Como os desertos da Antártica, ou as partes mais profundas do mar, o Mono Lake, na Califórnia, é um lugar inóspito para a maioria das formas de vida. Além de bactérias e algas, parece que apenas camarões de salmoura e moscas de mergulho podem aguentar suas águas super salgadas.

Mas há mais nesse corpo de água do que aparenta. Pesquisadores do Instituto de Tecnologia da Califórnia descobriram recentemente mais oito espécies de vermes microscópicos que prosperam dentro e ao redor do lago, e uma delas é um novo tipo de coisa estranha.

Uma das espécies recém-descobertas de nematóides – por agora chamadas Auanema sp. – possui um, não dois, mas três sexos diferentes, informa a equipe, e pode sobreviver a uma dose de arsênico 500 vezes o que é humanamente possível.

Quando se trata de diferenciação de sexos, as espécies de nematóides costumam mantê-lo simples, dividindo-se em hermafroditas e machos. Mas Auanema sp. também tem vermes do sexo feminino. Além disso, eles têm outras características sexuais interessantes, como observam os pesquisadores "o arranjo das papilas genitais em Auanema sp. machos é único no gênero ".

Como se isso não fosse radical o suficiente, a equipe diz que esse verme microscópico também dá à luz filhotes vivos, uma abordagem única no mundo dos nematóides que costumam pôr ovos.

É uma criatura extrema em um lugar extremo, e isso provavelmente não é uma coincidência. A equipe acha que as estranhas características desse verme fazem parte do que o mantém vivo nas águas alcalinas hiper salgadas do Lago Mono.

"Os extremófilos podem nos ensinar muito sobre estratégias inovadoras para lidar com o estresse" diz Pei-Yin Shih.

"Nosso estudo mostra que ainda temos muito a aprender sobre como esses animais de 1.000 células dominaram a sobrevivência em ambientes extremos".

Comparando as estranhas novas espécies de nematóides com outras do mesmo gênero, os pesquisadores descobriram uma resistência ao arsênico igualmente alta entre duas espécies irmãs.

E, no entanto, o curioso era que nenhuma dessas criaturas realmente vivia em ambientes com altos níveis de arsênico. Tinha que haver outra razão para essa tolerância surpreendente.

"Anterior Auanema espécies foram isoladas de solos ricos e esterco, que podem conter altas concentrações de fosfato ", os autores sugerir.

"Como a captação de arsênico ocorre acidentalmente por transportadores de fosfato, é concebível que a adaptação a altos níveis de fosfato no ambiente possa levar ao aumento da resistência ao arsênico".

Em outras palavras, os nematóides podem ser pré-adaptados à vida como um extremófilo. Eles poderiam ter uma resiliência genética e flexibilidade que facilita a vida em lugares difíceis como o Mono Lake.

Antes deste estudo, apenas duas outras espécies haviam sido encontradas neste lago – três vezes mais salgado que o oceano e com um pH alcalino maior que o bicarbonato de sódio. Mesmo assim, a descoberta de mais oito espécies não foi tão surpreendente para os pesquisadores.

Os nemátodes são o tipo de animal mais abundante no planeta; portanto, mesmo no ambiente hostil do Mono Lake, há uma boa chance de você encontrá-los.

Ao longo de dois anos, pesquisadores da Caltech isolaram nemátodos do outro lado do lago e encontraram vários nichos nos quais esses nematóides estavam prosperando. E seus números incluíam micróbios, parasitas e predadores.

"Assim, nemátodos são os animais dominantes do lago Mono em riqueza de espécies", afirmam os autores concluir.

"A análise filogenética sugere que os nematóides se originaram de vários eventos de colonização, o que é impressionante, dada a jovem história de condições extremas no lago Mono".

Dizer que essas criaturas são oportunistas é um eufemismo. Para todo ser humano na Terra, existem aproximadamente 57 bilhões de nematóides, e em pouco tempo, essas criaturas podem se estabelecer em alguns dos lugares mais extremos da Terra.

"É tão legal encontrar outro lugar onde há muitos nemátodos e não muito mais", afirmou o geocientista Tullis Onstott, que não participou do estudo. contou O cientista.

E quem sabe, talvez quando não houver muito mais, ainda haverá nematóides.

Os resultados foram publicados em Biologia Atual.

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