O mapa do mundo parecia muito diferente 240 milhões de anos atrás.

Os continentes modernos da Terra se uniram em um supercontinente em forma de Pac-Man, conhecido como Pangea, que acabou se dividindo em dois fragmentos: Laurasia no norte e Gondwana no sul.

O primeiro tornou-se Europa, Ásia e América do Norte. Estes dispersaram-se para formar a África moderna, a Antártica, a América do Sul e a Austrália.

Mas agora, os cientistas descobriram o destino de um quinto continente que nasceu no seio de Gondwana, que eles chamaram de Grande Adria.

Um estudo publicado na semana passada mostrou que as forças geológicas empurraram lentamente a massa terrestre do tamanho da Groenlândia sob o sul da Europa entre 120 e 100 milhões de anos atrás.

O continente já estava meio submerso para começar, mas, ao rolar em direção ao manto da Terra (a camada interna rochosa do nosso planeta), sua camada superior foi removida, projetando-se para se transformar em forragem para montanhas nos 30 países da Europa.

Douwe van Hinsbergen, principal autor do estudo, comparou a subducção da Grande Adria ao ato de empurrar um braço vestido sob a borda de uma mesa.

"Suponha que você esteja com um suéter", disse ele ao Business Insider. Quando você empurra o braço por baixo da mesa, a manga do suéter fica para trás, dobrando-se e sobressaindo.

A manga dobrada é o "equivalente aos poucos quilômetros superiores da crosta de Adria, e seu braço é a placa que agora está afundando no manto, centenas ou mesmo milhares de quilômetros abaixo de nossos pés", disse van Hinsbergen.

Essas "dobras de camisola" tornaram-se cinturões da Eurásia, como os Apeninos na Itália, os dinarides na Bósnia e Herzegovina, os Alpes suíços, as montanhas Zagros do Irã e o Himalaia.

Reconstruindo a história geológica da Grande Adria

Para reunir o passado da Grande Adria, van Hinsbergen e seus colegas passaram uma década agregando dados geológicos de países da Europa, norte da África e oeste da Ásia.

Ímãs de ocorrência natural na crosta terrestre podem ajudar os cientistas a rastrear os movimentos das placas tectônicas de 240 milhões de anos. Quando a lava quente esfria na fronteira entre duas placas de deslocamento, prende as rochas contendo minerais magnéticos que se alinham com os campos magnéticos da Terra na época.

As rochas mantêm esse alinhamento, para que os cientistas possam usar sua orientação para calcular onde esses ímãs estavam no planeta há milhões de anos.

5d7f9b0e2e22af147f2d5476 (Douwe van Hinsbergen)

Acima: As massas terrestres da Terra 140 milhões de anos atrás, acima da água (verde escuro) e submersas (verde claro).

Os pesquisadores analisaram rochas magnéticas de 2.300 sítios antigos em toda a região do Mediterrâneo. Em seguida, eles usaram esses dados para criar simulações em computador dos movimentos das placas tectônicas da Terra antes, durante e depois da descida da Grande Adria ao manto.

Os pesquisadores determinaram que o continente oculto rompeu com o que é hoje a África há 220 milhões de anos e depois se separou do que se tornou a Península Ibérica 40 milhões de anos depois.

Há cerca de 140 milhões de anos, van Hinsbergen disse Live Science, Grande Adria provavelmente era uma série de arquipélagos.

Naquela época, Adria provavelmente parecia a Zelândia moderna, o minicontinente que sustenta as ilhas norte e sul da Nova Zelândia. Apenas 7% da Zelândia está acima do nível do mar.

Então, entre 120 e 100 milhões de anos atrás, o empurrão das placas tectônicas da Terra forçou a Grande Adria a entrar no manto, sob o que hoje é o sul da Europa.

"As partes mais profundas estão agora a 1.500 quilômetros abaixo da Grécia", disse van Hinsbergen.

Os autores do estudo também descobriram que algumas lascas da Grande Adria não se subdividiram na Europa e permaneceram acima do nível do mar. Eles acabaram se tornando partes da Itália, como Turim e Veneza, e a região da Ístria, na Croácia.

Saber como era a Terra há milhões de anos pode ajudar na busca de valiosos depósitos minerais

Segundo van Hinsbergen, reconstruções da história geológica do nosso planeta podem ajudar países e empresas que procuram minar valiosos depósitos minerais porque os cientistas podem destacar padrões regionais na maneira como certos materiais magnéticos são depositados na crosta terrestre.

"Metais, cerâmica, materiais de construção, tudo saiu de uma rocha", disse ele. "Você não encontra a próxima mina de ouro ou cobre, ou os 25 materiais que você nunca ouviu falar que fazem seu iPhone funcionar, dando um passeio na floresta."

As reconstruções geológicas também podem ajudar os pesquisadores a entender melhor como os depósitos existentes de minério e minério – aqueles que já conhecemos – se formaram e onde qualquer material restante pode ser enterrado.

Este artigo foi publicado originalmente por Business Insider.

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