maioria dos fósseis mais antigos". É profundamente relevante para uma das questões fundamentais sobre nossa própria existência: quando e como a vida se desenvolveu nesse mármore azul escorregadio?

Então, Baumgartner e sua equipe foram cavar. Não literalmente; eles analisaram previamente perfurados amostras principais do subterrâneo profundo, abaixo de onde as rochas poderiam ter sido afetadas pelo clima.

Isso significa que essas amostras foram muito melhor preservadas do que as da superfície; no papel deles, a equipe disse que a preservação foi "excepcional".

estromatólitos(Baumgartner et al., Geologia, 2019)

Os pesquisadores analisaram as amostras em fatias finas usando várias técnicas, incluindo microscopia eletrônica de varredura e microscopia eletrônica de transmissão de varredura; espectroscopia de raios X dispersiva em energia e espectroscopia Raman; espectrometria de massa de íons secundários em escala nanométrica; e análise isotópica estável de carbono.

Se isso parece exagero, bem, não é realmente. Se uma dessas linhas de pesquisa mostrar um resultado positivo e o resto não, isso significaria um terreno muito mais instável para se chegar a uma conclusão. Mas as coisas pareciam boas em geral.

As análises da equipe revelaram que os estromatólitos são compostos predominantemente por um mineral chamado pirita, crivado de poros nanoscópicos. E na pirita existem inclusões de material orgânico contendo nitrogênio, bem como fios e filamentos de matéria orgânica que se assemelham aos restos de biofilmes formado por colônias de micróbios.

"A matéria orgânica que encontramos preservada dentro da pirita dos estromatólitos é empolgante – estamos vendo filamentos e filamentos coerentes excepcionalmente preservados que normalmente são restos de biofilmes microbianos". Baumgartner disse.

"Fiquei bastante surpreso – nunca esperávamos encontrar esse nível de evidência antes de iniciar este projeto".

Anteriormente, uma equipe diferente de pesquisadores da UNSW encontrou evidências de micróbios de 3,48 bilhões de anos em depósitos de fontes termais em Pilbara. Como esses depósitos têm a mesma idade da crosta de Marte, acredita-se que eles possam nos dizer como encontrar fósseis em Marte – especialmente porque existem evidência de que o Planeta Vermelho já teve fontes termais.

De fato, A NASA está investigando o Pilbara tentar aprender as possíveis assinaturas geológicas que possam indicar a presença de estromatólitos.

"Entender onde a vida poderia ter surgido é realmente importante para entender nossa ancestralidade" Baumgartner disse. "E a partir daí, isso poderia nos ajudar a entender onde mais a vida poderia ter ocorrido – por exemplo, onde foi iniciada em outros planetas".

A pesquisa foi publicada em Geologia.

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