Há muito tempo atrás, no início do Universo, os cientistas descobriram uma galáxia que parece muito avançada para ter crescido no curto espaço de tempo desde o large Bang. É chamado SPT0418-47 e está à espreita a 12,4 bilhões de anos-luz de distância – quando o Universo tinha apenas 1,4 bilhão de anos.

O que o torna especial são as semelhanças com nossa própria galáxia, a by way of Láctea. Embora não tenha os braços curvos característicos de uma galáxia espiral, o SPT0418-47 consiste em um disco plano giratório. Possui massa semelhante à da by way of Láctea. E, ainda mais impressionante, tem um protuberância galáctica, a concentração compacta de estrelas encontrada no meio da maioria das galáxias espirais.

Embora galáxias de disco rotativo anteriores tenham sido encontradas, o SPT0418-47 é o primeiro que descobrimos que tem uma protuberância galáctica, acrescentando-se a um crescente corpo de evidências de que as galáxias se formam e evoluem de maneira bastante diferente de como pensávamos.

“Este resultado representa um avanço no campo da formação de galáxias, mostrando que as estruturas que observamos em galáxias espirais próximas e em nossa by way of Láctea já existiam há 12 bilhões de anos”, disse a astrofísica Francesca Rizzo do Instituto Max Planck de Astrofísica na Alemanha.

De volta à infância do Universo, tudo period muito mais confuso do que hoje (não deve ser confundido com Objetos Messier) Galáxias tendiam a ser quentes e úmidas, com estrelas orbitando caoticamente de qualquer maneira – provavelmente, os astrônomos acreditam, porque eram colidindo uns com os outros.

Mas as recentes descobertas estão começando a pintar um quadro mais complexo. É extremamente desafiador perscrutar tão longe no espaço, mas uma combinação de tecnologia cada vez mais avançada e o desenvolvimento de novas técnicas de observação está ajudando os astrônomos a ver o que está nesses confins longínquos.

SPT0418-47 é relativamente frio e tênue e não seria fácil de ver por si só; o que delatou foi uma coincidência de posicionamento. Entre nós e SPT0418-47 está uma segunda galáxia, criando o que é conhecido como lente gravitacional.

Como a massa da galáxia em primeiro plano é tão alta, ela dobra o espaço-tempo ao redor dela, fazendo com que a luz viaje em um caminho curvo – criando uma versão ampliada em forma de anel de SPT0418-47, fotografada usando o Atacama large Millimeter / submillimeter Array no Chile .

Os astrofísicos reconstruíram meticulosamente esse anel de luz e o movimento de seu gás usando uma nova técnica de modelagem por computador, para descobrir a forma da galáxia mais distante. Eles estavam esperando algo relativamente confuso, mas o que surgiu foi … bem, não.

Na verdade, SPT0418-47 é a galáxia mais semelhante à by way of Láctea já encontrada, em torno dos primeiros 10 por cento da vida útil do Universo.

“O que descobrimos foi bastante intrigante; apesar de formar estrelas em uma taxa alta e, portanto, ser o native de processos altamente energéticos, SPT0418-47 é o disco de galáxia mais bem ordenado já observado no Universo inicial”, disse a astrofísica Simona Vegetti do Instituto Max Planck de Astrofísica.

“Este resultado é bastante inesperado e tem implicações importantes em como pensamos que as galáxias evoluem.”

Os pesquisadores acham improvável que SPT0418-47 proceed a evoluir para uma galáxia espiral. É mais provável que tenha continuado ao longo de um caminho em direção ao galáxia elíptica morfologia, que são mais suaves e arredondadas do que as espirais, mas também são comuns no Universo native.

O fato de esta galáxia já estar tão bem formada, há muito tempo, é mais uma evidência de que os processos de formação de galáxias no início do Universo não demoraram tanto quanto sugerem nossos modelos de formação de galáxias.

Nos últimos anos, mais galáxias massivas, galáxias ultramassivas e galáxias quasares foram encontradas no início do Universo do que jamais imaginamos ser possível.

Agora podemos adicionar um número de galáxias “peculiarmente bem formadas” a essa mistura, sugerindo que havia muito mais ocorrendo naqueles primeiros anos turbulentos do que qualquer um percebeu, e que nossos modelos de evolução galáctica podem precisar de uma espécie de revisão .

Estudos futuros usando as gerações mais poderosas de telescópios que virão, e técnicas atuais e ainda a serem desenvolvidas, podem trazer essas galáxias distantes e escuras para a luz.

A pesquisa foi publicada em Natureza.

Este artigo foi baseado em uma publicação em inglês. Clique aqui para acessar o conteúdo originário.